Zomerkamp in Noord-Korea: iets voor uw kind?

Sinds 1960 organiseert Noord-Korea zomerkampen voor de jeugd. Ook buitenlandse jongeren zijn welkom op het Songdowon Internationale Kinderkamp. Maar de organisatie moet steeds harder zijn best doen om de bedden te vullen.

Kim Jong-un inspecteert het Songdowon Internationale Kinderkamp op 31 mei 2013. Beeld AFP

De 19-jarige Valentina Boltacheva, afkomstig uit een stadje nabij Vladivostok, koestert warme herinneringen aan het kinderkamp in de Noord-Koreaanse kustplaats Songdowon. De mensen waren gastvrij, er was eten in overvloed, er waren zwembaden, meren om in te zwemmen en het kamp werd omringd door geurende pijnbomen en glooiende heuvels.

'We werden heel goed ontvangen, er was altijd vermaak en we werden goed behandeld', vertelt Boltacheva aan de BBC. De Russische, die 14 was toen ze het kamp bezocht, was niet de enige buitenlander in Songdowon. Naast Russen reisden Tanzanianen, Mongolen, Vietnamezen en Chinezen naar het streng communistische land af.

De meeste Noord-Koreaanse kinderen die het kamp bezochten waren lid van het zogeheten Jonge Pioniers Korps, een politieke organisatie voor kinderen onder de 15 jaar. Ze behaalden goede cijfers op school en mochten als beloning op zomerkamp.

Hoewel de buitenlandse kinderen op een andere plek ondergebracht werden dan de Noord-Koreanen, hadden ze overdag alle ruimte om met elkaar in contact te komen. Boltacheva raakte bevriend met twee Noord-Koreaanse kinderen, die Engels en een beetje Russisch spraken. 'Ze wilden dat we ze Tom en Jerry noemden, dus ik ken hun echte namen niet. We hadden lol en gingen bootje varen. We praatten over dingen als familie, sport, cultuur en onderwijs in verschillende landen.'

Toch viel het Boltacheva op dat Noord-Koreanen anders waren dan haar landgenoten. 'De mensen zijn er erg patriottistisch. Bijna dagelijks zagen we mensen een bezoek brengen aan monumenten of andere gedenktekens om daar bloemen neer te leggen of patriottistische liederen te zingen. Dat was erg ongewoon voor mij.'

Boltacheva zag bovendien overal - 'in elke kamer van de hotels en overal in het kamp'- portretten van de (inmiddels voormalige) leiders Kim Il-sung en Kim Jong-il.

Lege bedden

Het zomerkamp bestaat nog steeds. Het wordt elk jaar in de maand juli gehouden en duurt twee á drie weken. De organisatoren nemen de kinderen mee uit kamperen of naar nabijgelegen amusementsparken. Er worden ook culturele activiteiten georganiseerd, zoals volksdansen in traditionele kostuums.

Tijdens de opening in 1960 was het kamp het centrum van culturele uitwisseling tussen communistische landen in die tijd. Het was altijd drukbezocht. Inmiddels hebben de kamporganisatoren een stuk meer moeite om de bedden te vullen.

Matthew Reichel, die vanuit Canada culturele uitwisselingen tussen Noord-Korea en andere landen organiseert, zegt tegen de BBC dat de voornaamste reden hiervan is dat de meeste kinderen die het zomerkamp bezoeken uit China afkomstig zijn.

En hoewel het kamp goedkoop is - een tweewekelijks verblijf kost ongeveer 300 euro - is Noord-Korea niet langer een favoriete bestemming voor Chinese toeristen. 'Chinezen worden steeds kieskeuriger', vertelt hij. 'Ze zijn geïnteresseerd in Europa, Canada en de Verenigde Staten. Zuid-Korea organiseert ook zomerkampen voor kinderen, dus er is veel concurrentie.'

De organisatoren van het Noord-Koreaanse zomerkamp bieden kortingen en studiebeurzen om buitenlandse kinderen te trekken, maar volgens Reichel zet dit weinig zoden aan de dijk. 'Het wordt steeds lastiger om het kamp naar buiten toe te verkopen.'

En dat terwijl het kamp het nu juist moet hebben van zijn internationale allure. 'Dat is de reden dat het is opgericht. Het doel is mislukt als er geen buitenlandse studenten meer op afkomen', aldus Reichel.

Luxe resort
De Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un laat zich in ieder geval niet uit het veld slaan door de tanende aantrekkingskracht van het Noord-Koreaanse zomerkamp in Songdowon. Hij heeft juist de ambitie om zijn land internationaal op de (toeristische) kaart te zetten. Zo kondigde hij plannen aan om de industriële havenstad Wonsan - op luttele kilometers van het kinderkamp - om te toveren tot een luxe resort van wereld-allure. Alle fabrieken moeten gesloten worden, schreef de Korea JoongAng Daily over de ambitieuze plannen van de leider. De industrie moet plaatsmaken voor een skioord en strandresorts.

En dan maar hopen dat Wonsan meer buitenlandse bezoekers trekt dan het Songdowon Internationale Kinderkamp.

Kim Jong-un op inspectie in Songdowon. Beeld AFP
Beeld AFP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden