Zomerse busdienst naar fatale klif

Eastbourne, aan de Engelse zuidkust, heeft een middeleeuwse kerk, een pier en een vuurtoren. Verder geniet de plaats enige faam omdat Lewis Carroll er zijn zomers doorbracht en Claude Debussy er La Mer voltooide....

Maar de meeste bezoekers komen toch naar Eastbourne voor een wandeling langs de kliffen, die zich hier steil boven de Atlantische Oceaan verheffen. Het beroemdste klif heet Beachy Head, vier kilometer ten westen van Eastbourne, vanwaar een duizelingwekkende blik op het water geworpen kan worden, bijna tweehonderd meter lager.

In Eastbourne zitten ze behoorlijk in hun maag met Beachy Head. Want sinds enige tijd heeft het klif de eerste stek veroverd op een sinistere wereldranglijst: die van plaatsen waar mensen een einde maken aan hun leven.

De Golden Gate Brug in San Francisco stond lange tijd onaantastbaar bovenaan. Er ontstonden aan de westkust van de Verenigde Staten zelfs morbide competities, over wie de vijfhonderdste of duizendste dodelijke sprong zou weten te maken. De politie maakte daarom niet langer cijfers bekend.

Beveiligingsmaatregelen hebben het steeds moeilijker gemaakt nog van de hangbrug af te duiken. Zodat Eastbourne zich opeens geconfronteerd zag met promotie en een reputatie waar het stadje niet bepaald op zat te wachten.

Beachy Head heeft al heel lang een naam als laatste deur. De heilige Sint Wilfred constateerde in de zevende eeuw hoe de lokale bevolking, na drie jaren van droogte, wanhopig over de rand stapte. Maar dat is lang geleden en vormt een aardige anekdote voor het plaatselijke museum; daarentegen denkt de VVV van Eastbourne dat de moderne springers de toeristische naam van de badplaats geen goed doen.

Vorige week sprongen nummer negen en tien van dit jaar de diepte in, een ongelukkig paar. De afgelopen jaren ligt het jaargemiddelde tussen de twaalf en vijftien doden, maar 1997 lijkt op weg een even slecht jaar als 1990 te worden, toen 25 mensen op Beachy Head afscheid van het leven namen.

De gemeenteraad van Eastbourne is daarom bezig zijn anti-zelfmoordstrategie te herzien. Al eerder werden afscheidingen aangebracht die het in elk geval voor automobilisten onmogelijk maakten zich met auto en al naar beneden te storten.

Daarnaast werd op Beachy Head onlangs een telefooncel geplaatst, waar gratis gebeld kan worden met de Samaritans, een hulporganisatie. De taxichauffeurs in het stadje beschikken over een speciale code, waarmee zij de politie kunnen waarschuwen wanneer zij iemand naar het klif vervoeren die de indruk wekt fatale voornemens te koesteren.

Het is niet duidelijk waarom suïcidaal aangelegde mensen juist Beachy Head uitkiezen voor de verlossende sprong. Misschien, denken psychologen, zit het 'm in het dramatische karakter van de plek die mensen speciaal uit Schotland en van het continent doet komen. Eén zelfmoordenaar reisde zelfs helemaal uit New York naar de Engelse zuidkust.

John Surtees, die binnenkort een boek doet verschijnen over Beachy Head, vergeleek dat klif met andere, bijvoorbeeld bij Dover en Torbay. Hij denkt dat de goede bereikbaarheid van Beachy Head een belangrijke rol speelt bij de keuze. Er is een bushalte op vijftig meter van de rand.

'Een aantal van de doden van de afgelopen jaren was bejaard of gehandicapt. Er is zelfs een man met twee kunstbenen naar beneden gesprongen. Die mensen zouden het hier niet hebben kunnen doen als ze eerst vijf mijl door woest gebied hadden moeten lopen.'

Opheffing van de zomerse busdienst biedt wellicht soelaas, maar door een dergelijke maatregel zouden de tienduizenden toeristen die helemaal niet van plan zijn om er een einde aan te maken ernstig worden getroffen.

Misschien, denken ze in Eastbourne, moeten ze met de doden en de faam van 's werelds meest geliefde zelfmoordplek leren leven. 'Tenslotte springen er vermoedelijk elk jaar meer mensen voor de ondergrondse in Londen', zei een gemeenteraadslid onlangs, als troostrijke gedachte. 'Beachy Head is alleen maar bekend omdat het daar op één plaats gebeurt.'

Bert Wagendorp

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.