'Eeuwige verliezer' Benevento maakt het onmogelijke waar: een wedstrijd winnen in de Serie A

Benevento Calcio, middenmoter in de Italiaanse serie B, promoveerde dit seizoen onverwacht naar de serie A en verloor tot nu toe bijna alles. Maar thuis tegen Sampdoria zien de supporters plotseling water branden.

Spelers van Benevento vieren de 2-1 Foto Getty Images

Een paar seconden nadat de vierde official heeft aangegeven dat de eerste helft met een minuut wordt verlengd - wat in het stadion van het Zuid-Italiaanse Benevento vooral betekent dat het plaatselijke voetbalelftal nog maar een minuut hoeft te overleven - maakt Sampdoria de 0-1. Het publiek wendt de blik gelaten af en zucht: het gaat vandaag weer niet lukken.

Benevento is een stad die ooit groot werd dankzij keizer Trajanus, maar waarvan nadien weinig is vernomen. Totdat de plaatselijke voetbalclub het op de heupen kreeg en voor het eerst in de geschiedenis in de Serie A terechtkwam. Een wonder, aldus de 60 duizend inwoners, die en masse seizoenkaarten aanschaften om met eigen ogen spelers als Higuaín, Nainggolan, Buffon en Khedira te kunnen aanschouwen.

Het bleek een nachtmerrie vermomd als wonder, want het debuut van Benevento Calcio op het hoogste niveau werd een fiasco. Bologna, Torino, Napoli, Roma: elke pot ging verloren en dat veertien wedstrijden lang. In geen van de vijf grootste Europese competities was er ooit een club slechter aan een seizoen begonnen dan Benevento. De enige ploeg die in de buurt komt, was Manchester United, dat in 1930 de eerste twaalf wedstrijden van de competitie verloor.

'Het is achteraf gezien misschien iets te snel gegaan', zegt supporter Fabrizio Orlando tijdens de rust van de wedstrijd. Zijn club kwam in 2008 nog uit op amateurniveau en promoveerde pas in 2016 voor het eerst naar de Serie B. Daar speelde het verdienstelijk, maar omdat in Italië ieder jaar drie ploegen uit de Serie A degraderen, zijn de play-offs op het niveau daaronder uitgebreid.

Het gevolg: Benevento, dat in de middenmoot van de Serie B eindigde, mocht meedoen en promoveerde bijna per ongeluk voor de tweede maal in dertien maanden tijd.

Dat betekende dat een ploeg wiens recordaankoop, oud-Feyenoordspits Samuel Armenteros, 2 miljoen euro kostte, het opeens moest opnemen tegen clubs als Juventus, dat een budget van meer dan een half miljard euro heeft. Opeens zouden Chinese en Amerikaanse clubeigenaren afreizen naar het kleine Ciro Vigorito-stadion - een betonnen bak zonder stoeltjes - en opeens moest de haastig opgetuigde persafdeling verzoeken verwerken van La Gazzetta dello Sport en van de BBC.

Wat voor onmogelijk werd gehouden, gebeurt toch: Enrico Brignola van Benevento Calcio scoort 3-1. Foto getty

Crisis in Italiaanse voetbal

Dat het daar eigenlijk niet op is voorbereid, bleek toen de Volkskrant een accreditatie voor deze wedstrijd tegen Sampdoria aanvroeg en daar verspreid over twee weken vijf e-mails en 22 telefoontjes aan besteedde. Slechts een keer nam iemand de telefoon op bij de club, namelijk een conciërge die zei dat er misschien over een uur wel iemand aanwezig zou zijn (wat niet zo was).

De Serie A leek Benevento zelfs zo ver boven het hoofd te groeien dat de burgemeester zijn zorg uitsprak over de naam van zijn stad, die vanwege de slechte resultaten een synoniem begon te worden voor mislukking. Zo stelde de coach van Sparta Praag zijn fans na een nederlaag gerust met de woorden: 'We zijn gelukkig nog geen Benevento.'

Benevento, zo constateerde de burgemeester bovendien, werd vanwege de verliesreeks een argument in de discussie over de crisis in het Italiaanse voetbal. Juventusdirecteur Andrea Agnelli riep in oktober bijvoorbeeld op niet langer met twintig teams in de Serie A te spelen. Vanwege makkelijke wedstrijden tegen clubs als Benevento verliest de Serie A volgens hem spanning en aanzien, met alle gevolgen voor de televisiegelden van dien.

Aurelio De Laurentiis, de voorzitter van lijstaanvoerder Napoli, gaf Agnelli gelijk nadat zijn club met 6-0 van Benevento had gewonnen. 'Het is vervelend dat topteams als Juventus, Napoli, Milan, Inter, Roma, Lazio en Fiorentina last hebben van teams die spelen met voetballers uit de Serie B en daarom verliezen met 6-0', zei hij. 'Dat is een probleem.'

Gelijkspel

Al die uitspraken frustreerden supporters als Orlando, maar ondertussen ging hun Benevento gewoon door met verliezen, op één wedstrijd tegen Chievo Verona na. Ook vandaag, tegen de nummer zes Sampdoria, lijkt de ploeg op voorhand kansloos, geeft vrijwel iedereen gelaten toe. 'We moeten dit jaar als een cadeau beschouwen', probeert Orlando zijn teleurstelling te relativeren. Het is de enige manier om toch een beetje lol aan dit rampzalige voetbaljaar te beleven.

Maar dan breekt de 70ste minuut aan en scoort vanuit het niets middenvelder Massimo Coda de elfde seizoensgoal van Benevento. Uit een soort ongeloof blijft het een fractie van een seconde stil in het stadion: wat gaan we nou beleven? Een punt?

Zes minuten voor tijd slaat dat ongeloof om in ongecontroleerde euforie als Benevento een vrije trap krijgt en wederom Coda scoort. Het gejuich dat losbarst, lijkt in een ander, groter stadion thuis te horen. Spelers stormen van de reservebank het veld op, supporters vallen elkaar door het dolle in de armen en de stem van de stadionspeaker begeeft het pas als hij de naam van de doelpuntenmaker in totaal veertien keer keihard door het stadion heeft laten schallen.

Winst in het voetbal wordt mooier naarmate het schaarser wordt, bewijst Benevento Calcio zaterdagmiddag tegen Sampdoria. Als in de 91ste minuut ook nog eens de onwaarschijnlijke 3-1 valt, stroomt de bank wederom leeg. Ballenjongens beginnen te huilen, vaders kussen hun zoons en de twee lokale brandweermannen langs het veld gooien juichend hun helm in de lucht.

De tegengoal die Sampdoria er de laatste seconde van de extra tijd in prikt, maakt niemand meer iets uit. Net zoals het niemand nog kan schelen dat de volgende wedstrijd waarschijnlijk weer verloren gaat en degradatie nog altijd onafwendbaar lijkt. Er is gewonnen.