Froome na de huldiging in Puy-en-Velay.
Froome na de huldiging in Puy-en-Velay. © Foto: Georges Deswijzen

'Gaan, Froomey, gaan! Overal zitten gaten!' - waarna hij onverwacht snel het geel herovert

Het gaat om seconden in de top vijf van het Tourklassement. Zaterdag wist Chris Froome de gele trui die hij eerder aan Fabio Aru moest afstaan weer terug te pakken. Dat maakt de Ronde van Frankrijk spannender.

Hoewel de opmerking bijna terloops passeerde, keken de toehoorders toch een beetje verrast op toen Chris Froome zaterdag in Rodez zei dat hij voor de grootste uitdaging in zijn carrière staat. Alsof hij extra wilde beklemtonen dat niets meer vanzelfsprekend is. Het heeft alles te maken met het secondenspel tussen de eerste vijf renners in het algemeen klassement. Het heeft ook te maken met de momenten van zwakte die hij in deze Tour de France toonde. De drievoudig Tourwinnaar is simpelweg niet zeker van zijn zaak.

Zaterdag heroverde Froome in Rodez de gele trui op de Italiaan Fabio Aru, zondag brak hem alweer het angstzweet uit. Hij moest met een spaakbreuk in het achterwiel van de fiets stappen. Juist op dat moment ging AG2R, de ploeg van nummer drie Romain Bardet, op de belangrijkste klim, 40 kilometer van de finish in Le Puy-en-Velay, zo hard rijden dat het peloton scheurde. Froome moest vanuit de tweede groep proberen terug te keren.

Hij soupeerde alle denkbare manschappen van Sky op om weer te kunnen aansluiten. Michal Kwiatkowski stond zijn wiel af en zelfs Mikel Landa, die tot gisteren vijfde stond, liet zich op bevel van de ploeg terugzakken. 'De situatie was extreem stressvol, het was een kritiek moment', bekende de kopman. 'Ik had zomaar het geel weer kunnen kwijtraken. Ik moest en zou terugkeren voor de top.' Pogingen van Bardet en Rigoberto Uran alsnog een bres te slaan, liepen op niks uit. Landa zelf betaalde de tol: de in de slotfase weggereden Daniel Martin ging de Spanjaard in het klassement voorbij.

Dat hij op zijn terugtocht naar zijn rivalen werd uitgejouwd door toeschouwers, vatte Froome flegmatiek op hij kent de gevoeligheden in Frankrijk. Romain Bardat en Warren Barguil boekten etappezeges, 'dan is het geweldig dat de fans zo betrokken zijn'.

Geschrokken

Maar het verloop van de Tour moet de Brit niet lekker zitten. Dat hij Aru in de Vogezen had laten ontsnappen was nog een vergissing geweest, maar zaterdag gaf hij dan toch toe dat hij wel degelijk was geschrokken van het verlies aan tijd afgelopen donderdag in het skioord Peyragudes, toen hij Aru en Bardet had moeten laten gaan. Zaterdag zei hij dat hij zich de laatste twee dagen weer heeft hervonden, maar zondag volgde de vaststelling dat hij blij was dat hij de etappe had overleefd en dat de rustdag van maandag hem goed uitkwam. Hij stelde vast dat de zware ritten van afgelopen dagen de renners beginnen uit te putten. 'Je voelt het in het hele peloton. De snelheid is aan het zakken.'

De verklaring voor de aanhoudend geringe verschillen in het klassement, wortelt volgens hem in het parcours. Hij had het al voor het begin van de Tour de France zien aankomen: met slechts drie aankomsten bergop en maar één tijdrit is het moeilijk afstand te nemen. 'Ik ben blij dat ik nu aan de goede kant zit. Ik ben niet degene die tijd hoeft goed te maken.' Hij verwacht 'agressieve' etappes in de Alpen deze week, met woensdag de Croix de Fer, de Télégraphe en de Galibier, en donderdag de aankomst op de Izoard.

Het terugpakken van het geel in Rodez was niet voorzien. Het was een aankomst voor punchers, renners die niet al te lange en niet al te steile aankomsten op de macht kunnen nemen, het domein van types als Greg Van Avermaet, Philippe Gilbert, Michael Matthews. Die waren er dan ook, maar de verrassing school in de gelederen die achter hen dubbelgevouwen over het stuur de helling in Rodez aan het verteren waren.

Op terrein dat niet het zijne is, reed Froome er weg van Aru, toen nog in de leiderstrui. Hij zat te ver weg, gaf de Italiaan toe. Hij probeerde nog te versnellen, maar zag in het omhoog galopperende pak renners steeds meer openingen vallen. Froome had op de laatste meters geen idee waar Aru zich bevond, toen zijn ploeggenoot Michal Kwiatkowski in zijn oortje begon te schreeuwen dat hij alles moest geven. 'Gaan, Froomey, gaan! Overal zitten gaten!'

Cruciale missers

Michael Matthews voorkwam zaterdag dat Greg Van Avermaet in Rodez op herhaling ging. Twee jaar geleden klopte de Belg er nog Peter Sagan, het was de zege die hem afhielp van het stigma dat hij het telkens op de cruciale momenten moest afleggen tegen de grote tenoren in het peloton. Nu stak de Australiër in dienst van Sunweb de Belg in de laatste slinger voorbij.

Matthews, dit jaar overgekomen van Orica, bedankte zijn team uitvoerig en noemde nagenoeg alle collega's bij naam. 'Iedereen heeft alles gegeven. We zijn diep gegaan.' Het klonk alsof hij ook iets moest goedmaken. Binnen de ploeg was afgelopen weken enige onvrede ontstaan over de afronding van de etappes waarin hij kansen kreeg toegedicht. Teamgenoten waren hem soms ineens kwijt, de ketting van renners die hem voorin moet houden, viel in een vroeg stadium uiteen. Matthews, zaterdag: 'Om beter te worden moet je fouten maken.'

Dat ploeggenoot Warren Barguil vrijdag in Foix ook al als eerste over de streep was gekomen, maakte het resultaat voor hem nog specialer: de Fransman is zijn slapie. 'Het is een droom. Eén kamer, twee zeges.'