Zaak-Belcher doet discussie over hersenletsel door football oplaaien

Door de zelfmoord van Jovan Belcher is het debat over de onveiligheid van American Football opnieuw opgelaaid. Vorige week zaterdag schoot Belcher, speler van de Kansas City Chiefs, zichzelf door het hoofd, nadat hij zijn vriendin had vermoord.

NEW YORK - Er is nog weinig bekend over de toedracht van het geweld, dat het 3-jarige meisje Zoe wees maakte. Omdat Belcher zichzelf door het hoofd heeft geschoten, is het onmogelijk met een autopsie te bepalen of hij aan de sport hersenletsel had overgehouden en aan depressies leed. Op de sportwebsite Deadspin wees een vriend van Belcher op 'een combinatie van alcohol, hersenschuddingen en pijnstillers'.


De media in de Verenigde Staten gaven hersenletsel als eerste verklaring voor de dood van Belcher en zijn vriendin Kasandra Perkins. Het is de logica van het blote oog. Bij football knallen mensen op volle snelheid op elkaar, met hun hoofd als eerste contactpunt. Hersenschuddingen en ernstigere aandoeningen zijn onvermijdelijk, helmen en regels kunnen daar weinig tegen doen.


De consensus over het football als een aanvaardbare sport is aan het verschuiven. Zelfmoorden van depressieve (oud-)spelers zijn zo gangbaar dat ze lang niet altijd de voorpagina's halen. Ook vallen er niet alleen slachtoffers onder profs en semi-professionele universiteitsspelers. In september werd in de staat Massachusetts een footballwedstrijd tussen kinderen gespeeld, zoals elk weekeinde overal in de VS gebeurt. Vijf jongens van 10 tot 12 jaar oud verlieten het veld met een hersenschudding.


De berg wetenschappelijk onderzoek over de gevaren van het football groeit. Maandag publiceerden onderzoekers van Boston University een nieuwe studie. Ze keken naar 85 breinen van overleden donoren, die vrijwel allemaal deelnamen aan 'contactsporten' zoals boksen, ijshockey en football. Bij 58 van hen (bijna 70 procent) werd ernstig hersenletsel geconstateerd. 'De omvang van onze studie moet elke twijfel wegnemen onder twijfelaars', zei neurochirurg Robert Cantu.


Elk nieuw onderzoek bevestigt eerdere resultaten. Het brengt de professionele National Football League (NFL), een miljardenbedrijf, in de problemen. Eerder dit jaar spande een groep van duizenden oud-spelers en nabestaanden een proces tegen de NFL aan. Zij beschuldigen de organisatie van wangedrag en misleiding. Belastende informatie over het verband tussen football en dementie, depressie en ander hersenletsel zou bewust zijn achterhouden.


Het football is een van de 'grote drie' sporten in Amerika, naast honkbal en basketbal. De economen Tyler Cowen en Kevin Grier voorspellen echter de marginalisering van de sport. Steeds meer ouders weigeren hun zonen het veld op te sturen. Naarmate scholen en universiteiten minder footballspelers verwelkomen, zal de toevoer van profspelers kleiner worden, waardoor de NFL zal doodbloeden.


Net als het boksen zal het football volgens Cowen en Grier wegkwijnen. Geen organisatie kan langdurig standhouden met een hardnekkig stigma als 'barbaars'.


Een Amerika zonder football lijkt ondenkbaar, gezien de financiële belangen en de landelijke populariteit. Dat zegt volgens Cowen en Grier echter niets: 'Weinig mensen voorspelden ook de instorting van de Sovjet-Unie.'


Aandacht voor wapenbezit en huiselijk geweld

Jovan Belcher had twee vuurwapens in huis. Bob Costas, de bekendste sportpresentator in de VS, was een van de velen die de Amerikaanse wapencultuur hekelde nadat hij zelfmoord had gepleegd. 'Ik kan niet één voorbeeld bedenken waarbij het wapen van een topsporter een gevaarlijke situatie heeft afgewend. Maar ik kan een lijst geven van tragedies die werden veroorzaakt doordat jongens met wapens rondliepen.'


Ook huiselijk geweld heeft veel aandacht gekregen na het drama. Van alle Amerikaanse vrouwen zegt een kwart weleens fysiek te zijn mishandeld. Eenderde van alle vrouwen die in de VS worden vermoord, wordt door hun man of vriend om het leven gebracht. Zijn er vuurwapens in het spel, dan is de kans op een dodelijk afloop twaalf maal zo groot.


'Nadenken over onze wapencultuur betekent niet dat we moeten zwijgen over geweld tegen vrouwen', schreef Amy Davidson in The New Yorker. 'Die problemen zijn met elkaar verweven.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden