Halbe Zijlstra © ANP

Zat Halbe Zijlstra nu wel of niet met Poetin in een buitenhuis?

Het is de afgelopen dagen door de VVD als een van de bewijzen aangevoerd dat de nieuwe minister van Buitenlandse Zaken - Halbe Zijlstra - echt wel buitenlandervaring heeft: Zijlstra zat ooit samen met president Poetin en Shell-topman Jeroen van der Veer in een buitenhuis in Rusland. Maar dat verhaal wordt nu ontkend door Shell.

De anekdote gaat hardnekkig rond binnen de VVD en haalde vorige week zelfs het Algemeen Dagblad. Poetin zou tijdens het onderhoud hebben verteld over de invloed die hij wil houden in zijn buurlanden. De bijzondere ontmoeting zou Zijlstra's kijk op Rusland tot de dag van vandaag beïnvloeden.

Voor diplomaten is dit cruciale informatie, want het licht een tipje van de sluier op hoe de nieuwe minister denkt over Rusland en wat zijn banden zijn met president Poetin. 

Maar Jeroen van der Veer - tussen 2000 en 2013 achtereenvolgens president-directeur en CEO van Shell - laat de Volkskrant desgevraagd per mail weten: 'In al mijn bezoeken aan president P, daar was Halbe niet bij.'

Mysterie

Zijlstra maakt het mysterie groter als we hem vragen hoe het zit. Via zijn woordvoerder laat hij weten dat hij wil 'bevestigen noch ontkennen' dat hij als ondernemer ooit in een buitenhuis met Poetin was. De reden is dat hij 'niet op het verleden wil ingaan'.

Binnen het ministerie wordt inmiddels gezegd dat Zijlstra wel in de zogenoemde Russische datsja was, maar niet aan de gesprekstafel zat. Ook zouden sommige mensen belangen hebben om niet te vertellen dat de gesprekken met Poetin plaatsvonden.

Maar hoe groot was het buitenhuis dat zelfs Van der Veer niet weet dat Zijlstra erbij was? Was hij wel in dezelfde ruimte aanwezig? Of is de topman hem vergeten? En wanneer was Zijlstra daar? In de jaren negentig - zoals het AD beweert - was Poetin nog geen president, maar onder meer hoofd van de geheime dienst. Waarom zou hij dan de relatief kleine ondernemer Zijlstra ontvangen? Het zijn vragen die voorlopig onbeantwoord blijven.

Poetin in 2000. © AFP

Stedentrips

Overigens heeft Zijlstra zeker andere buitenlandervaring. Voor zijn eigen bedrijf reisde hij tussen 2001 en 2003 onder meer naar de VS en Latijns Amerika. Voor korte tijd woonde hij in Mexico City, schrijft hij op een verouderde privéwebsite.

Daar lezen we ook dat zijn hobby reizen is: 'Ik ga graag op vakantie en heb inmiddels landen als Nieuw Zeeland, Indonesië, Mexico, Venezuela, Caribische gebied en de VS bezocht. Ook maak ik graag stedentrips, bijvoorbeeld naar Parijs, Budapest, Rome, Berlijn, New York en San Francisco.'

Hoe Zijlstra zal handelen als minister van Buitenlandse Zaken, zetten we uiteen in een uitgebreid profiel in de zaterdagbijlage in de Volkskrant. We bespreken vier onderwerpen: (1) zijn buitenlandkennis, (2) de migratiedeals die Zijlstra moet sluiten, (3) zijn visie op Rusland en China en tot slot (4) hoe Zijlstra oordeelt over de strijd tegen terrorisme.

Jeroen van der Veer. © ANP

Onwennig begint de nieuwe bewindsliedenploeg aan het werk. Bijvoorbeeld Halbe Zijlstra, die plots op zoek moet naar de diplomaat in hem. Hoeveel buitenlandervaring heeft hij eigenlijk? Ook de Kamer vernieuwt: volgende week treden twaalf nieuwe Kamerleden aan.

Premier Rutte op de fiets naar het Binnenhof. Als gebruikelijk. Maar voor hoe lang? Het zal een opgave worden dit kabinet overeind te houden.