Zijn naam klinkt minder, maar Armstrong is verre van vergeten

Amateurs rijden nog in shirts van Lance Armstrong en voor kankerpatiënten blijft hij een voorbeeld. De Amerikaanse fan heeft een haat-liefdeverhouding met de dopingzondaar.

ESCONDIDO - De naam Lance Armstrong valt deze week weinig in Californië, terwijl daar het belangrijkste wielerevenement van de VS wordt gehouden. Juan Carlos Hernandez, een amateur die de openingsetappe van de Ronde van Californië bijwoont, legt uit waarom: 'Oud nieuws, man.'


De 26-jarige oorlogsveteraan gebaart om zich heen, kort voordat Lieuwe Westra de spectaculaire eindsprint zal winnen. Het is druk in het start- en finishterrein. Kinderen mogen op het parkoers fietsen. Popmuziek dendert door Grand Street, koud bier vloeit in de cafés. Uren zitten de fans in de verzengende zon om de climax mee te maken. Groepjes fietsers voor goede doelen komen onder applaus binnen.


'Dít is onze sport', zegt Hernandez.


Hij verloor zijn rechterbeen in Afghanistan. Sindsdien heeft hij troost en kameraadschap gevonden in het wielrennen. Vechtend tegen de uitdroging reed Hernandez deze dag een deel van de openingskoers voor een antikankerstichting, Ride2Recovery. Hij zegt: 'We willen vooruit kijken.'


In Escondido, het stadje waar de Ronde van Californië zondag begon, herhalen de samengestroomde wielrenners en supporters collectief vier woorden: 'We have moved on.'


Dat ligt achter ons. In het woordje 'dat' gaat een wereld van systematisch dopinggebruik en bedrog schuil. Het is de wereld waarin Lance Armstrong en de Californiër Floyd Landis hoofdrollen speelden - oorspronkelijk als helden, recentelijk als schurken. Maar tijdens de eerste Amerikaanse koers sinds de grote bekentenis van Armstrong tegenover Oprah Winfrey, blijkt dat zijn daden en wandaden echt als passé worden beschouwd.


De talenten van nu - Tejay van Garderen, Joe Dombroski - speelden nog met Pokemon toen Armstrong zijn eerste Tour de Francezege binnenhaalde. En ook de fans langs de kant in Californië zijn veelal jong.


Of de sport in de VS vrij is van verboden middelen kan niemand met zekerheid zeggen. Dat het niet veel uitmaakt voor de bloei van het wielrennen, is wel duidelijk. De handel in racefietsen (en gewone fietsen) zit al jaren in de lift. Met de acteur Patrick Dempsey heeft de sport een beroemde Amerikaan als supporter. De ster van Grey's Anatomy bezocht maandag de tweede etappe van de rittenkoers bij een temperatuur van boven de 45 graden.


Vooral in de grote steden maakt het wielrennen een spectaculaire groei door. Die populariteit is volgens alle betrokkenen nog altijd deels aan Armstrong te danken. In de westelijke staten van de VS, waar het weer goed is, zwermen in de weekeinden complete pelotons door de heuvels en over de strandboulevards. Daar was vijftien jaar geleden geen sprake van.


Nog altijd zijn er onder de wielrenners opvallend veel shirts van Mellow Johnny's Bike Shop uit Austin (Texas) te zien: de fietswinkel van Armstrong. Kennelijk schamen veel fietsers zich niet voor hun trouw aan de ontmaskerde kampioen en zijn bedrijf.


De Texaan, inmiddels amateurtriatleet, maakt nog steeds sterke gevoelens los. 'Met afstand de meest zelfingenomen lul in het universum', zo foeterde ene Drew Jones laatst op Armstrongs Facebookpagina. Maar Juan Carlos Hernandez, de veteraan en amateurwielrenner, zegt dat veel mensen 'helemaal niet zo kritisch' zijn. Ze zijn niet vergeten wat Armstrong deed vóór de schandalen en leugens alles overschaduwden.


Hernandez komt uit een stadje vlak bij Armstrongs woonplaats Austin. Hij kent zijn mede-Texaan een beetje. De renner hoopt volgend jaar aan de volgende Paralympics mee te doen. En wat Armstrong als kankerpatiënt klaarspeelde, voor zichzelf en anderen, stimuleert de gehandicapte Hernandez nog steeds. 'Weet je hoeveel ernstig zieke mensen zonder de inspiratie van Lance hun strijd zouden hebben opgegeven?


Bij de start van de Ronde van Californië zegt Tejay Van Garderen (24) te hopen dat de fans klaar zijn met het dossier-Armstrong. Net als dat andere grote talent, Joe Dombroski (21), heeft hij ook zijn dankbaarheid geuit. Hoe je het ook bekijkt, Armstrong baande wel een pad voor vele generaties wielrenners, zeggen zij. Hij verhief de sport eigenhandig. De Duitser Jens Voigt (41), ook in Escondido aanwezig: 'Waarom zou Tejay en zijn generatie gestraft moeten worden voor de zonden van Armstrong?'


Lieuwe Westra is onder de indruk van het enthousiasme in Californië. 'Niet om Nederland klein te maken, maar dit is groot', zegt hij. 'Wielerland België, daar komt deze sfeer bij in de buurt. Nog niet de Tour de France, maar het gaat die kant op.'


De sfeer wordt aangezwengeld door de omroeper David Towle. Vanaf het podium prijst hij in Amerikaanse stijl de 'geweldige gladiatoren' in het zadel. En even later eert hij spontaan Lance Armstrong. 'Zonder hem zou ik niet kunnen doen wat ik doe', zegt Towle, een fulltime wieleromroeper.


'Ik begrijp de woede', maar Amerika moet Armstrong bedanken, vindt Towle. 'In mijn jeugd was wielrennen een marginale hippiesport zonder respect.' Towle schudt zijn hoofd. 'Nu heeft de sport bestaansrecht. Mensen zeggen: als die gasten doping nodig hebben, moet het wel een bikkelsport zijn.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden