Zeldzaamste dier op aarde bleef 100 jaar eenzaam

AMSTERDAM - Na honderd jaar eenzaamheid doodgaan zonder nageslacht: het leven van Lonesome George was niet gespeend van tragiek. De beroemdste schildpad ter wereld overleed zondag in een onderzoekscentrum op de Galapagoseilanden waar hij al vier decennia verbleef.


Lonesome George was letterlijk de laatste van zijn soort. Hij behoorde tot een ondersoort van de Galapagos-reuzenschildpad die vanouds alleen voorkwam op het kleine eiland Pinta (Chelonoidis nigra abingdoni). Met de dood van George lijkt deze ondersoort officieel uitgestorven.


Schildpad George groeide vanwege zijn unieke status uit tot een soort mascotte van de Galapagoseilanden. Vrijwel elke bezoeker van de Ecuadoriaanse archipel wilde een foto van het zeldzaamste dier op aarde.


George was bij zijn dood vermoedelijk 100 jaar oud en voor een reuzenschildpad in de kracht van zijn leven, want de dieren kunnen twee eeuwen oud worden. George werd begin jaren zeventig aangetroffen op Pinta, waar sinds 1906 geen reuzenschildpadden meer waren gezien. Wetenschappers namen aan dat ze al waren uitgestorven.


Biologen van het Charles Darwin Onderzoekscentrum hebben eindeloos geprobeerd Lonesome George tot voortplanting te bewegen. Zij brachten hem samen met vrouwtjes van genetisch verwante Galapagos-ondersoorten.


Die pogingen leken in 2008 succesvol te worden toen George meermalen paarde met een vrouwtje afkomstig van de vulkaan Wolf. De verbintenis resulteerde in diverse legsels, maar de eieren bleken niet bevrucht. Pogingen George te koppelen aan vrouwtjes van het eiland Espanola waren evenmin succesvol: George weigerde met ze te paren.


De reuzenschildpadden van de Galapagoseilanden hebben een bijzondere plaats in de biologie. Elk eiland heeft, of liever had, zijn eigen ondersoort, die was aangepast aan de specifieke omstandigheden van zijn biotoop. Het was die variatie die Charles Darwin na zijn bezoek aan de eilanden in 1835 op het spoor zette van evolutie door natuurlijke selectie.


Galapagos-schildpadden stonden eeuwenlang op het menu van passerende zeevaarders, die ze als levende proviand meenamen op hun schepen. Later werden de schildpadden weggeconcurreerd door verwilderde geiten die hun eilanden kaalvraten. Er leven nu nog zo'n 20.000 schildpadden op de eilanden.


Lonesome George laat een oppasser achter, Fausto Llerena, die hem veertig jaar heeft verzorgd, aldus de BBC. Het dier zal worden geconserveerd, heeft de leiding van het Galapagos Nationaal Park aangekondigd. Maar niet dan nadat een autopsie heeft opgehelderd waaraan de ogenschijnlijk kerngezonde George is overleden.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden