Zwoelste crooner die de reggae voortbracht, leidde gangsterleven

Op het hoogtepunt van zijn carrière zat Gregory Isaacs in de cel. Het was tekenend voor zijn loopbaan.

De laatste jaren leek Gregory Isaacs, de meest zoetgevooisde reggaezanger van Jamaica, zijn leven eindelijk weer onder controle te hebben: het album Brand New Me (2008) werd goed ontvangen, zijn drugsproblemen leken geschiedenis, hij kon weer optreden.


Juist toen sloeg het noodlot toe: leverkanker, een van de meest agressieve varianten. Maandagochtend overleed Isaacs in Londen, zijn tweede thuis, ver van Jamaica. De 'Cool Ruler', die rond 1980 een van de grootste reggaesterren was, werd 59 jaar.


Pas toen Isaacs in 1982 zijn succesalbum Night Nurse uitbracht op het befaamde Island-label, leerde een breed internationaal poppubliek hem kennen. De titelsong werd zijn grootste hit buiten Jamaica, waar hij al tien jaar langer een ster was.


Hij begon als muzikant in 1968 in Kingston, eerst in diverse duo's en de groep The Concords, vanaf 1970 als soloartiest. De hit My Only Lover (1973) betekende zijn doorbraak. Het lied geldt in Jamaica als de eerste 'lovers rock'-single: romantische reggae, een predicaat dat aan hem zou blijven kleven, al bewoog hij later meer in de richting van 'roots reggae'.


In 1978 tekende hij een contract bij Front Line, een zusterlabel van Virgin, en bracht hij de albums Cool Ruler (1978) en Soon Forward (1979) uit. Met Bob Marley en Dennis Brown vormde Isaacs in die jaren de internationale voorhoede van de reggae en trad hij veel op in Europa en Noord-Amerika, al bleef zijn succes nog beperkt tot het reggaecircuit.


Het typeert Isaacs' turbulente loopbaan dat hij uitgerekend op het hoogtepunt van zijn roem (1982) niet in de gelegenheid was zijn status te verzilveren als live-artiest: hij draaide de gevangenis in wegens bezit van harddrugs en vuurwapens. De titel van het album Out Deh! (1983) verwijst naar zijn tijd achter de tralies.


In totaal werd hij meer dan 25 keer gearresteerd (drugs, wapens) en zijn crackverslaving vrat aan hem tot hij geen tand meer over had.


Zijn productiviteit had er nimmer onder te lijden. Discografieën zoals die van Isaacs lijken alleen in Jamaica te bestaan: meer dan vijfhonderd albums, veelal onduidelijke compilaties en dub-bewerkingen, maar ook het aantal officiële studioalbums overstijgt 75, verschenen op bijna evenzoveel labels, waaronder dat van hemzelf, African Museum.


Gregory Isaacs leidde een veel rauwer leven dan zijn bijnamen ('Cool Ruler' en 'Lonely Lover'; allebei albumtitels) doen vermoeden, maar dat vergeet je meteen weer wanneer je hem hoort zingen, de zwoelste crooner die de reggae voortbracht.


Menno Pot


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden