Zeg maar dag tegen de vrachtwagenchauffeur, de zelfrijdende vrachtwagen komt eraan

De zelfrijdende vrachtwagen zou er weleens eerder kunnen zijn dan de autonome personenauto.

Met de vlam in de pijp scheurt deze vrachtwagenchauffeur ervandoor. Maar hoe lang heeft hij nog een baan? Foto anp

Het gaat snel met de zelfstandig rijdende auto. Nadat vorige week was bekendgeworden dat Waymo voor het eerst zijn auto's zelfstandig laat rondrijden op de openbare weg, kondigde het jonge Amerikaanse bedrijf Embark een paar dagen geleden aan dat het sinds oktober autonome trucks met koelkasten van het merk Frigidaire laat pendelen tussen magazijnen in Texas en in Californië. De afstand van ruim 1.000 kilometer wordt zonder chauffeur achter het stuur afgelegd, meldt Wired.

Trucks zijn ideaal voor autonoom vervoer: zelfstandig rijden op de snelweg is relatief eenvoudig, omdat iedereen in dezelfde richting rijdt, de onderlinge snelheidsverschillen niet al te groot zijn en er doorgaans geen fietsers en voetgangers over de rijbaan kuieren. Bovendien zijn er kostenvoordelen te boeken: de menselijke chauffeur kan grotendeels weg en in theorie kan de beladingsgraad verbeteren doordat wachten op een retourvrachtje minder kost. Geen wonder dat alle grote truckbouwers werken aan zelfstandig rijdende vrachtwagens.

De Amerikaanse Trucking Associations omarmt het idee. In de Verenigde Staten is een nijpend tekort aan truckers en zolang menselijke chauffeurs nodig zijn om trailers van het magazijn naar de snelweg te rijden waar de robottrekker de boel overneemt, is er weinig aan de hand. Sterker: truckers hoeven niet langer dagen van huis en haard, maar kunnen lokale ritjes doen, waardoor het gezinsleven minder lijdt onder het werk.

Ook Nederland kent een tekort aan chauffeurs. Stonden trucks een paar jaar geleden stil omdat er geen werk was vanwege de crisis, nu staan ze geregeld aan de kant omdat er onvoldoende chauffeurs zijn, zegt een woordvoerder van Transport en Logistiek Nederland (TLN), dat eerder deze week bekendmaakte dat er 2.600 zij-instromers als trucker aan de slag zijn gegaan.

Dat is nog niet genoeg, want de tekorten blijven groeien, zegt TLN. Niettemin is er twijfel of de computer op korte termijn het tekort aan chauffeurs kan helpen lenigen: de koepel denkt dat eerst het zogenoemde platooning een oplossing is. Daarbij rijden vrachtwagens in konvooi kort op elkaar. De voordelen: efficiënter gebruik van de weg en lager brandstofverbruik. Maar voorlopig zit op dit type truck nog gewoon een chauffeur. Hoewel de ontwikkelingen hard gaan, denkt TLN dat de autonome truck voorlopig nog niet over Nederlandse snelwegen zal rijden.

Meer over