Zuinige hertog verloor nooit zijn noblesse oblige

Het is een van de mooiste stadslegendes van Londen. De Amerikanen willen de grond waarop hun ambassade op Grosvenor Square staat kopen en benaderen de pachter, de Zesde Hertog van Westminster.

Gerald Cavendish Grosvenor.Beeld AFP/Getty Images

De grootgrondbezitter, Gerald Cavendish Grosvenor, is even stil en zegt dan minzaam lachend: 'Akkoord, mits jullie mijn land in Virginia teruggeven.' Einde gesprek. Of het verhaal waar is, daarover verschillen de meningen, maar het geeft de macht aan van de op twee na rijkste Brit die dinsdagavond plotseling op 64-jarige leeftijd aan een hartaanval is overleden.

De hertog stond vooral bekend als de man die grote delen van Mayfair en Belgravia bezat, de duurste wijken van de Britse hoofdstad met de vijfsterrenrestaurants, modewinkels, ambassades, herenclubs en oligarchenappartementen. Dat was slechts een deel van een imperium waar vastgoed in Liverpool. Cambridge, Edinburgh, Calgary, Hong Kong, Sjanghai, Tokio, Stockholm en Washington toe behoorde. Zelf woonde de hertog, geen liefhebber van de koude drukte in Londen, op Eaton Hall, Cheshire. Nog liever was bij op het buitenverblijf Abbeystead.

Echte wereld

In het voorjaar schatte The Sunday Times zijn vermogen op 9,35 miljard pond, waarmee His Grace op de zesde plaats van het Verenigd Koninkrijk stond, net voor de erven-Heineken. Zijn noblesse oblige heeft hij nooit verloren. Toen het stadsdeel Westminster eind jaren negentig sociale woningen in Pimlico wilde verkopen die zijn overgrootvader voor arme arbeiders had laten bouwen, stapte de hertog naar de rechter om deze sociale zuivering tegen te gaan. Hij won, hetgeen een socialistische politicus deed opmerken dat sommige 'nobs' (nobelen) weten hoe de echte wereld in elkaar zit.

Gerald Cavendish Grosvenor werd op 22 december 1951 in het Noordierse Omagh geboren. Zijn vader stuurde hem naar kostschool Harrow, een ervaring die hem ertoe heeft gebracht zijn eigen kinderen naar gewone scholen te sturen. Hij ging het leger in en beheerde de vastgoedportefeuille, waarvan de oorsprong ligt bij Willem de Veroveraar die zijn verre voorvaderen Chester had geschonken. In 1677 boorde de familie een goudmijn aan toen Sir Thomas Grosvenor de 12-jarige Mary Davies huwde. Haar bruidsschat was een boerderij nabij de Londense stadsgrens, Mayfair.

Aardige koning

Discipline en plichtsbesef waren de belangrijkste karaktertrekken van de kettingrokende hertog die kroonprins Charles kon rekenen tot zijn beste vrienden. Zijn 25-jarige zoon Hugh is een peetvader van prins George. Het was geen excentrieke aristocraat, maar eentje die keurig op het familiebezit paste en elke financiële crisis overleefde, al verloor hij een miljard na het EU-referendum. In Chester werd hij beschouwd als een aardige koning. 'Hij is vriendelijk, voorkomend en heeft een aanstekelijke lach,' schreef Gyles Brandreth, de televisiemaker die deze stad in het parlement vertegenwoordigde.

Tegenover The Financial Times beweerde de hertog eens dat hij liever niet stinkend rijk was geboren, om vervolgens in te gaan op zijn zuinigheid. 'Ik haat het als de lichten aan worden gelaten. Gisteravond maakte ik een rondje door het huis om ze allemaal uit te doen.' In dat huis was hij dolgelukkig met zijn vrouw Natalia, een nazaat van de Russische dichter Alexander Poesjkin. Met haar kreeg hij drie dochters en een zoon. Laatstgenoemde, de 25-jarige Hugh Grosvenor, wordt de Zevende Hertog van Westminster, de Baas van Belgravia en de Manager van Mayfair.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden