Iconen Federer en Nadal regeren ook tijdens Masters als in hun gloriejaren

Vorig jaar spraken ze nog vol weemoed over het einde van hun tijdperk

In oktober 2016 opende Roger Federer de nieuwe tennisacademie van zijn vriend Rafael Nadal op Mallorca. Ze waren allebei geblesseerd en spraken vol weemoed over het einde van hun tijdperk, dat zich wellicht aandiende.

Roger Federer en Rafael Nadal tijdens de prijsuitreiking in Shanghai. Beeld afp

Een jaar later, zondagochtend in Shanghai, versloeg de 36-jarige Zwitser zijn grootste rivaal voor de vijfde keer op rij (6-3, 6-4) en herinnerde hem vervolgens aan die ontmoeting. Hoe konden de twee iconen bevroeden dat ze de tennissport in 2017 zouden regeren als in hun gloriejaren?

Nadal worstelde vorig seizoen met een chronische polsblessure en Federer nam na een knieoperatie zelfs een half jaar pauze voor een totale reset. Ze beleefden een glorieuze rentree bij de Australian Open en speelden een historische finale, die ontroerde door zijn schoonheid en een fantastische apotheose. Ogenschijnlijk vanuit het niets veroverde Federer er zijn eerste grandslamtitel sinds 2012. En met zijn achtste zege op Wimbledon later dit jaar heeft hij een recordaantal van negentien grandslamtitels.

Nadal heerste als vanouds op Roland Garros en schitterde bij de US Open ook op hardcourt; hij staat nu op zestien grandslamtitels en was tot de finale in Shanghai zestien duels ongeslagen.

Federer en Nadal spelen dit jaar nog drie toernooien: Bazel, de thuiswedstrijd van Federer, Parijs Bercy en de afsluitende ATP World Tour Finals in de O2 Arena in Londen. Voor de nummers 1 en 2 van de wereldranglijst zijn nog 3.000 punten te verdienen, de marge is 1.960 punten in het voordeel van Nadal.

Voor Federer heeft de eerste plaats op de wereldranglijst nooit prioriteit gehad. Hij schrapte het gravelseizoen om zijn kwetsbare knieën te sparen in de wetenschap dat Nadal toch zou heersen op die ondergrond. Maar op de snelle hardcourtbaan in Shanghai geselde hij Nadal opnieuw met aces en flitsende groundstrokes: 6-4, 6-3.

Het was alweer aflevering 38 van de tweestrijd Federer-Nadal en de vierde tennisklassieker dit seizoen tussen de twee grootheden. Het is nog altijd 23-15 voor Nadal (zonder graveltennis is de score 13-10 voor Federer). 'Ik heb die talloze nederlagen tegen Nadal als een vent geïncasseerd', zei Federer. 'Hij dwong me mijn speltype te herzien en maakte zo een betere tennisser van mij.'

Het heeft Federer tien jaar gekost om een antwoord te vinden op de moordende topspinslagen van Nadal. Op 36-jarige leeftijd heeft hij zichzelf opnieuw uitgevonden. Hij hanteerde in de finale van het Masters 1000-toernooi zijn nieuwe toverformule tegen Nadal. Zijn opslag ratelde wederom als een machinegeweer. Op 3-2 in de eerste set speelde hij de perfecte game, met vier aces in 50 seconden. In beide sets scoorde Nadal slechts vier punten op de majestueuze service van Federer.

In het verleden liet Federer zich altijd achteruit drukken door Nadal, die traditiegetrouw de mindere backhand van de Zwitser bestookte. Bij de Australian Open had Federer eindelijk het antwoord gevonden. Hij nam de bal sneller dan anders, maakte scherpe hoeken met zijn backhand en gunde Nadal geen tijd om aan te leggen met zijn beruchte forehand.

Sjarapova wint

Maria Sjarapova heeft voor eerst in bijna 2,5 jaar weer een WTA-toernooi gewonnen. De voormalige nummer één van de wereld schreef zondag het hardcourttoernooi van Tianjin op haar naam, door Arina Sabalenka uit Wit-Rusland in de finale te verslaan: 7-5, 7-6. Een schorsing vanwege gebruik van meldonium hield de Russin vijftien maanden aan de kant. Sjarapova, winnaar van vijf grandslamtoernooien, maakte in april van dit jaar haar rentree.

Ook in Indian Wells en Miami wist Nadal de opgepoetste wapens van Federer niet te ontmantelen. In Shanghai volgde Federer een identiek patroon. Natuurlijk bewoog Nadal - zijn rechterknie ingetapet - niet optimaal. Maar Federer, die zaterdag na een valse start tegen Juan Martin del Potro revanche nam voor zijn nederlaag bij de US Open, was ook zichtbaar in zijn element.

Borg-McEnroe was de klassieke botsing tussen het onverstoorbare establishment en de jonge rebel, die het gezag luidkeels vervloekte. Maar ze hadden elkaar ook nodig, zoals de gelijknamige film in de bioscopen nu aantoont. Federer-Nadal is van een andere orde: een contrast in stijlen tussen twee iconen met een heilig respect voor elkaar. Vorige maand speelden ze in Praag nog samen in het dubbelspel tijdens de Laver Cup, voor Team Europa tegen een wereldteam.

Het waren prachtige beelden van twee vakbroeders, die elkaar opzweepten in hun eerste, gezamenlijke wedstrijd. De veteranen benadrukten met een haarband hun eeuwige jeugd en waren elkaars spiegelbeeld. 'Tijdens dat dubbelspel realiseerde ik me hoeveel Rafa en ik op elkaar lijken', zei Federer, in Shanghai. 'We herkennen crisissituaties, raken nooit in paniek en zoeken altijd naar de oplossing.'

Waarom het zo lastig is om films over tennis te maken

Film en tennis, dat is geen gelukkig huwelijk. De Deense regisseur Janus Metz doet een poging met Borg/McEnroe. Wordt het net zo spannend als Wimbledon?

Toch illustreren hun partijen dit jaar een gewijzigde hiërarchie. Jarenlang verkrampte Federer als hij in grandslamfinales tegenover de Spaanse krachtpatser kwam te staan, nu lijken de rollen omgedraaid. Hoofdschuddend liep Nadal zondag over de baan. Federer schitterde in de korte punten, nam achteloos het initiatief vanaf de baseline en heerste aan het net.

2017 is ook het jaar van Nadal, maar die nederlagen tegen Federer zullen hem pijn doen. De ware nummer 1 is een Zwitserse magiër, die zijn pensioen heeft uitgesteld door zichzelf te blijven uitdagen. En zo de tennissport een nieuwe dimensie heeft gegeven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.