Interview

'Afdankertje' is terug aan het front'

Na anderhalf jaar zit Rob Bontje - topfit en hongerig - weer bij het Nederlandse team. Donderdag begint hij aan het EK. 'Tot 2014 hadden we een versplinterde groep, nu een hecht team.'

Rob Bontje maakt zich op voor een smash tijdens een training van de nationale ploeg. Beeld anp

Afgeschreven is hij wel vaker, zegt volleyballer Rob Bontje, lachend. 'Afgeserveerd ben ik maar een keer, vorig jaar door toenmalig bondscoach Edwin Benne. Ik heb anderhalf jaar gemist. Het is ook voor mij een verrassing dat ik weer bij het Nederlandse team zit. Gido Vermeulen kwam met een helder verhaal. Hij wilde de beste volleyballers van Nederland selecteren, ongeacht hun leeftijd of hun verleden.'

In januari 2014 werden Bontje en Jeroen Rauwerdink door Benne uit de selectie gezet, nadat ze tijdens evaluaties met de Nevobo ook het functioneren van de bondscoach ter discussie hadden gesteld. Benne bezwoer dat hij geen criticasters wilde verbannen, al was de grijzende Bontje aanvoerder en Rauwerdink vice-captain geweest.

'Tegen mij heeft Edwin gezegd dat hij de nationale ploeg wilde verjongen', vertelt Bontje (34) op sportcentrum Papendal. 'Hij ging investeren in de jeugd. Het had geen zin om te twijfelen aan die lezing. Dat doe ik nu ook niet.'

Het leek het einde van zijn interlandcarrière. Toch herkende Bontje zich niet in het oordeel van Benne. 'Ik heb het besluit van Benne voor kennisgeving aangenomen. Ik draaide een goed seizoen in Berlijn en hoopte dat zich nog een kans zou aandienen in het Nederlandse team. Dit was niet de manier, waarop ik wilde stoppen.

'Ik kijk niet om in wrok. Maar elke sporter wil zelf bepalen wanneer hij een punt zet achter zijn carrière. Begin 2014 was wat mij betreft niet het juiste moment. De kans werd mij ontnomen om de regie te behouden, fantastisch dat het nu wel kan. Ik heb een tweejarig contract getekend in Maaseik. De hal ligt op 5 kilometer van mijn huis in Limburg, aan de andere kant van de Maas. Ik ben topfit, ik kan nog wel even mee.'

Gezicht van een verloren generatie

Van de huidige selectie maakten alleen Van Dijk en Bontje de Spelen van 2004 in Athene nog mee. Daarna werden ze ongewild het gezicht van een verloren generatie die geen hoofdprijzen won. Bontje: 'Ik weet niet of het aan de wisselingen van coaches en spelers heeft gelegen. Feit is dat we al die jaren nooit constant zijn geweest. Het mannenteam is te vaak door het ijs gezakt in wedstrijden die we hadden moeten winnen. Wij hebben stilgestaan, terwijl het niveau in Europa alleen maar is gestegen.'

Bondscoach Vermeulen bracht een nieuwe structuur aan, nadat het Nederlandse team bij zijn voorganger Benne een duiventil was geworden. Van enige cohesie was geen sprake met spelers, die hun eigen carrière voorrang gaven en het Nederlandse team soms als een noodzakelijk kwaad leken te beschouwen. 'Er is op het gebied van teambuilding veel progressie geboekt, zeker sinds de laatste twee, drie jaar', aldus Bontje.

'We hebben niet alleen in een roeiboot gezeten op de Bosbaan, maar ook veel met elkaar gesproken. Dat had deze ploeg nodig. Voor mijn gevoel zat ik tot 2014 in een versplinterde groep. Ik kreeg nooit het idee dat we een hecht team waren. Die weg is nu wel ingezet. Al die wisselingen hebben de ploeg niet sterker gemaakt. We zijn nu eenmaal verwend in Nederland.

'Voor we tegen Servië speelden, kregen we in een documentaire te zien hoe het er in dat land aan toe is gegaan. Dan snap je meteen, waarom Serviërs vechten voor elk punt. Ze hebben geleerd te overleven. Dat zit niet automatisch in onze karakters. Toch is die mentaliteit nu wel in deze selectie gebracht. Het is veelzeggend dat alle spelers zich nu honderd procent inzetten voor het Nederlandse team.

Rob Bontje. Beeld anp

Realistisch doel

'Sommige jongens meldden zich zelfs met blessures, omdat ze er graag bij wilden horen. Helaas hebben Robert Horstink en Jelte Maan het EK niet gehaald. Maar het zegt iets over de sfeer in de ploeg. Ook Kaj van Dijk is met nieuwe energie teruggekeerd. Ik heb hem nog nooit zo goed zien spelen als deze zomer. Alles valt nu op zijn plaats.'

Voor de vrouwen was het EK alleen geslaagd met een medaille. De mannen kijken als nummer 14 van Europa noodgedwongen niet verder dan de eerste wedstrijd op het EK, vandaag tegen Tsjechië. In groep A in Sofia treft Nederland ook het sterke Duitsland en gastland Bulgarije.

Bontje: 'Het is een realistisch doel om de poule door te komen. Daarvoor moeten we Tsjechië verslaan, dan zijn we voor 80 procent zeker door. Vervolgens hangt het ervan af tegen wie we de tussenronde spelen voor een plaats in de kwartfinales. We moeten ons nergens op vastleggen.'

Toch wenst Bontje zich niet te verschuilen. 'Ik kan me nu positief uitlaten over het groepsproces, het is moeilijk om dat vol te houden zonder prestaties. Als we van Tsjechië verliezen, is het EK waarschijnlijk al voorbij. Dan hebben we gefaald. Maar deze spelers twijfelen niet aan zichzelf.'

Rob Bontje. Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden