Als een tornado door de F1: hoe ver is Max Verstappen?

Max Verstappen blies de gevestigde orde omver en vestigde het ene na het andere record. Toch was zijn eerste seizoen bij een topteam vooral een leerjaar, Nico Rosberg werd uiteindelijk wereldkampioen.

Rosberg, Hamilton en Verstappen in Aby Dhabi Beeld anp

Als een tornado trok Max Verstappen dit jaar door de Formule 1. Onderweg blies hij de gevestigde orde omver en liet een spoor van records achter. Maar wie nuchter naar het seizoen van Verstappen kijkt, ziet een 19-jarige jongen die in zijn tweede seizoen in de bekendste autosportklasse vooral veel heeft geleerd.

Leren was het devies voor 2016, zei hij in deze krant voor het begin van zijn tweede seizoen. Toen nog als Toro Rosso-coureur. Want leuk en aardig, hoor, al die complimenten voor die 49 inhaalacties in zijn eerste seizoen. Liever startte hij verder vooraan, liefst in de topauto van moederteam Red Bull.

Die auto kreeg hij sneller dan verwacht. Na vier races zat hij op de stoel van de kwakkelende Daniil Kvyat. Het leerjaar werd prompt een prestatiejaar. Na 21 races werd hij vijfde in de eindrangschikking.

Bliksemoverstap

De bliksemoverstap was een risico voor zowel Verstappen als Red Bull. Van de 22 auto's in de Formule 1 steken er zes met kop en schouders boven de rest uit: die van Ferrari, Red Bull en Mercedes. Toen Verstappen instapte, stonden de Red Bull-auto's achter aan in die pikorde. Hij kende de auto niet, de monteurs en technici waren onbekenden. Data van een jaar geleden had hij niet.

Presteren was allesbehalve een zekerheid. Laat staan races winnen. Daarvoor moeten in de huidige Formule 1 beide auto's van het superieure Mercedes falen. Het gebeurde meteen bij Verstappens eerste race voor Red Bull in Spanje. De Mercedessen reden elkaar in de eerste ronde van de baan.

Verstappen kwam op 22 ronden van de finish aan de leiding en hield die plek tot algehele verbazing vast tot aan de finish. De kroonprins van de Formule 1 was opgestaan.

Records van Max in 2016

Jongste coureur die aan de leiding rijdt in een Formule 1-race (Spanje)

Jongste coureur die wint (Spanje)

Jongste coureur op het podium (Spanje)

Jongste coureur met de snelste raceronde op zijn naam (Brazilië)

Jongste coureur op de eerste startrij bij een race (België)

Eerste Nederlander die een Formule 1-race leidt en wint (Spanje)

Eerste Nederlander op eerste startrij bij een Formule 1-race (België)

Eerste Nederlander met de snelste ronde bij een F1-race (Brazilië)

Meeste podiumplaatsen voor een Nederlander in een F1-seizoen (7)

Grillige goeispurt

Twee weken later kukelde hij in Monaco van de roze wolk. Hij crashte in de vrije training, kwalificatie én race. Een zeldzaamheid in de Formule 1. Vreemd was het niet.

Verstappens talent staat buiten kijf, maar zoals bij veel jonge sporters verloopt de groeispurt grillig. Hij testte en wijzigde met zijn onconventionele verdedigingsstijl het regelboek van de Formule 1. Zijn zeven podiumplaatsen waren razendknap. In Maleisië rook hij aan zijn tweede overwinning, de inhaalacties tijdens de regenrace in Brazilië waren fabelachtig.

In zijn eerste competitieve optreden na die race, zaterdag bij de kwalificatie in Abu Dhabi, ging hij in de beslissende sessie twee keer in de fout. In Amerika blunderde hij door ongevraagd binnen te komen voor een pitstop.

Er zijn wereldtitels om minder verspeeld, maar in die situatie zat Verstappen dit jaar nog niet. Het waren lessen. Volgend jaar zal hij in zijn eerste volledige jaar bij een topteam nieuwe ervaringen opdoen. De regels in de Formule 1 gaan op de schop. Onder meer de banden worden breder, auto's krijgen meer grip.

Red Bull kruipt sinds de zomerstop richting Mercedes. Met de nieuwe regels zou Verstappen zomaar om de wereldtitel kunnen strijden, tegen zijn teamgenoot Daniel Ricciardo. Uiteraard kreeg de nieuwe ster dit jaar meer aandacht dan het bekende gezicht, maar Ricciardo was dit jaar minimaal gelijkwaardig aan Verstappen.

In hun zeven gezamenlijke races startte Ricciardo drie keer vanaf de eerste startrij, Verstappen één keer. De Australiër versloeg Verstappen twaalf keer in de kwalificatie. Negen keer eindigde hij voor de Nederlander in een GP. Ze wonnen allebei een race en gunden elkaar het succes. Maar niets kan een relatie sneller verslechteren in de Formule 1 dan uitzicht op een wereldtitel.

Als coureurs op het asfalt gelijkwaardig zijn, geeft mentale stabiliteit de doorslag. Verstappen liet zich bij de Grote Prijs van België uit de tent lokken. Door een touché in de eerste bocht veranderde een droomrace voor zijn thuispubliek, gestart vanaf plaats twee, in een nachtmerrie. Hij kon het niet verkroppen en verdedigde een kansloze elfde positie met het risico op een crash of straf.

Verstappens teamgenoot Ricciardo Beeld anp

Winnaarsinstinct

Volgend jaar moet hij leren zijn verlies te nemen als het niet anders kan. Het gaat compleet tegen zijn winnaarsinstinct in, maar het is soms nodig om uiteindelijk toch te winnen. Op de lange termijn beschikt hij over twee flinke voordelen ten opzichte van Ricciardo: hij is acht jaar jonger dan zijn teamgenoot en reed 69 Formule 1-races minder. Verstappen wordt sowieso beter, Ricciardo misschien.

Het draait om ervaring in de Formule 1, weet Verstappen. Zijn status is misschien veranderd, getuige de tientallen buitenlandse journalisten die in Abu Dhabi voor zijn mediasessie kozen, terwijl er bij Mercedes nog een wereldtitel op het spel stond. De Nederlander heeft nog steeds dezelfde zakelijke, nuchtere kijk op zijn ontwikkeling als een jaar geleden.

Volgend seizoen is geen leerjaar meer, zei hij. 'Na twee seizoenen kun je dat niet meer zeggen. Volgend jaar wil ik meer bouwen op ervaring en minder op gevoel.'

Zijn eerste examen komt volgend jaar in Monaco. In de smalle straten onderscheiden de mannen zich van de jongens. In zijn eerste twee seizoenen was hij er een jongen. Hij moet er nu een man worden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden