Nieuws Ruimtevaart

Zuid-Afrika rouwt om zijn ‘Afronaut’ (die de ruimte nooit haalde)

De man die de eerste zwarte Afrikaan in de ruimte had moeten worden, is dit weekeinde verongelukt bij een motorongeval.

Mandla Meseko in zijn Apollo Space Academy-overall in februari 2014. Beeld AP

Mandla Maseko moest de eerste zwarte Afrikaan in de ruimte worden: de parttime dj uit een Zuid-Afrikaanse township doorliep in 2013 een door Unilever gesponsorde training bij NASA’s Kennedy Space Center in Florida en had twee jaar later gelanceerd moeten worden in een commercieel ruimtevaartuig van Amerikaanse en Nederlandse exploitanten. Maar Mandla Maseko, bijgenaamd de Afronaut, heeft zijn droom nooit kunnen verwezenlijken. Het commerciële ruimtevaartprogramma ging in 2017 failliet en Maseko (30) is dit weekeinde overleden bij een motorongeluk.

Maseko werd in 2013 samen met 22 andere gelukkigen uit een miljoen aanmeldingen van overal ter wereld geselecteerd voor de Axe Apollo Space Academy, een opleidingsprogramma-annex-advertentiestunt vernoemd naar Unilevers deodorantmerk Axe Apollo. Tegen de Britse omroep BBC vertelde Maseko hoe hij op tv een advertentie voor de werving van de ‘AxeTronauts’ had gezien, zich had aangemeld en, na tests met gewichtloosheid in Zuid-Afrika en Florida, was uitverkoren. ‘Ik wil naar de maan en daar de Zuid-Afrikaanse vlag planten.’

Tijdens zijn training in Florida ging hij nog in een oranje jumpsuit en met de Zuid-Afrikaanse vlag om zijn schouders op de foto met Buzz Aldrin, de astronaut die in 1969 samen met Neil Armstrong voet op de maan had gezet in de Apollo 11-missie.

Mandla Maseko in een ruimtepak van NASA tijdens een training. Beeld The South African

Maseko, zoon van een schoonmaakster en een automonteur, hoopte met zijn ruimtevaart ‘de jeugd van Zuid-Afrika en van Afrika als geheel’ te inspireren en te laten zien ‘dat het niet uitmaakt waar je vandaan komt (…) zolang je hard werkt’. In 2002 was er al wel een witte Zuid-Afrikaan omhooggegaan per shuttle, dat was de multimiljonair en ruimtetoerist Mark Shuttleworth (hij voerde toen via de radio nog een gesprek met Nelson Mandela). Het overlijden van Mandla Maseko maakt nu in Zuid-Afrika veel rouwbetoon los.

Maseko’s ruimtetrip had in 2015 moeten plaatsvinden, maar het commerciële ruimtevaartbedrijf met de beoogde Lynx-shuttle XCOR Aerospace, kwam in de problemen. XCOR, uit de VS, nam in 2014 eerst nog wel vol ambitie de verkoopagent van ruimtetickets Space Expedition Corporation over, een firma die was bedacht door de Nederlandse ondernemer Michiel Mol samen met zijn jeugdvriend Maarten Elshove en de F-16-veteranen Ben Droste en Harry van Hulten – zij wilden de vluchten verzorgen vanaf Carribean Spaceport op Curaçao (zanger Bob Geldof toonde bijvoorbeeld interesse in zo’n reis). Maar XCOR Aerospace ging in november 2017 failliet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden