Profiel Raheem Sterling

‘The hated one’ blijft zich roeren, Raheem Sterling speelt met City tegen zijn oude club Liverpool

Raheem Sterling Beeld Getty Images

Donderdagavond speelt hij als spits van Manchester City, de nummer 2 in de Premier League, tegen koploper Liverpool, tevens zijn oude club. Raheem Sterlings voetbalkwaliteiten staan buiten kijf, maar vooral de tabloids haten hem.

Raheem Sterling is donderdag de hoop van de fans van ­Manchester City. En de vrees van die van Liverpool, zijn oude club. Liverpool staat zeven punten voor op City. Liverpool smacht sinds 1990 naar de titel. City won er sinds 2012 drie en is regerend kampioen. Vanavond treffen ze elkaar in Manchester.

Sterling (24) is een snelle, technisch hoogbegaafde dribbelaar en heeft de laatste jaren onder City-manager ­Josep Guardiola geleerd vrijwel altijd de juiste keuze te maken. Als tiener bij Liverpool was hij lang een onevenwichtige raket op de rechterflank. Met 10 doelpunten en 9 assists (alle competities) heeft de aanvaller momenteel de bes­te totalen van alle City-spelers, na het vorige seizoen tot 23 treffers en 16 assists te zijn gekomen.

Voor de Engelse nationale ploeg is hij zo belangrijk dat bondscoach ­Gareth Southgate hem vergaf toen hij in de voorbereiding op het WK 2018, waar Engeland vierde werd, twaalf uur te laat kwam voor een training. Naast het roken van een shishapijp is dat Sterlings enige slippertje.

Toch is hij de man van wie de Engelse media geen genoeg krijgen, die de boulevardpers en kwaliteitsmedia zelfs volledig uit elkaar drijft. Sterling is een ‘slachtoffer van verachtelijk ­tabloidsnobisme’, zo schrijft kwaliteitskrant The Guardian. ‘De karaktermoorden zijn even eindeloos als ­bizar. Hij kan gewoon niet winnen.’

Primark

Dan weer is Sterling volgens de ­tabloids een vrek omdat hij ‘kleren koopt bij budgetkledingwinkel Primark ondanks een weeksalaris van 180 duizend pond!’ (The Sun). En ‘goedkope pasteitjes eet bij Greggs terwijl City zo’n 50 miljoen pond voor hem overmaakte aan Liverpool!’ (Daily Star). En ‘vliegt met Easyjet voor 80 pond!’ (Daily Mail). Even zo vaak wordt hij neergezet als verwend kreng. Hij bezit ‘een vloot aan dure auto’s!’, ‘huurde een privéjet voor twee vakanties in een week!’ en ‘kocht een enorme diamanten verlovingsring voor zijn vriendin!’ (The Sun).

En wat natuurlijk helemaal niet kon, was vrolijk doen over het fraaie optrekje inclusief een met juwelen ingelegde badkamer dat hij voor zijn moeder kocht vlak nadat hij met Engeland ‘schandelijk’ was uitgeschakeld door IJsland op het EK 2016.

The hated one, de gehate, noemt Sterling zichzelf. Afgelopen zomer was het weer raak. Een tatoeage van een geweer op zijn kuit was voor The Sun aanleiding om een bataljon experts op te voeren die allen de verse inkt veroordeelden als ‘totaal onacceptabel’, ‘ziek’ en ‘weerzinwekkend’.

Sterling verklaarde dat de tatoeage nog niet af was. Dat die staat voor zijn dodelijke rechterbeen, maar ook een ode moet worden aan zijn vader die werd doodgeschoten op Jamaica toen Raheem 2 was.

Hotelkamers schoonmaken

De op Jamaica geboren Sterling komt van ver, letterlijk en figuurlijk. Nadat zijn vader was overleden ging zijn moeder naar Engeland voor haar studie, drie jaar later kwamen ­Raheem en zijn oudere zus hun moeder achterna. Ze hielpen haar bij het schoonmaken van hotelkamers. Dat betekende om zes uur ’s ochtends opstaan en kibbelen over wie de wc’s moest doen. Hun ontbijt kregen ze uit de snoepautomaat van het hotel.

Sterling voetbalde op de stoffige straten van Kingston en daarna in de schaduw van het Wembley-stadion. Een buurtwerker bood hem een plek in een amateurploegje. Arsenal wilde hem in de jeugdopleiding opnemen, maar zijn moeder voorzag dat hij bij Queens Park Rangers meer aandacht zou krijgen. Hij moest drie bussen nemen om bij QPR te komen, zijn oudere zus ging telkens mee als chaperonne. Soms kregen ze in de bus een sms’je van hun moeder met daarin een nieuw adres, omdat de huur niet betaald kon worden.

Sterling beschrijft in een column op website The Players Tribune zijn waardering voor zijn zus en moeder die ‘hun leven offerden’ waardoor hij op zijn 15de werd gekocht door Liverpool en al voor zijn 18de debuteerde in de Engelse nationale ploeg. Sterling was vooral blij dat hij met zijn verworven rijkdom zijn moeder kon bevrijden van alle stress om rond te komen. ‘De dag dat ik een huis voor haar kocht was de gelukkigste in mijn leven. Als mensen willen schrijven over de mooie badkamer dan zeg ik alleen dat vijftien jaar daarvoor wijzelf hotelbadkamers aan het schoonmaken waren. Mijn moeder kwam met niets en heeft zichzelf opgewerkt tot directeur van een verzorgings­tehuis. (...) Tabloids stelen je plezier en trekken je naar beneden.’

Racisme

Sterling blijft zich roeren, ook nu de aanvallen niet meer louter vanuit de media komen. Ruim een jaar geleden werd hij aangevallen op het trainingscomplex van City door een man die racistische taal uitsloeg en vorige maand tijdens Chelsea-Manchester City gilden enkele Chelsea-fans racistische termen naar hem. In een Instagram-post verweet Sterling kranten racisme te bevorderen. Als voorbeeld gaf hij het verschil in verslaggeving over twee jonge ploeggenoten, de een wit, de ander donker, die allebei een huis kochten voor hun moeder. ‘Beiden hebben niets fout gedaan, maar de zwarte jongen wordt in een kwaad daglicht gesteld.’ Zijn coach Guardiola en vele anderen prezen hem om zijn moed, sponsor Nike maakte een reclame met hem.

Niettemin zal Sterling vanavond vermoedelijk worden uitgefloten door het uitvak. Veel Liverpool-fans hebben hem zijn vertrek in 2015 niet vergeven. Maar Sterling is mentaal gewapend, schreef hij, met een knipoog, op The Players Tribune. Niet zozeer door de boulevardpers of vijandige fans. Maar door zijn 6-jarige dochtertje, dat nog steeds een groot Liverpool-fan is. Thuis zingt ze alleen maar liedjes over Liverpool-ster Mo Salah. ‘Dat is toch harteloos?’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.