Ajax wacht flinke klus voor mogelijke deelname Champions League

Voorbeschouwing Nice - Ajax

Voor Ajax start vanavond het seizoen met een wedstrijd tegen OGC Nice. Wat staat de club te wachten in deze kwalificatiewedstrijd in de derde voorronde van de Champions League?

Justin Kluivert (L) en David Neres van Ajax tijdens de voorbereiding op de kwalificatiewedstrijd tegen OGC Nice. Foto anp

Twee hordes dient Ajax te nemen eer het zich voor het eerst sinds het seizoen 2014 weer deelnemer aan de Champions League mag noemen. De eerste is direct een flinke, het Franse OGC Nice dat vorig seizoen als derde eindigde in de almaar aan kracht, geld en talent winnende Ligue 1. Nice stond zelfs lange tijd voor AS Monaco en Paris Saint-Germain, clubs die de tongen losmaakten in de Champions League en nog veel meer te besteden hebben dan het met Chinees geld gespekte OGC.

Direct bij aankomst bij het fraaie Riviera stadion, waar vanavond de heenwedstrijd wordt gespeeld, zagen we gisteren de absolute blikvanger van OGC Nice op felgele basketbalschoenen naar zijn sportbolide wandelen. Fluitend. Grappend met een dikke vriend. Nee, onder de indruk van wat komen gaat de volgende dag - het duel met Ajax - leek Mario Balotelli geenszins.

Supermario

Hij is geboren voor de grootste podia, debiteerde de Italiaanse spits al vaak. Voor EK's, WK's en de Champions League. En dus niet voor een (eerste) voorportaaltje van het belangrijkste clubtoernooi.

'Supermario' lichtte Ajax al eens beentje namens AC Milan toen hij in de slotminuut in de Arena gretig over de knie ging van de naïeve Ajax-verdediger Van der Hoorn en zo een, naar later bleek, doorslaggevend gelijkspel afdwong.

Bij Milan kende hij zijn beste periode, maar ook daar doofde zijn vlam vrij snel. Bij Internazionale, Manchester City en Liverpool wist hij goedbeschouwd nauwelijks te ontbranden, ondanks al dat dynamiet in zijn bovenbenen.

Nice-speler Balotelli viert een goal tegen Paris Saint Germain, 30 april 2017. Foto afp

Balotelli oogt op zijn 26ste bij Nice eindelijk aardig in balans. Zeventien goals maakte hij vorig seizoen in 28 wedstrijden. 'Le Gym' telt verder weinig internationaal bekende namen, behoudens aanvoerder Dante die bij Bayern München en in het Braziliaans elftal speelde. Dante riep gisteren nadrukkelijk de fans op om achter de ploeg te gaan staan. 'Dat is ons voornaamste wapen.'

Nice speelde nooit Champions League-voetbal. Het eindigde vorig seizoen als laatste in een Europa League-poule met Schalke, Krasnodar en Red Bull Salzburg. Het speelt, ordinair gezegd, countervoetbal. Daarin is het zeer bedreven. Eenmansleger Balotelli krijgt rap steun vanaf de flanken.

Ajax is ervan op de hoogte, meldde coach Marcel Keizer. 'Met drie, vier passes staan ze aan de andere kant.' Op de training gisteren maakte Keizer dat nog eens ondubbelzinnig duidelijk. Voor het oog van de media waarschuwde hij dat de aannames 'perfect' moeten zijn, 'anders word je morgen geslacht'.

Verschil in ervaring

Opvallend: zijn Nice-collega Favre noemde Ajax 'een fysiek sterke ploeg'. 'Fysiek? Wij moeten het hebben van techniek en tactisch inzicht', riposteerde Keizer fijntjes.

Wellicht dat de ervaren Favre zand in de ogen wilde strooien. Mogelijk is hij onder de indruk geraakt van de opmars van Ajax vorig seizoen in de Europa League, toen de Amsterdamse club de finale haalde en met name verdedigers Viergever en Sánchez zich manifesteerden als onvermoeibare krachtcentrales.

Hoe dan ook: de onervaren Keizer zal zijn ploeg, amper twee weken na het bericht dat middenvelder Nouri ernstige hersenschade heeft opgelopen na hartfalen tijdens een oefenduel, dienen te wapenen.

Ajax-spelers Sanchez (L) en Ziyech van Ajax wijzen naar boven uit medeleven met Nouri tijdens de training. Foto anp

Keizer houdt vooralsnog vast aan de lijn van voorganger Bosz. Schöne zal de enige dertiger aan de aftrap zijn. De vertrokken aanvoerder Klaassen wordt vervangen door Van de Beek, buitenspeler Traoré waarschijnlijk door Kluivert. Daarmee wordt Ajax nóg jeugdiger, terwijl het op de bank slechts in spits Huntelaar een ervaren kracht heeft.

Balotelli zal mede afgestopt moeten worden door de 17-jarige Matthijs de Ligt. Die diende tot op heden slechts Ajax, schijnt het liefst op badslippers te lopen, maar speelde dus al wel een Europa League-finale. Zo ver reikte Balotelli met een van zijn topclubs nimmer.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.