Aggassi bewijst tegen Blake nog tot wereldtop te horen

Nog geen twee maanden geleden vreesde Andre Agassi dat een hardnekkige rugblessure een einde aan zijn loopbaan zou maken. In zijn ogen was dat een vroegtijdig einde geweest, want zelfs na twintig jaar proftennis heeft de 35-jarige superster uit Las Vegas geen genoeg van competitie op het hoogste niveau....

Van onze verslaggever Mark van Driel

Agassi is er altijd van overtuigd geweest dat hij niet hoefde onder te doen voor de wereldtop, al bleven aansprekende resultaten de afgelopen jaren uit. Bij de US Open, waar hij in 1986 als 16-jarig talent zijn debuut maakte, heeft hij de afgelopen anderhalve week laten zien dat niemand hoeft te twijfelen aan zijn mogelijkheden.

Zijn opmars door het toernooi kreeg woensdag zijn voorlopige bekroning in de kwartfinale, waarin Agassi zijn tien jaar jongere landgenoot James Blake versloeg. Na meer dan drie uur spelen plaatste hij zich, in het holst van de New Yorkse nacht, na vijf spectaculaire sets voor de halve finale.

Voor het eerst had de tweevoudige kampioen (1994 en 1999), die geen hinder meer ondervindt van zijn rug, een tiebreak in de laatste set nodig om als winnaar de baan te kunnen verlaten: 3-6, 3-6, 6-3, 6-3, 7-6 (6).

Agassi noemde de zege een van de mooiste uit zijn loopbaan, vergelijkbaar met de zwaarbevochten eindoverwinning op Roland Garros in 1999 – in Parijs schaarde hij zich bij het selecte gezelschap van vijf mannen die alle grand slam-toernooien hebben gewonnen. ‘Dit betekent net zo veel voor me als finales winnen. Het gaat om eerlijke competitie, de baan op gaan, respect hebben voor elkaars spel, je laten gaan en het tennis volledig centraal stellen.’

De partij tegen Blake leek, net als de finale van zes jaar geleden tegen Andrei Medvedev, uit te monden in een deceptie voor Agassi. Hij verloor de eerste twee sets van de New Yorker, die in dit seizoen een opmerkelijke rentree heeft gemaakt. Vorig jaar leek zijn carrière nog voorbij: hij brak een nekwervel na een botsing met een netpaal en kreeg last van een zeldzaam virus, waardoor zijn gezicht gedeeltelijk verlamd raakte.

Agassi had geen antwoord op Blakes harde, vlakke slagen en zijn superieure voetenwerk. Toen hij ook in de derde set zijn opslag verloor en op een 3-2 achterstand kwam, leken zijn kansen op een derde US Open-titel definitief verkeken. Maar hij gaf niet op. Hij vocht zich terug in de partij en won met even sprankelend als onverschrokken spel vier games op rij. De derde set was voor hem.

In de vierde set behield Agassi het initiatief in de gelijkopgaande wedstrijd, vol schitterende slagenwisselingen. Hij won de set en behield zicht op de halve finale tegen zijn landgenoot Robby Ginepri.

Ondanks Agassi’s imponerende spel kwam Blake in de vijfde set op voorsprong. Bij de stand 5-4 kreeg de voormalige Harvard-student de kans de partij uit te serveren, maar zijn hoop op de zege vervloog snel. Op de nauwkeurig geplaatste servicereturns van zijn jeugdidool had hij geen antwoord. Een tiebreak moest de beslissing brengen.

In de tiebreak kwam Blake voor een uitzinnig publiek tot op twee punten van de overwinning. Op zijn eigen opslag stond hij met 5-4 voor. Opnieuw bleek Agassi te beschikken over zenuwen van staal. Hij weerstond de immense druk en vocht zich uiterst koelbloedig naar de winst. Na Jimmy Connors, die in 1991 als 39-jarige de halve finale haalde, is Agassi de oudste speler die de laatste vier heeft gehaald.

‘Ik weet niet of ik me ooit zo goed heb gevoel’, zei Agassi na een landurige staande ovatie van het publiek. Zijn zege op Blake zal als een klassieker de geschiedenis ingaan. ‘Het is kwart over een ’s ochtends en er zitten 20 duizend toeschouwers op de tribune. Daar kan niets tegen op. Ik ben niet de winnaar, het tennis heeft gewonnen.’

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden