Zwemmend, fietsend en lopend naar Sydney

RALPH ZEETSEN (21) was vorig jaar als junior bij de NK kwarttriatlon sneller dan de gevestigde namen, incluis Rob Barel en Dennis Looze....

TWEE JAAR is Ralph Zeetsen prof. Na het eindexamen aan het atheneum studeerde hij gezondheidswetenschappen in Maastricht, maar de combinatie topsport-studie bleek te zwaar.

'Dan was ik om zeven uur 's ochtends van huis, zat ik de hele dag in Maastricht, trainde ik tussendoor, en was ik 's avonds om tien uur weer thuis', zegt Zeetsen in de tuin van het ouderlijk huis in het Limburgse Urmond.

Vorig jaar juni werd in Roermond de NK olympische afstand gehouden. Tot verbazing van velen schoot de toen slechts twintig jaar oude Zeetsen als eerste over de eindstreep, voor gevestigde namen als Rob Barel, Dennis Looze en Eric van der Linden. Senioren en junioren waren gelijktijdig gestart, en junior Zeetsen troefde binnen twee uur de gehele elite af. 'Dat was een van mijn mooiste overwinningen', zegt hij nuchter.

Voor de toevallige passant aan de Grindmeren mag de naam Zeetsen indertijd nieuw in de oren hebben geklonken, voor kenners was hij geen onbekende. Waar de vaderlandse atletiek gezegend is met talent Gert-Jan Liefers, daar bezit de Nederlandse triatlonsport belofte Ralph Zeetsen.

Wie op internet naar het digitale visitekaartje van deze triatleet surft, vindt daar ook zijn erelijst. Als junior was Zeetsen negen maal Nederlands kampioen, greep hij vijf maal naar goud bij een EK-triatlon, was hij drievoudig Europees kampioen duatlon en veroverde hij een bronzen plak tijdens het WK in 1995 in Mexico.

De aansluiting met de nationale top verliep vlekkeloos, op Europees niveau kan Zeetsen met de besten mee, mondiaal moet hij voorlopig toegeven op toppers als Spencer Smith, Chris McCormack, Simon Lessing, Greg Welch en Greg Bennett. Het gros van die mannen komt - niet toevallig - uit Australië, het land waar in het jaar 2000 de kwart-triatlon voor het eerst op de olympische kalender staat.

Als jochie voetbalde Ralph Zeetsen; zwemmen vond hij evenwel leuker. Omdat zijn zwemtrainer ook aan triatlons meedeed, ging de elfjarige Ralph 'ook eens wat lopen: van huis naar het zwembad'. Voor de 1/16de triatlon van Stein was hij in 1989 nog te jong, een jaar later mocht hij wel meedoen. 'Ik won, op de iets te hoog afgestelde racefiets van mijn vader. Zo ben ik er ingerold. In 1991 werd het serieuzer, in 1992 werd ik voor het eerst Europees kampioen bij de jeugd.'

De triatlon is zijn beroep. Met sponsorcontracten 'valt er redelijk van te leven, al helpt het dat ik nog thuis woon'. Trainen, internetten, reizen regelen, sponsors zoeken, slapen, eten - een enkele keer een zondig bezoek aan de plaatselijke frituur. Lachend: 'Met een lange duurloop verbrand ik dat vet er wel weer af.'

Serieus: 'Ik doe nu twee krachttrainingen per week, daarnaast zwem ik vijf tot zes keer, loop ik vier of vijf maal en fiets ik ook nog eens vier maal. In de winter zijn het langere en rustige trainingen. Hoe dichter je bij het seizoen komt, hoe intensiever het wordt.' De schema's komen uit de koker van NTB-bondscoach Louis Delaheye, die ook de persoonlijke trainer van Zeetsen is.

Fietsen en lopen vormen zijn sterkste onderdelen. Omdat de Limburger na anderhalve kilometer zwemmen meestal iets later dan de andere toppers uit het water komt, heeft hij het vaak moeilijk op het rijwiel aansluiting te vinden. Vroeger was dat anders, maar er mag tegenwoordig gestayerd worden bij de kwart-triatlon, en de groep die als eerste op de fiets zit, is moeilijk bij te halen.

'Triatleten die goed kunnen zwemmen en lopen, maar die op de fiets iets minder uit de voeten kunnen, kunnen nu lekker aanklampen. Die blijven rustig in het pak zitten. Dat is voor mij een nadeel. De sport is er minder leuk op geworden, ik ga nu op de fiets ook wel eens zitten nadenken: zal ik wel of niet rijden, als de rest lekker in het wiel hangt?

'Het voordeel is dat er achteraf geen onterechte diskwalificaties meer zijn wegens overtreding van het stayerverbod. Bovendien is de kwart-triatlon als kijksport aantrekkelijker geworden.

Het hoofddoel is 'Sydney'. Drie Nederlanders mogen daar starten, mits ze de nodige punten bij grote wedstrijden verzamelen. 'Wie in de top-65 staat, gaat.'

Voor de hand ligt dat Eric van der Linden, Zeetsen en Dennis Looze (met wie Zeetsen afgelopen winter al eens in Australië een trainingskamp belegde) in september van het jaar 2000 in de baai van Sydney in het water zullen duiken, al mag ook Rob Barel, 40 inmiddels, niet weggecijferd worden. 'Nationaal is Rob een grote concurrent, maar voor de Spelen is hij, met respect, te oud. Ik denk dat hij bij het lopen te veel moet toegeven op de toppers.'

Vooralsnog zijn de Australiërs superieur op de kwart-triatlon. Bij WK's en wereldbekerwedstrijden eindigen er steevast vijf of zes bij de eerste tien. Omdat er per land bij de Spelen slechts drie atleten mogen starten, zijn sommigen al aan het rondkijken naar een tijdelijk ander paspoort.

De korte vorm van de moderne driekamp is down under bijzonder populair. Bij kampioenschappen - zoals vorig jaar bij de WK in Perth - staan er tienduizenden mensen langs de kant, de triguys zijn ware sporthelden.

Zijn de Aussies onverslaanbaar? Zeetsen: 'Ze leven in het perfecte triatlon-klimaat. Op school wordt de triatlonsport al gepropageerd, ze leren daar meteen al crawlen, dus géén schoolslag en er bestaat een hele goede landelijke competitie. Daarnaast zijn de faciliteiten fantastisch, bij elk stadje zijn wel zes vijftig-meterbaden te vinden.

'Wanneer je wilt trainen, dan kan dat altijd, en wordt een deel van het bad voor je vrijgemaakt. In Nederland moet je je toch vaak tussen de gewone bezoekers doorworstelen. Daarom zullen wij de komende tijd vaak in Australië te vinden zijn.'

Rolf Bos

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.