Het grote spandoek voor Nouri liet Ajax niet onberoerd, na twee minuten stond het al 0-1.
Het grote spandoek voor Nouri liet Ajax niet onberoerd, na twee minuten stond het al 0-1. © ANP

Ajax niet door in Champions League; in stadion streden vreugde, verdriet en verbazing om voorrang

In een stadion waar vreugde, verdriet, ontroering, bewondering, teleurstelling, verbazing, juich- en klapexplosies vrijwel iedere minuut weer om voorrang vochten, nam Ajax afscheid van de droom om weer op het hoogste Europese clubpodium te spelen en tegelijkertijd ploegmaat Abdelhak Nouri te eren.

Voor het derde jaar op rij blijft de Amsterdamse club verstoken van de Champions League. Na Rapid Wien en FK Rostov in de vorige twee seizoenen blokkeerde nu OGC Nice de toegang in de voorronde. De 2-2 in de Arena was te weinig na de 1-1 een week eerder in de Franse badplaats.

De avond had onmiskenbaar een dubbele bodem. Er was het belang van een ronde overleven op weg naar de glinsterende Champions League met zijn prestige, zijn waardevolle lessen en een startpremie van twaalf miljoen euro. Maar het was tegelijkertijd de eerste wedstrijd in de Arena sinds de populaire Ajax-speler Nouri ernstige hersenschade opliep.

Er waren gigantische banieren opgehangen met 34 erop, het rugnummer van Nouri. In de fanshop was een altaar ingericht waarboven steunbetuigingen aan de voetballer konden worden opgeschreven. Op de LED-schermen werd kort voor de aftrap een indrukwekkende clip afgespeeld waarin de onfortuinlijke Ajacied werd geëerd. 'Nouri ligt op de grond. Nouri hoort niet op de grond te liggen. Nouri hoort te dansen, te fladderen, te toveren,' zei een stem onder beelden van de vrolijk voetballende Nouri door.

(Lees verder onder de foto)

Erna galmde een massaal 'Nouri, Nouri' door het hele stadion. Wie het onberoerd liet, is van steen en zal afgebrokkeld zijn toen een reusachtige tekening van Nouri, met zijn duimen wijzend naar zijn naam zoals hij deed na zijn eerste doelpunt in het eerste, over de F-side naar beneden rolde.

Het leek onmogelijk om hier stoïcijns onder te blijven. Nice profiteerde meedogenloos. Eendrachtig scheerde de Franse subtopper al in de derde minuut naar de 0-1. Op briljante wijze, dat wel. Na een gloedvolle combinatie tussen middenvelder Eysseric en spits Plea stuurde die laatste, flankspeler Lees-Melou in de diepte weg. Ajax-doelman Onana keerde diens inzet nog, maar de rebound was een makkelijke prooi voor de meegeslopen back Souquet.

(Lees verder onder de foto)

Verwarring alom en Nice sloeg daarna bijna nogmaals toe via de knappe dribbelaar Srarfi en de lichtvoetige, speersnelle Plea, die speelde voor de geblesseerde vedette Balotelli.

Het was snelheidsduiveltje Justin Kluivert die de thuisploeg terugbracht in de wedstrijd met een serie eindeloze dribbels uitgevoerd met Nouriaanse brutaliteit. Nog fraaier scheen de symboliek door de Arena toen Van de Beek in de 26e minuut de 1-1 aantekende na een geweldige aanname al draaiend om zijn as en dito afronding. In de jeugd werd Van de Beek altijd gelanceerd door Nouri, dit keer nam Nouri's voorbeeld, Hakim Ziyech, de honneurs waar.

(Lees verder onder de foto)

Het kippenvel woekerde werkelijk voorts over alle lijven toen Van de Beek tijdens het juichen wees naar een ereloge waar de vader en broer van Nouri stonden te klappen.

Net bijgekomen van al die emotie klonk er in de 34e minuut een oorverdovend geklap en werden overal Nouri-shirts geheven. Ziyech, die een inworp mocht nemen, liet de bal vallen en begon te klappen. Nick Viergever was kort daarna dichtbij het ultieme eerbetoon, maar schoot over.

(Lees verder onder de foto)

Ajax was daarop een fase haast niet te stoppen. Kluivert bleef een plaag voor de gewilde Nice-back Sarr, Ziyech was goed, Van de Beek geweldig, zijn volley kort na rust van twintig meter verdiende een beter lot dan de vuisten van Nice-doelman Cardinale, maar Ajax liet ook enorme ruimtes.

De 2-1 van Sánchez, die een voorzet met het hoofd van een andere verdediger, Viergever, binnengleed, was niets minder dan terecht. Fraai was weer het voorwerk van Ziyech.

Nice lag op de rug en de in de wedstrijd groeiende spits Dolberg kon de zaak beslissen, maar schoot voorlangs. Plots vloeide dan toch de concentratie wat weg. Nice-invaller Marcel maakte er elf minuten voor tijd slim gebruik van en tikte handig de 2-2 binnen. Naar later bleek een doelpunt met fatale waarde.

Ook vorig seizoen was meestal een waar golfslagbad te aanschouwen bij Ajax' Europese thuiswedstrijden. Telkens trok Ajax dan aan het langste eind. Dat het gisteravond net niet lukte in een Arena waar de emoties in de rondte vlogen, na al een maand vol slecht nieuws, was best voorstelbaar, al deed het de spelers zichtbaar pijn. 'We willen voor Appie doorkomen', zei Van de Beek vorige week al. De slotronde langs de tribunes voltrok zich in mineur, terwijl de F-side nog een laatste verbaal eerbetoon aan Nouri bracht.