Bellen met voetbalverslaggever Willem Vissers

‘Als Ajax de Champions League niet haalt, zou dat echt een grote smet zijn’

Ajax speelt vanavond op Cyprus de uitwedstrijd tegen APOEL Nicosia in de play-offs om een plek in de Champions League. Is plaatsing voor het toernooi waar de Amsterdammers vorig jaar in uitblonken binnen handbereik? We vragen het voetbalverslaggever Willem Vissers. 

Ajacieden trainen voor de wedstrijd tegen APOEL in het stadion van Nicosia. Beeld EPA

Ha Willem. Is het niet gek, dat de landskampioen én halvefinalist van vorig jaar toch nog kwalificatiewedstrijden moet spelen om in de Champions League te komen?

‘Vroeger was het simpel: toen deden alle landskampioenen van Europa mee aan wat toen nog de Europacup 1 heette, de voorloper van de Champions League. Maar voor de Champions League worden plekken toegekend op basis van een zogeheten ‘coëfficiënten-ranking’. Die ranglijst is gebaseerd op alle resultaten in het Europees voetbal van clubs uit een bepaald land over een periode van vijf jaar, zonder de resultaten van vorig seizoen. Het goede Europese jaar van Ajax, vorig jaar, telt dus nog niet mee. Pas vanaf volgend jaar wordt de landskampioen van Nederland weer rechtstreeks geplaatst voor het hoofdtoernooi.

‘Uit de grote Europese voetballanden Engeland, Spanje, Italië en Duitsland zijn de eerste vier clubs uit de nationale competitie direct geplaatst voor de Champions League. Die hebben het goed voor zichzelf geregeld. Maar daarmee zijn dan al 16 van de 32 plaatsen vergeven. Daar is veel onvrede over, zeker in het geval van Ajax. Dat was toch de sensatieploeg van vorig jaar. En nu is die op het hachelijke doolhof van de voorrondes aangewezen. 

‘Die voorrondes beginnen bovendien zo vroeg dat de spelers amper vakantie hebben en clubs nauwelijks tijd voor een fatsoenlijke voorbereiding. Onnatuurlijk, vind ik. Terwijl deze vroege wedstrijden hun schaduw vooruit werpen en de stemming van het hele seizoen bepalen. Want als Ajax de Champions League niet haalt, zou dat echt een grote smet zijn en het doel om structureel aan te sluiten bij de Europese top bij voorbaat uitsluiten.’

Er staat dus nogal wat op het spel?

‘In meerdere opzichten. Bij uitschakeling in de vorige voorronde tegen PAOK was iemand als Donny van de Beek misschien wel vertrokken. De Champions League spelen is ook voor spelers heilig. En vanwege de goede prestaties in de Champions League vorig jaar heeft Ajax de contracten van bepalende spelers flink kunnen ophogen, tot voor Nederlandse begrippen tamelijk exorbitante hoogte. Dat is alleen houdbaar als Ajax weer de Champions League haalt. 

‘Bedenk ook dat spelers als Frenkie de Jong en Matthijs de Ligt zoveel opgeleverd hebben, 150 miljoen samen, omdat ze op het hoogste podium excelleerden. Heel Europa vergaapte zich vorig jaar aan De Jong. En toen Juventus zag hoe een 19-jarige verdediger ‘hun’ Ronaldo uit de wedstrijd speelde, wilden ze De Ligt koste wat kost hebben.’

Eerst nog door een ‘hachelijk doolhof’ dus. In de vorige ronde rekende Ajax af met het Griekse PAOK, maar makkelijk ging dat niet…

‘PAOK is dan ook echt een goede ploeg. Ze werden afgetekend kampioen van Griekenland. Een echte vechtmachine bovendien. Hoewel Ajax beter was, had het best verkeerd kunnen aflopen.’

Hoe staat Ajax er voor?

‘Financieel gezien heel goed dus. Maar op het veld is er veel veranderd. Van het vaste middenveld van vorig jaar met Schöne, De Jong en Van de Beek, zijn twee van de drie spelers vertrokken. En door het vertrek van Matthijs de Ligt is Ajax verdedigend kwetsbaarder geworden. Helemaal omdat Daley Blind nu door trainer Ten Hag naar het middenveld is doorgeschoven. Nogal wat omzettingen, al met al. Daartegenover staat dat Ajax flink in de buidel heeft getast om vervangers te halen. Álvarez, Martínez, Marin en Promes kostten samen ook zo'n 60 miljoen.

‘Na vorig jaar zijn toeschouwers verwend en de verwachtingen heel hoog. Maar zo goed als vorig jaar spelen zal heel moeilijk worden. Talenten als De Ligt en De Jong worden maar eens in de zoveel tijd geboren. Maar zeker de Argentijnse verdediger Martínez maakt een erg goede indruk op me. Ziyech en Van de Beek zijn nog op een leeftijd dat ze enkel beter worden. Alle spelers hebben een jaar meer ervaring op het hoogste niveau en meer zelfvertrouwen. Dat zag je tegen PAOK: ze maken zich niet snel druk.

‘APOEL heeft al gecommuniceerd: wij hebben niks te verliezen en gaan lekker voetballen. Als zij doorgaan ten koste van Ajax, is het zo ongeveer het grootste succes uit hun clubgeschiedenis. Het is een ervaren ploeg, met veel buitenlandse spelers uit goede voetballanden. Ze zijn vooral gevaarlijk uit spelhervatting, bleek in de vorige voorronde tegen Qarabağ. Die wedstrijd had APOEL trouwens ook best kunnen verliezen, zoveel kansen kreeg die ploeg uit Azerbeidjaan.

‘Als Ajax druk durft te zetten, en dat durven ze meestal wel, kunnen ze het de verdediging van APOEL moeilijk maken. In 2014 speelde Ajax ook al tegen APOEL. Toen werd het uit 1-1 en won Ajax thuis met 4-0. ‘APOELtje -eitje’, kopte De Telegraaf al. Dat moeten we nog maar zien, maar Ajax moet APOEL echt wel kunnen verslaan.’

‘Een heksenketel’, wil het cliché over uitwedstrijden in Zuid-Europa. Vanavond ook?

‘Het is warm, maar de wedstrijd begint pas om 21 uur dus het zal met de hitte wel meevallen. Ik ben er niet bij in het stadion, maar zo groot is het niet en een heksenketel zal het niet worden. De harde kern van APOEL laat uit protest namelijk verstek gaan hoorde ik, uit onvrede over een identificatieplicht. Vroeger als teams naar het Oostblok moesten, kregen ze smerig eten en stonden er veel soldaten met norse gezichten. Dat valt tegenwoordig reuze mee. En van een beetje lawaai in het stadion liggen de voetballers van tegenwoordig echt niet wakker.’

Meer lezen

Willem Vissers kan zich er flink over opwinden: eindeloze voorrondes van de Europese bekers beginnen als de supporters nog op het strand liggen

Het Cypriotische voetbal is geen lachertje meer, maar er gebeuren nog wel vreemde dingen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden