Ajax probeert de rug te rechten en focust op Nice

Ajax speelt vanavond tegen Nice in de voorronde van de Champions League. Het wordt een beladen wedstrijd door het drama met Abdelhak Nouri, die door hersenschade nooit meer kan voetballen.

Ajax trainde dinsdagavond in het stadion van Nice. De Champions League wacht op niemand.Beeld Stanley Gontha

'Ajax is dan toch maar een radertje in de voetbalwereld, hè.' Het is een zin die op de Ajax-burelen de laatste tweeënhalve week vaak voorbijkwam. Ajax, viervoudig winnaar van de belangrijkste clubtrofee, voortbrenger van Johan Cruijff en recentelijk nog Europa League-finalist, moet gewoon door. Terwijl het achttien dagen eerder nog een speler ineen zag zakken door hartfalen. Om vijf dagen daarna de boodschap te krijgen dat die speler, Abdelhak Nouri, nooit meer op een voetbalveld zal staan door ernstige hersenschade.

Er was, nog iets korter geleden, een collectieve rouwavond in en rond het ouderlijk huis van de voetballer, waarbij de onbreekbaar ogende vader van Nouri in het bijzijn van de spelersgroep brak. Aanvoerder Veltman de volgende dag: 'We zitten in een bizarre achtbaan.'

Strijd

Dat Ajax treedt vanavond aan tegen Nice in de voorronde van de play offs voor deelname aan de Champions League. Uitstel was onmogelijk door het ultrastrakke korset waarin overkoepelende bonden de voetbalkalender hebben gehesen. Een amateurclub sluit een maand of twee de poorten, Ajax moet door.

Nieuwbakken hoofdcoach Keizer hoopt de knop te hebben gevonden, de knop die moest worden omgedraaid. 'Maar dat weten we morgen pas', zei hij gisteren in het Riviera-stadion van Nice.

Veltman meent dat de achtbaan iets minder slingert. 'Er is weer honderd procent strijd op de training, spelers blijven minder in teleurstelling hangen, al heeft de een het moeilijker dan de ander.'

De Champions League wacht op niemand. De Toekomst, het trainings- en jeugdcomplex (feitelijk het huis van de club), bleef altijd open. Daar werden veel tranen geplengd, er is mentale steun aangeboden. Intern, extern. Of en wie er gebruik van maakt, houdt Ajax binnenskamers.

Er is geen training uitgevallen. Het vriendschappelijke oefenduel met Rijnsburgse Boys, dat twee dagen na het ineenzakken van Nouri op de rol stond, werd afgelast, maar achter gesloten deuren tuigde de club een onderlinge wedstrijd op, inclusief scheids- en grensrechters.

Oefenwedstrijden tegen Genk en Olympique Lyon vonden doorgang. Tussendoor werd de spelers door Keizer verteld: 'Hoe moeilijk het ook is: we moeten door, de wedstrijden tegen Nice zijn superbelangrijk.'

Aanvoerder Joël Veltman.Beeld Martijn Buskermolen

Sommige fans gaven het seizoen al op. De indrukwekkende beelden van het weggevallen talent riepen zelfs emoties op bij lui die nog nooit van Nouri hadden gehoord. Maar stilletjes aan klinkt 'ouderwets' geklaag van volgers en fans dat directeur voetbalzaken Overmars haast moet maken met nieuwe spelers, vooral voor defensie en middenveld.

De duels met Nice, nummer 3 van Frankrijk vorig seizoen, maken of breken het seizoen voor een behoorlijk deel. Vanuit sportief oogpunt uiteraard.

Op de laatste training voor het treffen in warm Zuid-Frankrijk waren glimlachen spaarzaam bij de jonge groep. Het was vooral Keizer die coachte, hij deelde opvallend veel complimenten uit.

Sommigen ervaren het treffen als prettige afleiding. Spits Huntelaar, overgekomen van Schalke, meldt dat hij zin heeft in de eerste echte wedstrijd van het seizoen. Huntelaar (33) is de oudste van de groep, gepokt en gemazeld door het leven. Troost bieden kan ook kracht geven.

Maar wat te verwachten van Donny van de Beek? Zijn What'sapp-profielfoto is een beeltenis waarop hij Nouri omhelst, beiden waren nog pupil. Ze speelden twaalf jaar samen bij Ajax. Tegen Olympique Lyon was Van de Beek, die de zware taak heeft de vertrokken aanvoerder Klaassen te vervangen, de beste op het veld, maar houdt hij het vol?

Davinson Sanchez (L) en Hakim Ziyech wijzen naar boven uit medeleven met Abdelhak Nouri tijdens de voorbereiding op de derde kwalificatiewedstrijd tegen OGC Nice.Beeld anp

Prestatiedrang

Ajax kan best nog een goed seizoen draaien. FC Utrecht verloor eind november 2005 centrale verdediger David Di Tommaso die thuis in zijn slaap overleed, eveneens na hartfalen. De club was in schok, maar reikte dat seizoen bijna tot de vierde plaats.

'Het zit in de mens om zich weer op te richten', zegt toenmalig algemeen directeur van FC Utrecht Jan-Willem van Dop. Hij stuurde daar destijds vrij snel op aan. 'Makkelijk was het niet.' Anders dan bij een normaal bedrijf is er dat vergrootglas, de overvloedige media-aandacht. De meeste spelers zijn piepjong en vatbaar voor artikelen waarin topsport door experts 'ongezond' wordt genoemd.

Van Dop: 'Iedereen is daarom nog eens uitgebreid onderzocht. We hebben daarnaast geen enkele druk opgelegd wat betreft het eindresultaat. En we zijn blijven praten.'

De eerste wedstrijd na de onheilstijding, thuis tegen FC Groningen, was misschien wel de vreemdste uit de geschiedenis van de club. Toenmalig FC Utrechtverdediger Alje Schut: 'Je dacht: wat maakt het allemaal uit? Wat boeit winnen of verliezen nog? Het trok ons compleet uit onze prestatiedrang.'

Een vergelijking met de situatie van Nouri valt niet te maken. Schut: 'Wij zijn naar het rouwcentrum geweest, namen afscheid. Nouri is er nog, maar hoe het verder gaat, weet je niet.' Komt nog bij dat de Ajax-spelers hun ploeggenoot live onwel hebben zien worden. 'Dat lijkt me heel heftig.'

David Di Tommaso wordt nog jaarlijks herdacht door FC Utrecht.Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Na die wedstrijd tegen FC Groningen werden in een groepsgesprek afspraken gemaakt. Niemand zou een ander erop aankijken als hij weer schold of lachte tijdens trainingen en wedstrijden. Ze zouden proberen hun rug te rechten, maar iedereen mocht individueel uitmaken of hij 'voor David speelde' of juist niet.

Schut: 'Dat kan ook negatieve druk opleggen. Dat het voelt alsof je niet om David geeft als je een keer dom verliest.'

Uitgerekend Joost Broerse, de middenvelder die Di Tommaso achterin moest vervangen, tekende voor het eerste doelpunt namens FC Utrecht sinds Di Tommaso's heengaan.

Broerse: 'Was natuurlijk best wonderlijk. Ik zei tegen mijn maatje achterin Sander Keller: 'Ik heb het gevoel dat ik naar voren moet.' Dus ging ik. En ineens kwam de bal voor mijn voeten en had ik een leeg doel voor me.'

Aan het einde van het seizoen vloeiden de krachten weg bij FC Utrecht. Op de bank barstte spits Fortuné in een van de laatste duels in tranen uit. Schut: 'Het was op. De scherpte, de absolute wil. Tegenslagen kun je moeilijker hebben, je hebt al zoveel geïncasseerd. Als mens leer je ontzettend veel. We hadden een redelijk jonge groep, maar zijn snel opgegroeid.'

De impact is nog altijd voelbaar. FC Utrecht herdenkt Di Tommaso jaarlijks, spelers hebben nog steeds contact met zijn vrouw en zoon.

Van Dop: 'Het is iets voor de eeuwigheid. De steun die je krijgt, doet heel veel. De voetbalwereld zie je van zijn mooiste kant, terwijl het voortkomt uit iets dat gewoonweg niet zou mogen gebeuren in het leven: een jong iemand die plots wegvalt. En daarna: een groep jongemannen die dat voor het oog van de wereld een plek moet zien te geven.'

Lees meer over Abdelhak Nouri

'Bijna voortdurend waaien flarden verdriet over Abdelhak Nouri door mijn hoofd, als treurige intermezzo's op tal van thema's in de boordevolle sportzomer', schrijft Willem Vissers in een column. (+)

Abdelhak Nouri was een voetballer voor de fijnproever. De 20-jarige Ajacied, die een grootse toekomst werd voorspeld, heeft blijvende hersenschade opgelopen na hartfalen tijdens een oefenwedstrijd in Oostenrijk.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden