Akwasi Frimpongs droom is uitgekomen: meedoen aan de Spelen

Akwasi Frimpong begon als sprinter, probeerde het in de bob, maar nu als skeletonner heeft hij zijn droom te pakken. De Ghanees uit Amsterdam staat op de Spelen.

De Nederlands-Ghanese skeletonner Akwasi Frimpong. Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant
De Nederlands-Ghanese skeletonner Akwasi Frimpong.Beeld Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant

Na de eerste finaledag staat de Nederlands-Ghanese skeletonner Akwasi Frimpong (32) op zijn vertrouwde plek: stijf onderaan. Frimpong, die op de Winterspelen uitkomt voor Ghana, haalt over twee runs een tijd van 1.48,43, een dikke 8 seconden langzamer dan de voorlopige nummer 1, de Zuid-Koreaan Yun Sung-bin.

Normaal gesproken strijden skeletonners om tienden van seconden, als ze met een snelheid van 130 km/u door de kronkelige tunnel sleeën, met de kin slechts 7 centimeter boven het ijs. Frimpong kwam deze week op de trainingsruns doorgaans op ruime achterstand binnen. Alleen de Jamaicaan Anthony Watson was nog langzamer.

Toch is hij tevreden.

Illegaal

'Op welke plaats ik eindig, dat maakt me niet zoveel uit. Het gaat erom dat ik me steeds verbeter', aldus Frimpong, eerder deze week na afloop van een training. 'Ik ben nog steeds verwijderd van de besten van de wereld, maar dat geeft niet. Ik ben hier om te laten zien dat ik ook kan sleeën.'

In de besneeuwde perszone vertelt hij met een zwaar Amsterdams accent hoe hij op zijn 8ste vanuit het Ghanese Kumasi met zijn broer naar Nederland werd gestuurd voor een betere toekomst Hij verbleef er dertien jaar illegaal. Hoe hij op school in de Amsterdamse Bijlmer door de Surinaamse oud-sprintkampioen Sammy Monsels werd ontdekt als hardlooptalent en op zijn 17de, nog altijd illegaal, jeugdsprintkampioen werd.

In 2008 krijgt hij zijn Nederlandse paspoort. In die tijd begint ook het dromen. 'Monsels geloofde dat ik ooit de Spelen kon halen. Omdat hij in mij geloofde, geloofde ik in mezelf', zegt Frimpong.

Spelen in Londen

Zijn eerste kans komt in de aanloop naar de Spelen in Londen in 2012. Daar zal hij in het team van Troy Douglas de vier keer honderd meter lopen, maar een zware peesblessure gooit roet in het eten.

Frimpong, inmiddels met een studiebeurs naar de Verenigde Staten verhuisd, krijgt snel nog een kans. Bobsleeër Ivo de Bruin en coach Nicola Minichiello halen hem binnen in een team. Zijn startsnelheid is daar van grote waarde.

Hij twijfelt wel even. Ja, hij kent de film Cool Runnings over het Jamaicaanse bobsleeteam op de Spelen van 1988 in Calgary, maar toch. Hij is er niet mee opgegroeid. 'Als kleine jongen was ik tijdens een strenge winter aan het schaatsen op een vijvertje. Komt er een Afrikaanse vrouw naar me toe, die trekt me aan mijn oren en zegt: dat doen wij niet. Vanaf dat moment was ik altijd bang van ijs.'

Aan diggelen

Ook met het bobsleeteam lukt het niet om de Spelen te halen. Zijn olympische droom lijkt aan diggelen en Akwasi neemt een pauze. 'Mijn schouders stonden naar beneden, het was moeilijk. Ik had risico's genomen, offers gebracht, maar het was niet gelukt.'

Frimpong gaat stofzuigers verkopen in Amerika. Hij is er goed in; binnen 18 dagen verkoopt hij er 32. Het levert hem een Gold Digger Award op van het bedrijf. Na vijf maanden wordt hij zelf distributeur en lopen verkopers voor hem langs de deuren.

'We hadden een mooie auto en een leuk huis in Arizona, alles was prima. Toch knaagde er iets. Toen Minichiello met het aanbod voor skeleton kwam, zei mijn vrouw: ga ervoor. Ik wil niet dat je straks 99 bent en nog steeds zeurt over je droom.'

Eerste rit

In november 2015 maakt Frimpong zijn eerste rit. 'Ik vond het geweldig. In de bobslee kon ik niets zien, maar nu wel. Ik dacht: nu heb ik mijn droom helemaal in eigen hand.'

Frimpong besluit voor Ghana te racen. 'Ik heb veel gedaan in Nederland, ben een voorbeeldfiguur geweest, was nummer twee in de verkiezing van Amsterdammer van het jaar en heb veel jongerenwerk gedaan in Amsterdam-Zuidoost. Maar wat heb ik voor mijn vaderland gedaan?'

Het gezin verhuist en al het spaargeld gaat naar het nieuwe avontuur op de slee. Het doel? De Olympische Spelen van 2022 in Beijing, want bij skeleton kost het zeker vier tot zes jaar om de top te bereiken.

55ste plek

Dat geldt niet voor hem. In januari, na anderhalf jaar trainen, kwalificeert Frimpong zich verrassend met een 55ste plek op de kwalificatielijst voor Pyeongchang. Hij wordt de eerste Ghanese olympische skeletonner en de tweede Ghanees ooit op de Winterspelen.

Nu staat hij hier, met zijn brede glimlach, in de sneeuw van Zuid-Korea, en analyseert hij zijn races. Bocht 2 is een lastige en de chicane is ook moeilijk. Die kunnen nog beter. Bij de start moet er ook nog een tiende af.

Maar hij is niet gefixeerd op die tijden. 'Het gaat erom hoe ik me voel, of ik rustig ben. Daar kan ik mezelf verbeteren.'

Het is zo'n mooie beleving, zegt Frimpong, één zijn met het ijs. Jij kiest ervoor om links, rechts of door het midden te gaan. Als het fout gaat, heb alleen jij het gedaan.

Uit de comfortzone

'Morgen zal geschiedenis worden geschreven', twittert hij een dag voor de eerste finaledag. Op een filmpje laat hij zijn wedstrijdshirt zien. 'Ik ben vereerd en dankbaar', aldus Frimpong met op de achtergrond de groen-geel-rode vlag van Ghana.

Nu hij zijn droom heeft bereikt, is het zijn beurt om anderen te inspireren hun droom na te jagen. Met name jongeren in Ghana. 'Ik wil ze uit hun comfortzone halen. In Ghana zie je dat niet vaak, een zwarte man op het ijs. Ze hoeven niet op de slee te stappen, ze kunnen ook andere dromen hebben. Het gaat erom dat ze weten dat dromen bereikbaar zijn.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden