Zuidwaarts langs de rivier

Van het Meer van Genève naar de Franse stranden aan de Middel-landse Zee: de ViaRhôna moet de langste groene fietsroute van Europa worden. Stap vooral af bij sterrenrestaurants, wijngaarden en zwemstrandjes.

De grootste verrassing blijkt toch wel de rivieroever in Lyon. Ooit een sombere parkeerstrook voor gedeukte stadsauto's en roestige bestelbusjes, om snel te passeren op weg naar de Cote d'Azur of naar frisse Alpenweiden. Maar de oevers van de 200 meter brede Rhône zijn opgebloeid. Steen en asfalt maakten plaats voor pas gemaaid gras en lange fietspaden. Kinderen klimmen op houten speeltoestellen, hippe jongeren drinken zelf meegebracht bier op strandjes en studenten verdiepen zich in een studieboek, gezeten in houten stoelen onder een populier. Mannen op snelle racefietsen rijden gemoedelijk naast skaters en hipsters op felgekleurde fixed gear bikes.


De Lyonese rivierbanken zijn onderdeel van de fietsroute ViaRhôna, die in 2016 af moet zijn. Het fietspad van 743 kilometer verbindt het Zwitserse Meer van Genève met de Franse stranden aan de Middellandse Zee. 450 kilometer van de route is reeds aangelegd, waarvan de bulk in de regio Rhône-Alpes. Een gebied dat onder meer bekend staat om zijn olijfbomen en kastanjes, perziken en abrikozen, noga, geitenkaas en wijn. De Alpen blijven op veilige afstand.


Gastronomie is het codewoord van de ViaRhôna, dat wordt al snel duidelijk. Zonde dat veel Nederlandse toeristen Frankrijks 'gastronomische hoofdstad' Lyon zo snel passeren. Stap vooral af om te eten in een van de vier brasserieën van de inmiddels 88-jarige chef-kok Paul Bocuse, waar je voor 30 euro een driegangendiner kunt krijgen. Of in zijn befaamde driesterrenrestaurant L'Auberge du Pont de Collognes.


Wie minder verfijning zoekt: probeer de bouchons, die ogen van binnen als bruine cafés, maar je kunt er goed varkenspens, schapenpootjes en gebakken lever eten: ooit bedoeld als stevige kost voor de vele, arme zijdewerkers van Lyon.


Rem ook eens af voor de architectuur in Lyon. De Romeinen vestigden zich hier in 43 voor Christus en veel oorspronkelijke gebouwen overleefden alle eeuwen. Bijzonder zijn ook de honderden traboules . 'Geheime gangen' achter houten deuren die toegang lijken te geven tot woonhuizen, maar in werkelijkheid sluiproutes zijn tussen straten. Zijdewerkers en koopmannen gebruikten de gangen om hun goederen snel te vervoeren en te beschermen tegen onstuimig weer.


Wanneer je de mistral, die geregeld in de Rhônevallei waait, in de rug hebt, voelt het alsof je door de motor van een elektrische fiets wordt voortgestuwd. Met gemak ben je in anderhalf uur in het 34 kilometer verderop gelegen Vienne. Hier stuitten graafmachines in 1967 op een mozaïek van de god Oceanus, opgebouwd uit gele, witte en zwarte gladgeslepen vierkante steentjes. Tot vreugde van archeologen bleek er een hele Romeinse stad onder de grond te zitten. Het Musée Gallo-Romains biedt drie hectare aan overblijfselen van de Romeinen, waaronder een badhuis, een wijngaard en een grote woning.


De fietser die dan nog puf heeft, kan zich door de mistral verder laten voortstuwen. Links slingert de Rhône rustig voort, rechts liggen de wijnvelden en kleuren kroppen sla het landschap paars en groen. De agricultuur oogt hier gezellig kneuterig. Een Tim Krabbémomentje - 'Godverdomme, ik heb mijn vijgen vergeten' - is snel verholpen, dankzij de vijgen die hier in groten getale langs het pad groeien en de vermoeide fietser van energie kunnen voorzien.


In de verte komt donder aanrollen, niet veel later komt de regen met bakken uit de lucht. In Saint Rambert d'Albon is het in natte spijkerbroek wachten op de eerstvolgende trein naar de wijngaarden van Tain l'Hermitage. De wijngaarden zijn op steile hellingen gebouwd en lijken eindeloos. Boeren uit de omgeving rijden op tractoren - de laadbakken vol blauwe druiven - het terrein van wijnbedrijf Cave de Tain op. Niks romantiek, de druiven verdwijnen in een uit golfplaten opgetrokken gebouw.


De tocht gaat via een zandpad verder naar Valence. Hier slingert het fietspad soms honderden meters weg van de Rhône omdat boeren hun erf niet wilden afstaan. Wanneer het fietspad toch een boerenakker schampt, zorgt een agressieve hond ervoor dat de fietser snel weer uit het zicht verdwijnt. De regen vormt diepe plassen in het onverharde pad, waardoor je zo nu en dan moet afstappen.


De ViaRhôna wil de langste groene fietsroute van Europa worden. Ver weg van gemotoriseerd verkeer en met zo weinig mogelijk asfalt. Het moet het traject geliefd maken onder gezinnen: kinderen kunnen zorgeloos slingeren over de landwegbrede fietspaden. Bij fietsverhuur Carbon Zero in Valence merkt eigenaar Xavier dat toeristen langzamerhand de ViaRhôna ontdekken. 'Elke dag komt er minstens een fietser bepakt en bezakt de winkel in om zijn fiets te laten repareren.' Als de route in het departement Ardèche af is, verwacht hij het dubbele aantal fietsen te verhuren: tien in plaats van vijf. Dat is voor Xavier nog even wachten, pas in 2016 is het fietspad in de Ardèche voltooid.


Voorlopig houdt vlak na Valence het pad op. Maar dat betekent niet dat het fietsavontuur hier hoeft te eindigen. Bij Livron-sur-Drôme ontspringt de zijrivier de Drôme en kun je de brede Rhône verlaten. De fietser volgt hobbelige paden langs lavendelvelden en zonnebloemen, die in het hoogseizoen in volle bloei staan. Op veel plekken zijn kiezelstrandjes aangelegd, die vanaf het voorjaar dienstdoen als opstapplek om te kajakken, kanoën en raften en waar in de zomer veel bewoners en toeristen een duik nemen. Nog geen Middellandse Zee, maar best al fijn.


Meer informatie

ViaRhôna: en.viarhona.com


Frans Bureau voor Toerisme: rendezvousenfrance.com


Rhône-Alpes: en.rhonealpes-tourisme.com


Drôme: drome-toerisme.com


Lyon: en.lyon-france.com

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden