Zachte tussen- landing

De fijnste luchthaven om rond te hangen is Changi Airport in Singapore. Twaalf uur wachten op je volgende vlucht: graag!

11.00 uur

Nauwelijks één stap binnen en er fladderen twee geel-met-zwart gespikkelde vlinders om je hoofd. Opeens sta je tussen vleesetende Pitcherplanten met dieproze kelken in een tropische oase waar een waterval over de rotsen klettert en palmbladeren ritselen van een korte regenbui. Dan klinkt gerommel in de lucht. Een vliegtuig van Singapore Airlines dendert over. Het is elf uur 's ochtends en het luchtverkeer op Changi Airport in Singapore begint op gang te komen.


Voor de zestiende keer is Changi Airport uitgeroepen tot beste luchthaven van de wereld door de populaire website sleepinginairports.net. Elk jaar reikt de website de 'Golden Pillow Award' uit voor het vliegveld met de beste service, het beste amusement en de beste slaapplekken. En nee, dan hebben we het niet over slapen in een luxe hotel, maar op de bankjes en de stoelen op het vliegveld zelf. Dit jaar brachten ruim achttienduizend reizigers hun stem uit. Stranden op het vliegveld - op doorreis of door vertraging - hoeft geen crime te zijn, meldt de website. Mits je de juiste plekken weet.


Loop voorbij de douane en je betreedt pretpark Changi - waar men er alles aan doet om je te doen vergeten dat je hier wachttijd doorbrengt. Steek je voeten in een bad met honderden kleine garra rufa-visjes die dode huid van je voeten knabbelen (Fish Spa, 14 euro, terminal 1). Voelt best raar. Glij voor een adrenalinekick van een 12 meter hoge glijbaan. Of volg in de vlindertuin de in rotsen uitgehouwen trap, door de glazen deuren, voorbij het fluwelen gordijn om in een donkere bioscoop te komen waar The Help draait. Geen popcorn, wel een zachte stoel waar je je slippers uitschopt en je benen strekt. Op de rij achter je klinkt gesnurk: niet iedereen komt hier voor de film.


Je hoeft natuurlijk niet op het vliegveld te blijven. Om een paar uur te doden, kun je kiezen voor de Singapore tour: een hop-on-hop-off busreis die je in twee uurtjes langs de toeristische hoogtepunten van Singapore brengt. Met je Nederlandse paspoort kun je zonder problemen door de douane. Haast je wel naar de informatiebalie, want de gratis tour is populair.


13.30 uur

'Reizen is stressvol', zegt Ganesh Jayadeyan (46) uit Bangelore, India. Hij komt van een technologieconferentie en heeft nog twee uur te gaan voor zijn vlucht naar huis. Geen straf. 'Ik kom hier vaak. Changi is zen.' Zen? Niet de eerste term die je verwacht bij een vliegveld dat jaarlijks 66 miljoen passagiers te verstouwen krijgt. Jayadeyan geeft graag advies.


Vermoeide voeten laat je gratis masseren in de automatische massagestoelen die verspreid door de terminals staan. Of kijk hoe om negen uur 's morgens en vier uur 's middags de karpers worden gevoerd in de grote vijver in de kleurige orchideeëntuin naast de roltrappen in terminal 2. Op het bordje bij de vijver lees je dat de karper het symbool is voor moed. Volgens een Chinese legende zwom de karper tegen de stroom in, trotseerde watervallen en transformeerde in een krachtige draak.


En dan zijn er nog de gebedskamers en meditatieruimten verspreid over het vliegveld. Islamitische bewakers komen hier bidden tijdens hun pauze. In de meditatieruimte verderop rolt de Britse Margot haar yogamat op. 'Een paar keer de zonnegroet, en je stijfheid van de vlucht is al bijna weg.'


15.00 uur

Je begint je net Tom Hanks uit de film The Terminal (2004) te voelen. Toegegeven, de situatie is niet helemaal vergelijkbaar. Hoofdpersoon Viktor Navorski bracht weken door op JFK International Airport in New York omdat hij het land niet in mocht.


Na vier uur dwalen door de drie terminals van Changi Airport voel je je al een beetje thuis. Van twee vrouwelijke bewakers leer je dat de 'powderroom' in terminal 3 een goede lunchplek is. Met een sandwich en koffie plof je hier neer in een van de fauteuils of op het zachte tapijt en kijk je hoe reizigers zich opfrissen op de oranje designstoeltjes voor de manshoge spiegels.


In The Terminal verdient Tom Hanks geld met het terugbrengen van bagagekarren. Op Changi Airport kun je dat vergeten. De karretjes zijn gratis, net als wifi, waarvoor je een toegangscode bij de informatiebalie haalt. Je telefoon kun je gratis opladen bij een zuil met tientallen afsluitbare kastjes met daarin alle mogelijke type opladers. Het vliegveld als geldslurpende machine - dat valt dus wel mee.


16.00 uur

In de kleedkamer van het zwembad op de derde verdieping van terminal 1 haalt de Australische Helena een zwembril en badmuts uit haar handbagage. 'Ik ben hier nu al zo vaak geweest, ik weet hoe je het moet aanpakken.' Haar vaste ritueel op de tussenstop van Europa naar haar woonplaats Melbourne: een paar baantjes trekken in het zwembad en even op een ligbed in de zon, weg uit de airconditioning. 'Een goed middel tegen de jetlag.' Voor het zwembad, een handdoek, een kluisje en gebruik van de douches betaal je 9 euro.


Ongestoord zonnebaden alsof je op het dakterras van een luxe hotel bent? Nou, nee. Elke 10 minuten klinkt het gebrul van een vliegtuig dat opstijgt. Onder de buitendouche naast het zwembad kijk je door de glazen wand hoe een toestel van Royal Bhutan Airlines in beweging komt, terwijl de karretjes met handbagage over de grond krioelen. Met je neus tegen het glas bespied je de mensen in de premium lounge twee verdiepingen lager. Zakenmensen buigen zich over hun kranten, laptops en kopjes koffie. Koffie? Jij gaat nog even languit liggen en bestelt een Tiger biertje.


19.30 uur

Nog 4,5 uur te gaan, de benen zijn slap en de oogleden zwaar. Tijd om een gratis slaapplek te zoeken. Was slapen op de luchthaven vroeger vooral besteed aan avontuurlijke backpackers - op een krant, onder een trui verscholen tussen de bagagekarren - tegenwoordig kiezen steeds meer mensen voor dit goedkope alternatief.


Website Sleepinginairports raadt een plek aan in terminal 2, helemaal achteraan bij gate E11. Het is even lopen door de hal maar aan de rechterkant tussen twee gates doemt de Oasis Lounge op. Hier geen harde bankjes met armleuningen - ergernis nummer één op vliegvelden, want garantie voor stijve nek en rug.


Oasis Lounge biedt gewatteerde ligstoelen met hoofd- en beensteunen. Niet veel mensen lijken te weten van deze enclave, want het is er vrijwel uitgestorven. De lichten zijn gedimd en het enige geluid komt van een tv met een Bollywoodsoap die zachtjes aanstaat en het gezoem van de loopband verderop. Je zou je hier zomaar eens grondig kunnen verslapen. Geen nood, de stoel waarin je ligt, heeft een vibrerende wekker.


20.45 uur

In de Rainforestlounge in terminal 1 is het exclusiever uitrusten. Voor 15 dollar heb je toegang tot computers, internationale kranten en een uitgebreid buffet. Je schept gegrilde kip en groente op je bord, terwijl naast je een zakenman achter zijn laptop een lepel in een bord met cornflakes zet.


Bivakkeren op het vliegveld schopt je gevoel van tijd in de war: jouw avond is iemand anders ochtend. In de lounge zit een meisje op de grond tussen stapeltjes truien en broeken haar koffer opnieuw in te pakken en een vrouw geeft haar baby een fruithapje. Je kunt hier voor 18 euro ook een 'slumberette' huren: een minuscuul kamertje met een bed, schone lakens, haakjes voor je kleding en een bedlampje.


22.30 uur

Een laatste drankje doe je op het dakterras van terminal 1 bij Harry's Bar. Het lijkt er happy hour in de plaatselijke pub. Australiërs en Britten zitten achter grote glazen bier en kijken naar een voetbalwedstrijd op een groot tv-scherm. Je haalt nog even een frisse neus in de omliggende Cactustuin, waar veertig cactussoorten staan.


Over ruim een uur vertrekt het vliegtuig. Als slaapmutsje misschien toch nog even de beroemde Singapore Sling cocktail bestellen met gin, kersenlikeur, ananassap en grenadine?


GIERIGE REIZIGER

'Sleepinginairports.net begon als grap in 1996 na een rondreis door Europa waar ik op vliegvelden had geslapen', zegt de 39-jarige Donna McSherry. 'Als bewijs dat Canadezen inderdaad gierig zijn.' Ze schreef een blog over haar ervaringen. Nu staan op de site recensies van meer dan zevenduizend vliegvelden, bus- en treinstations. 'Het begon als site voor jonge budgetreizigers, maar algauw bleek dat een lijst met faciliteiten nuttig was voor alle reizigers.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden