Hoe denkt Djokovic de Australian Open te overleven als hij niet topfit is?

Wellicht omdat zijn loting als een mijnenveld aanvoelt, noemt Roger Federer het bizar dat hij op 36-jarige leeftijd favoriet is bij het eerste grandslamtoernooi van het seizoen. Voor de vorm noemde de titelverdediger ook Novak Djokovic als kanshebber, maar de 30-jarige Serviër weet dat hij in Melbourne indirect een casino bezoekt. Het wordt alles of niks voor Djokovic, die zich nu juist door Federer laat inspireren.

Een training in de aanloop naar de Australian Open Beeld getty

Vervuld van twijfels arriveerde Djokovic bij de Australian Open, die hij zes keer heeft gewonnen. Een half jaar ontbrak de voormalige mondiale nummer 1 vanwege een chronische blessure aan de rechterelleboog. Evenals Andy Murray met zijn heupkwetsuur verkoos Djokovic een conservatieve therapie om een operatie te vermijden. Murray ging in Melbourne alsnog onder het mes en hoopt nu terug te keren op Wimbledon. Hij heeft bij zijn revalidatie een half jaar verloren.

Djokovic wilde op Melbourne Park niet bevestigen of ook hij moet worden geopereerd. Hij bleef zijn rentree uitstellen, omdat de pijn in zijn elleboog niet geheel was verdwenen. Hoe denkt Djokovic een lijdensweg van zeven partijen om drie gewonnen sets te overleven als hij niet topfit is? Hij weigerde in details te treden, sprak niet over pijnstillers of injecties, maar slechts over noodzakelijke aanpassingen in zijn spel.

Federer kroop zondag gemakshalve in het hoofd van zijn rivaal. Zo begon de Zwitser in 2017 immers na een sabbatical van zes maanden aan een ongedachte droomreis. 'Je weet dat je niet optimaal bent voorbereid en je denkt: we zien wel hoe het loopt. Kwartfinales, halve finales? Dat zou al geweldig zijn.'

In de kwartfinales van de Australian Open 2018 zouden de twee grootheden elkaar kunnen ontmoeten, zoals in de Wimbledonfinales van 2014 en '15, toen Federer speltechnisch en mentaal moest buigen voor een onverwoestbare Djokovic. Het lijken nu beelden uit vervlogen tijden voor de 'Djoker', die stijlvol als altijd de media in Melbourne op chocola trakteerde.

Djokovic is terug bij af, hij is evenals tien jaar geleden de ongewenste 'derde man', die het feestje van de iconen Federer en Nadal komt verstoren. Djokovic waande zich aanvankelijk een melaatse in het circuit en niet alleen omdat zijn vaderland Servië na de burgeroorlog in Joegoslavië zo'n slechte reputatie had.

Nole Slam

Met hun uiteenlopende karakters en speelstijlen waren Nadal en Federer de boegbeelden van kledingfabrikant Nike. Op een straatvechter als Djokovic zat niemand te wachten, maar na drie grandslamtitels in 2011 domineerde de baseliner de tennissport zoals zijn belangrijkste concurrenten. Op Roland Garros voltooide Djokovic in 2016 eindelijk zijn 'Nole Slam': ook hij had nu alle vier grandslamtitels in zijn bezit. Al zijn dromen waren vervuld.

Achteraf liet Djokovic een deel van zijn ziel achter in Parijs. Hij staat nog altijd in de schaduw van Nadal en Federer, die vandaag als nummers 1 en 2 aan de Australian Open beginnen. Het is de tragiek van Djokovic en de volgende uitdaging tegelijk. Hij is afgegleden naar de twaalfde plaats op de wereldranglijst, maar klampt zich vast aan het wonder van Federer in 2017.

In spoor Federer

De Zwitser vertelde glimlachend hoe laag zijn verwachtingen waren, toen hij vorig jaar terugkeerde als nummer 17 van de ATP-ranking. In Melbourne beleefde Federer een schitterende wederopstanding, terwijl de comeback van Nadal vorig seizoen al even indrukwekkend was. 'Zij lieten zien dat leeftijd een getal is', aldus Djokovic zaterdag in Melbourne. 'Het lijkt zo simpel wat Federer en Nadal hebben gedaan, maar ik weet hoe moeilijk het is om op die leeftijd terug te keren aan de top.'

Djokovic zei Federer te bewonderen om zijn gave te pieken op de grote toernooien. 'Roger weet zich zo goed te verzorgen dat hij ook op zijn 36ste topfit is op de belangrijke momenten. Wie had durven voorspellen dat hij na een afwezigheid van zes maanden twee grandslamtitels zou winnen?'

Djokovic wil het spoor volgen van de spelers die hij wellicht allebei moet verslaan om zijn zevende grandslamtitel in Melbourne - een record - te veroveren. 'Ik lieg als ik zou zeggen dat ik niet terugkeer voor de hoofdprijzen, om weer nummer 1 van de wereld te worden.'

Andere service

Maar Djokovic heeft minder houvast dan Federer, die de blessurepauze tevens benutte om een nieuwe, nog aanvallender versie van zichzelf te ontwerpen. Na Andre Agassi voegde ook de vorig jaar gestopte Radek Stepanek zich bij Team Djokovic. De coaches hielpen bij het aanleren van een andere service om zijn gekwetste elleboog te ontzien. Djokovic heeft die aangepaste en verkorte beweging nauwelijks in wedstrijden kunnen toepassen.

Het was bijna symbolisch dat Djokovic bij de Tie Break Tens, een demonstratietoernooi in Melbourne met setjes tot tien punten, werd verslagen door de Australische Davis Cupcaptain Lleyton Hewitt. Alsof Djokovic nu al was ingehaald door het verleden, terwijl hij in Australië zo graag de contouren wil schetsen van een nieuwe toekomst.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.