‘Als sportpsycholoog betere tafeltennisser’

De Nederlandse debutant bij het EK tafeltennis is ook sportpsycholoog. Hij sluit niet dat hij in Belgrado ook wordt ingezet als mentale begeleider....

Het is al opmerkelijk dat Merijn de Bruin over twee weken op 35-jarige leeftijd zijn debuut maakt bij het EK tafeltennis in Belgrado. Maar de NTTB profiteert zelfs in dubbel opzicht van zijn selectie. ‘Ik denk dat ik de enige sportpsycholoog ben die op dit niveau aan topsport doet’, zegt De Bruijn.

Als directeur van het eenmansbedrijf Psychosport begeleidt De Bruin onder meer het Nederlandse snookerteam bij het EK in Dublin en het WK in India. ‘Ik verzorg ook de mentale begeleiding van een jeugdspeler bij Ajax, diverse tennistalenten, tafeltennissers en honkballers.

‘Ik merk wel dat de druk op mijzelf toeneemt. Jij weet toch hoe je moet presteren, hoor ik om me heen. Ik mag nu niet falen bij het EK, want dan vinden mensen me blijkbaar een slechte sportpsycholoog. Andersom werkt het ook zo. Nu ik weer voor het Nederlandse team speel, ben ik plotseling interessanter als mentale begeleider. Maar ik ga vooral naar Belgrado om daar goed te pingpongen.’

Jij hebt wel heel lang moeten wachten op je kans.

De Bruin, lachend: ‘Mijn selectie voor het Nederlandse team heeft bijna mythische proporties, want ik zat er begin jaren negentig voor het laatst bij. Ik heb twee interlands gespeeld, maar nog nooit een EK of een WK. Eindelijk word ik nu opgeroepen, want ik vind dat die plek al veel eerder verdiende.

‘In 1994 en ‘96 bereikte ik net als nu de halve finales van de Nederlandse kampioenschappen, maar ik werd telkens gepasseerd.

‘Vorig jaar had ik voor het WK in Bremen al mijn concurrenten verslagen bij de NK en de Masters. Toch koos bondscoach Danny Heister toen voor een speler die het hele seizoen geblesseerd was geweest.

‘Misschien speelde mee dat ik net als Heister en Keen linkshandig ben en wilde Danny een heterogeen team om zich heen. Gelukkig bestaan er nu geen twijfels meer. Ik vecht bij het EK met Barry Weijers om de derde plaats in het Nederlands team.’

Het zal de armlastige tafeltennisbond goed uitkomen dat de Nederlandse ploeg bij het EK over een sportpsycholoog kan beschikken.

‘Ik heb dat argument vorig jaar nog gebruikt. Ik was boos toen ik weer niet voor het Nederlands team werd opgeroepen. Met mij heb je er meteen een mentale begeleider bij, zei ik tegen technisch directeur Achim Sialino. Het is niet de reden dat ik nu wel ben geselecteerd. Maar ik kan ook topspelers als Heister en Keen op het mentale vlak helpen.’

Keen ligt dus straks in Belgrado bij jou op de divan?

‘Het schijnt dat Trinko niet zo open staat voor mentale begeleiding. Ik begreep dat hij vorig jaar bij het WK in een depressie raakte. Ik had hem beslist kunnen adviseren. Door mijn studie sportpsychologie ben ik zelf een betere speler geworden. Ik pas de beginselen nu op mezelf toe.’

Maar kan de bond jou tijdens het EK inzetten als mentale begeleider?

Met een ironisch lachje: ‘Dan moet er wel even een contractje worden opgesteld. Nee, ik ga in eerste instantie als sporter naar het EK.’

Als iemand vroeger rijp was voor een sportpsycholoog was jij het.

‘Dat klopt. Ik kreeg het niet voor elkaar om op kritieke momenten mijn beste spel te laten zien en dat frustreerde me enorm. Ik heb te vaak belangrijke wedstrijden verloren, doordat ik de controle over mezelf volledig kwijtraakte. Nu verlies ik nog zelden van spelers die zwakker zijn dan ik. En ik sleepte er vorig jaar bij de Masters een partij uit tegen een goede Chinees die ik vroeger nooit had gewonnen.’

Wat kun jij jezelf en andere sporters aanreiken als sportpsycholoog?

‘Een belangrijk onderdeel is de gedachtentraining. Welke gedachten roep je op bij een matchpoint voor de tegenstander of juist voor jezelf? Ik heb geleerd meer in beelden te denken. Probeer je een voorstelling te maken van de situatie en bedenk vooraf de juiste oplossing.

‘Zeker in de tafeltennistop gaat het erom dat je op cruciale momenten de juiste spanning voelt. Ik doe ook veel oefeningen om mijn concentratie langer te kunnen vasthouden. Je moet wel geloven in die benadering, maar mij heeft het uiteindelijk heel erg geholpen.’

Tijdens het EK ben je in feite je eigen case-studie.

‘Het is een vreemd idee dat ik op 35-jarige leeftijd debuteer bij een Europees kampioenschap. Ik was gewend mijn potjes te spelen in de Duitse Regionalliga, nu sta ik op een veel groter podium. Ik ben benieuwd hoe ik daar mee om zal gaan.

‘Rancune of me juist overdreven willen bewijzen; die gevoelens spelen bij mij geen rol. Ik doe tijdens het EK een schat aan ervaring op die ik ook in mijn praktijk goed kan gebruiken.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden