Zes heerlijke, leerzame duels voor jonge ploeg

In de sterkste poule zijn de Amsterdammers met hun techniek en talent niet kansloos. Toch zijn clubs uit kleine landen steeds vaker programmavulling.

Poule D. Makkie. Wembley. Here we come. Wat moet je anders als Ajaxsupporter dan je zelfspot op een laken te kalken en prominent in het stadion tentoon te spreiden? Hetgeen zaterdag dus gebeurde in de Arena, tijdens het duel met RKC.


Groep D van de Champions League is de op papier sterkste groep van de acht poules, als gevolg van een zeldzaam staaltje loten in Monaco. De kampioenen van drie van de sterkste competities van Europa, Real Madrid uit Spanje, Manchester City uit Engeland en Borussia Dortmund uit Duitsland, zijn gevoegd bij Ajax uit Nederland, de club met de magische klank uit het verleden.


Bij dat predicaat 'sterkste groep' hoort trouwens een kanttekening: zowel City, Dortmund als Ajax haalde vorig seizoen de tweede ronde niet eens, wat bij de Engelse en Duitse club ook met onervarenheid te maken had. Voor City, door geld uit de Emiraten tot geweldige rijkdom gekomen, was het een debuut op het hoogste niveau. Dortmund, winnaar van de belangrijkste beker in 1997, maakte na jaren misère hernieuwd kennis met het toernooi.


En Ajax? In de laatste twee seizoenen had Ajax tenminste nog een wat zwakkere opponent (Auxerre, Dinamo Zagreb). De Amsterdammers kwamen nochtans net tekort voor de achtste finales. Na die twee ervaringen was de gedachte: het moet een keer lukken. Toch? En dan volgt dus zo'n zware loting, met alleen kampioenen van toplanden.


Doch niet getreurd bij Ajax. Het geloof in succes is aanwezig, aangewakkerd door een zege in de Europa League op Old Trafford tegen Manchester United, vorig seizoen. Trainer Frank de Boer begon meteen na de loting het geloof in zijn elftal te pompen, te beginnen met een grappig bedoelde tweet over het tijdstip van de finale.


Die finale is dus op 25 mei, op Wembley in Londen. Wat moet de trainer anders dan vertrouwen overbrengen? Daarbij wacht het jonge Ajax zes heerlijke, leerzame wedstrijden, met vandaag in de Kohlenpott de eerste confrontatie, tegen Borussia Dortmund. Ongeveer 65 duizend toeschouwers (in de competitie zijn dat er 80 duizend, maar dan zijn staanplaatsen achter de doelen toegestaan) zullen een muur van geluid optrekken in het Signal Iduna Park.


Frustratie

Spelers als Lewandowski, Götze, Grosskreutz, Hummels en Reus schurken aan tegen de Europese top. De trainer, Jürgen Klopp, maakte furore in Duitsland door zijn ploeg twee titels op rij te laten winnen. Anderzijds hoeft Ajax zich met al zijn talent, uitstekende positiespel en techniek niet kansloos te wanen.


Meedoen aan de Champions League is bovendien een droom voor iedere voetballer. De Champions League is de hoogste kaste van het voetbal. Wie daarin mag optreden, hoort er echt bij. Voetballers zijn daar gevoelig voor.


Toch zorgt de deelname ook voor dilemma's en frustratie. De clubs uit de kleinere landen (lees: financiële markten) doen mee, maar zijn in feite steeds vaker vulling van het programma. Ze zijn simpelweg kansloos. Ze willen de groep nog weleens doorkomen, zoals Apoel Nicosia vorig seizoen (kwartfinalist zelfs), maar dan houdt het vaak op tussen het Engelse, Spaanse, Italiaanse en Duitse geweld, misschien aangevuld met de storm die Paris Saint-Germain dit seizoen ontketent.


De Europa League, de tweede continentale competitie, staat in een uithoekje van de schaduw. Daarin valt weinig te verdienen, terwijl de Champions League een goudmijntje is, zelfs als succes uitblijft. Vandaar dat iedereen wil meedoen; voor het geld, voor de eer.


Het is sowieso knap dat de UEFA van de Champions League een concept heeft gemaakt dat, ondanks de economische crisis, geld blijft spuwen. Dit seizoen ruim 900 miljoen euro aan startgeld, prijzengeld en het zogenoemde marktaandeel. Het is zelfs 150 miljoen meer dan vorig seizoen.


Vooral dat marktaandeel zorgt voor ongelijkheid, omdat de clubs uit grote markten veel meer toucheren dan clubs uit kleine landen. Winnaar Chelsea ontving afgelopen seizoen ongeveer 60 miljoen euro, Ajax bruto ruim 17 miljoen (exclusief recettes).


Vermeldenswaardig is dat Ajax zijn vorige wedstrijd in Dortmund won van Borussia. Dat gebeurde in de kwartfinale van het toptoernooi in 1996. Ajax was toen nog regerend Europees en wereldkampioen, Davids en Kluivert scoorden. En Ajax verloor een paar maanden later de finale van Juventus, na strafschoppen.


Het zijn allang vervlogen tijden, toen de verhoudingen in het internationale voetbal totaal anders lagen. Vandaar dat het nu alleen nog met zelfspot is dat de Ajaxfan kan zeggen: Poule D. Makkie. Wembley. Here we come.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden