Alsof de boksers Ali en Frazier in de ring staan

Ook op bestuurlijk niveau hebben Rafael Nadal en Roger Federer de macht overgenomen bij de Association Tennis Professionals (ATP), waar de scheidende voorzitter Etienne de Villiers zijn revolutie jammerlijk zag mislukken....

Een week na het olympisch tennistoernooi en tevens een week nadat hij door zijn grote rivaal Rafael Nadal werd afgelost als nummer 1 van de wereld moet Federer in New York zowel een jetlag als een kater verwerken. ‘Het is een jaartje overleven geworden’, verzuchtte de 27-jarige Zwitser, die zijn gouden medaille in het dubbelspel met landgenoot Wawrinka in Peking als een hoofdprijs vierde.

‘Ik had graag meer tijd gehad tussen Wimbledon en de Spelen’, aldus Federer. ‘In het huidige speelschema werden we gedwongen om bijna wekelijks te spelen. Achteraf had ik beter de hardcourttoernooien in Toronto en Cincinnati kunnen laten schieten. Maar dan had ik mijn eerste plaats zonder gevecht prijsgegeven. Bovendien zou ik dan zonder wedstrijdritme op hardcourt aan de Spelen zijn begonnen.’

En wat was het resultaat, vroeg Federer zich in New York af, tijdens een zeldzaam zelfbeklag. ‘Ik verloor en raakte daardoor ook mentaal vermoeid.’

Federer, die het Amerikaanse publiek opriep om hem bij de US Open als een gewonde krijger naar zijn vijfde titel op rij te dragen; het illustreerde behalve zijn gemoedstoestand ook de gewijzigde hiërarchie in het mannentennis.

Voor het eerst sinds Wimbledon 2004 is een andere tennisser dan Federer als eerste geplaatst bij een Grand Slam en de Zwitser moet daar zelf het meeste aan wennen. In een openhartige analyse noemde Federer zijn fysieke problemen, begin dit jaar in Melbourne, als voornaamste oorzaak voor een tot dusver kleurloos seizoen.

Federer verklapte later de ziekte van Pfeiffer onder de leden te hebben gehad. ‘Het heeft me zeker drie weken training gekost en die tijd heb ik nooit meer goed kunnen maken. Ik raakte in Australië mijn Grand Slamtitel kwijt en sindsdien heb ik een inhaalrace moeten voeren.

Tot zijn verwondering vindt Federer zichzelf in New York dus terug in de onderste helft van het speelschema, waarin hij door hongerige wolven wordt omringd. De degelijke Stepanek is al geen lekkere loting in de derde ronde, de Amerikaan Roddick wil na vijf jaar weer eens scoren op de US Open en ook Novak Djokovic, de nummer 3 van de wereld, zou Federer in de weg kunnen staan.

Een gelikte show kun je wel aan de Amerikanen overlaten en dus werd maandagnacht op gepaste wijze het 40-jarige bestaan van de US Open als proftoernooi gevierd. Geheel in Amerikaanse stijl wordt ook de rivaliteit tussen Federer en Nadal gecultiveerd. Niemand minder dan de roemruchte bokspromotor Don King werd van stal gehaald om de twee tennisgrootheden als de bokslegenden Muhammed Ali en Joe Frazier tegenover elkaar te zetten.

Nadal in de rol van straatvechter Frazier lijkt een ideale casting. Federer heeft wel de magie, maar zeker niet de grote mond van Ali. King wist er wel raad mee. In een tenniscentrum in Brooklyn vergeleek hij de droomfinale bij de US Open met de onvergetelijke bokspartijen uit de jaren zeventig.

Na de ‘Thrilla van Manilla’ (Ali-Frazier) en de ‘Rumble in the Jungle’ (Ali-Foreman) zullen Federer en Nadal gaan optreden in ‘The Grapple in The Apple’: verankerd in de Big Apple, zoals New York ook wordt genoemd.

Zoveel respect hebben de twee toptennissers voor elkaar dat ze zich nauwelijks raad wisten met deze positionering. De gebruikelijke trashtalk tussen Ali en zijn rivalen bleef dan ook achterwege.

Met enorme posters in Manhattan benadrukt kledingfabrikant Nike de strijd tussen Nadal en Federer, die net als in 2007 een speciaal galakostuum heeft laten ontwerpen voor de avondsessies in het Arthur Ashe Stadium. Het is de vraag hoe vaak Federer dat pak kan dragen, want hij erkende schoorvoetend niet in grote vorm te verkeren. ‘En voor het tennis is het ook wel goed dat een ander nu de ranglijst aanvoert.’

Fijntjes verklaarde Federer dat Nadal nu voor het eerst de druk van het leiderschap zal ervaren. De kersverse olympisch kampioen maakte maandag geen grootse indruk in zijn eerste partij als nummer 1 van de wereld. Nadal kwam in New York nooit verder dan de kwartfinales. Tegen de modale Duitser Björn Phau kon hij zich in drie sets (7-6, 6-3, 7-6) een reeks van slordigheden permitteren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden