'Ik ben relaxed, maar wel altijd competitief'

Feyenoord gaat thuis punten pakken in de Champions League, voorspelt keeper Brad Jones

Feyenoord gaat thuis punten pakken in de Champions League, voorspelt keeper Brad Jones. Met zijn 35 jaar is hij de nestor van het team. Vanavond wacht de eerste klus: Manchester City.

Jones: `Alles leek een sprookje vorig seizoen, maar we hebben ook onze downs gehad.` Foto anp

Kan het zuinige Feyenoord winnen van de financiële moloch Manchester City vanavond? 'Niets is onmogelijk als je erin gelooft', zegt Brad Jones. Dat klinkt hopeloos clichématig, maar de 35-jarige Feyenoord-doelman kan het weten.

Op zijn 9de moest en zou hij in de ouderlijke tuin de genadeloos harde schoten van zijn 18-jarige broer Jason proberen te keren. Dat lukte.

Op zijn 12de besloot hij profvoetballer in Europa te worden ook al groeide hij op in de regio rond de Australische stad Perth waar succesvolle profvoetballers zo zeldzaam zijn als wilde kangoeroes in Europa. Dat lukte.

Op zijn 28ste moest hij zichzelf, zonder familie in de buurt, zien op te rapen nadat zijn zoontje aan kanker was overleden. Ook dat lukte.

Bradley Scott Jones had twee concrete doelen waar hij op school om werd uitgelachen: keepen in de Premier League en keepen in de Champions League. In de Premier League maakte hij op zijn 21ste zijn debuut als keeper van Middlesbrough, maar hij moest nog veertien jaar wachten op de Champions League. Vanavond is het zover.

Voormalig Feyenoord-aanvoerder Brad Jones. Foto anp

Op zijn 35ste is Jones eindelijk een seizoen gestart als onbetwiste eerste keus, te danken aan een ijzersterk debuutjaar bij Feyenoord waar hij op het laatste moment binnenwaaide als vervanger van de geblesseerde Kenneth Vermeer.

In de voorbereiding van dit seizoen ontpopte de vier jaar jongere Vermeer zich als een meer dan serieuze concurrent. Vlak voordat coach Van Bronckhorst zijn keuze bekend zou maken, raakte Vermeer wederom geblesseerd. Jones weet nog steeds niet wie de coach zou kiezen. 'Dat hoeft hij ook niet te zeggen.'

Of het een verrassing zou zijn als hij toch naast de basis was beland na een tamelijk heroïek seizoen? Hard lachend: 'Niets verrast mij meer in het voetbal.'

Van vijftien jaar profvoetbal leerde Jones dat de carrière van een keeper de vreemdste wendingen kan nemen door pech, geluk, blunders, blessures, wispelturige managers, privéleed, maar ook doordat voetbal simpelweg een constant evoluerende sport is. 'Toen ik in Engeland kwam, waren keepers de buitenaardse wezens in het elftal. Meevoetballen was verboden, je trapte die bal naar voren. Belangrijkste was om tussen al die eiken van voetballers ballen te pakken of te stompen. Nu willen ook veel teams in Engeland verzorgd opbouwen, terwijl je fysiek net zo sterk moet zijn. Dat vraagt weer andere kwaliteiten.'

Kijk naar Manchester City, de opponent van vanavond. Toen Jones in 2001 de oversteek waagde, was City net uit de Premier League gedegradeerd. Een plompe volksclub spelend op het uit 1923 daterende Maine Road waar men het liefst hoekige voetballers in het babyblauw zag uitkomen. De plaats in de schaduw van het de laatste decennia veel succesvollere Manchester United werd gecultiveerd.

Alles veranderde door het geld van de Abu Dhabi United Group. Een ijkpunt was de zomer van 2015. Jones: 'Ik zat bij Liverpool, een absolute topclub. Manchester City kwam langs en kocht even onze beste speler, Raheem Sterling, voor vijftig miljoen weg. Voorheen kocht Liverpool de beste spelers van City. Het is krankzinnig hoeveel kwaliteit City nu heeft.'

Toch voorspelt hij dat er in de poule van Feyenoord, met verder Napoli en Sjachtar Donetsk, geen team is dat alle punten gaat pakken. 'Iedereen is thuis sterk. Ook wij. Een team is beter dan individuen. Dat is een cliché, maar het is wel waar. Dat hebben we bewezen tegen Manchester United een jaar geleden.'

De winst op United en later die week op PSV was 'een markeerpunt', meent Jones. Ook voor hemzelf, de doelman blonk uit met geweldige reddingen. Maar hij praat liever over de groei van het team. 'In die week hebben we duidelijk gemaakt dat we serieus moesten worden genomen.'

Hij is door het stoppen van Dirk Kuijt de oudste bij Feyenoord. 'Het is de taak van de oudere spelers om de rest de goede kant op te krijgen. Alles leek een sprookje vorig seizoen, maar we hebben ook onze downs gehad. Dat is haast niemand opgevallen, omdat we op de juiste manier reageerden. Als we wonnen, gingen we niet feesten. Als we verloren, werden we niet depressief. Je moet een mentale ondergrens hebben.'

Wat hij toevoegt? Hij noemt zichzelf relaxed, maar ook verslaafd aan uitdagingen. 'Een uitdaging kan ook in de fitnessruimte liggen. Daar probeer ik mijn record bankdrukken telkens te verbeteren. Ik ben altijd competitief, altijd.'

Hij dankt Jason Jones daarvoor. 'Mijn broer was niet aardig voor me. Ik werd telkens uitgedaagd, ik weet niet beter. It's what keeps me going.'

De nestor wil nog wel even door. 'Minimaal tot mijn 40ste. Daar geloof ik in. En alles begint met geloof.'