Yank uit Veghel kan wel janken in 't Silverdome

De emoties werden Earnest Stewart bijna te veel. Toen hij samen met bijna zeventigduizend Amerikanen The star spangled banner zong, brandden de tranen achter zijn ogen....

Van onze verslaggever

Jaap Visser

PONTIAC

Earnest Stewart werd geboren in Veghel, groeide op in Uden en voetbalt voor Willem II in Tilburg. Maar zaterdag draafde de kleine Brabander door het reusachtige Silverdome van Pontiac, Michigan. Als forward van het Amerikaanse soccerteam.

'Wat kan het leven toch machtig mooi zijn', fluistert Ernie met een boterzachte g nadat hij bij de dopingcontrole eindelijk een straal urine uit het oververhitte lijf heeft weten te persen.

Team USA ging in zijn openingswedstrijd van de World Cup voor drie punten, maar moest genoegen nemen met één. Tegenstander Zwitserland bleek de veel betere ploeg, maar durfde zich in de sauna van Pontiac geen moment bloot te geven. Zodra de Zwitsers even uit hun schulp kropen, werd het prompt gevaarlijk voor het doel van keeper Tony Meola. Maar de chippendale van de Amerikaanse ploeg werd nauwelijks op de proef gesteld.

Vijf minuten voor rust verkeek Meola zich op een vrije trap van Georges Breggy. De veteraan van Young Boys mocht aanleggen omdat de beste man van het veld, Alain Sutter, onderuit was geschopt door Thomas Dooley. Breggy krulde de bal langs de Amerikaanse muur en de verkeerd opgestelde Meola stak geen vinger uit.

De gespierde doelman met de gladde haren en het staartje trof geen blaam, oordeelde hij zelf. Meola zou door het lawaai in de Dome op het verkeerde been zijn gezet. 'Ik kon me niet verstaanbaar maken en daardoor kreeg ik de muur niet op tijd op de juiste plaats.'

Nog voor de rust kwam de Amerikaanse ploeg op gelijke hoogte toen John Harkes beentje werd gelicht door Ciriaco Sforza. De vrije trap van Eric Wynalda was wonderschoon. Darmstoornissen noopten de middenvelder met samengeknepen billen te spelen, maar konden niet verhinderen dat hij de bal nauwkeurig in de kruising lepelde en doelman Marco Pascolo volmaakt kansloos liet.

De eerste indoor-wedstrijd in de historie van het wereldkampioenschap voetbal bleef onbeslist en met het 1-1 gelijkspel kunnen de Amerikanen vrede hebben. Ernie Stewart geeft toe dat zijn ploeg de onderliggende partij was in het tamme gevecht op de gloednieuwe mat van het Silverdome.

'In ons enthousiasme hebben we organisatorische fouten gemaakt. We hebben verzuimd gegroepeerd te voetballen. De verdedigers waren te veel met verdedigen bezig en de aanvallers te veel met aanvallen. Daardoor lagen de linies te ver uit elkaar en konden we geen greep op de wedstrijd krijgen.'

Alexi Lalas is diep onder de indruk van het positiespel van Zwitserland dat dank zij de Engelse coach Roy Hodgson is gepromoveerd tot een gerespecteerde voetbalnatie. De verdediger met de vlammende haardos, en dito sik, hield Stéphane Chapuisat, de vaak eenzame Zwitserse spits, in bedwang en vond dat een prestatie van formaat. 'Ik heb zelden tegenover zo'n behendige aanvaller gestaan. Hij is snel, beweeglijk en slim. Je moet hem twee keer drie kwartier voortdurend in de smiezen houden.'

De stramme, maar krachtige Lalas, de Amerikaanse variant op John de Wolf, is het boegbeeld van een bonte verzameling voetballers die door Bora Milutinovic tot een geducht vreemdelingenlegioen is gedrild. De Servische coach heeft spelers van Amerikaanse universiteitsploegen aan Europeanen met een dubbel paspoort gekoppeld en de mengelmoes zowaar aan het voetballen gekregen.

Wereldburger Milutinovic, die in 1986 Mexico coachte tijdens het wereldkampioenschap in eigen land en vier geleden naam maakte met het exotische Costa Rica, heeft Lalas een sleutelrol in de Amerikaanse ploeg toebedeeld. De 24-jarige rockgitarist uit Detroit trekt de aandacht van de massa en dat kan geen kwaadf voor een sport die op het WK zieltjes wil winnen.

Maar ook punten, want dat is er sinds de mondiale titelstrijd van 1950 bij ingeschoten. In Brazilië, op het eerste na-oorlogse WK, schokte de VS Engeland met een 'onmogelijke' 1-0 overwinning. Maar daarna duurde het veertig jaar voordat opnieuw een Amerikaanse voetbalploeg tot de eindronde zou doordringen. In Italië werd het echter drie keer niks. Alexi Lalas, met het gezicht rood-wit-blauw geverfd, zat op de tribune en zag hoe zijn landgenoten in de groepswedstrijden tegen Tsjechoslowakije, Italië en Oostenrijk hun verdediging verwaarloosden.

Van supporter werd de 'vuurtoren' een baken waar de Amerikaanse ploeg op het WK in eigen land blind op vaart. Milutinovic ontdekte in Lalas een onverzettelijke verdediger en haalde hem naar het trainingskamp in Mission Viejo dat door de sceptici al snel werd omgedoopt tot Mission Impossible.

Maar in het zuiden van Californië groeide iets moois zodat ook Earnest Stewart zich voelde aangetrokken tot de fanatieke bende van Milutinovic. De Brabantse zoon van een gepensioneerde Amerikaanse luchtmachtofficier liet zich er dan ook toe verleiden zijn Amerikaanse paspoort tevoorschijn te halen om zich voetbal-Yank te kunnen noemen.

'Die jongens in Mission Viejo waren daar blij mee en daar stond ik eigenlijk van te kijken', zei Stewart. 'Met mij kregen ze er immers een concurrent bij, maar dat vonden ze geen punt. Hoe meer voetballers met Europese ervaring des te beter, zeiden ze. Een heel volwassen standpunt.'

De 25-jarige Stewart, zeven goals voor Willem II het afgelopen seizoen, veroverde in Mission Viejo een basisplaats, maar moest in zijn eerste WK-wedstrijd tien minuten voor tijd plaats maken voor Cobi Jones. Eén van de 73.425 toeschouwers in het Silverdome klapte haar handen stuk bij de aftocht van de moegestreden aanvaller die nauwelijks in het wedstrijdverhaal voorkwam. Het was 'ons mam', die haar vliegangst overwon om zoon Ernie aan het werk te zien in zijn nieuwe vaderland.

RADUCIOIU De Roemeen Florin Raducioiu verlaat AC Milan. De aanvaller speelt volgend seizoen bij Español in Spanje. Met de transfer is een bedrag van ongeveer 5,5 miljoen gulden gemoeid. De Roemeen vestigde de aandacht op zich door in de eerste WK-groepswedstrijd, tegen Colombia, twee keer te scoren. De 24-jarige centrumspits tekende bij Español voor twee jaar. Zijn jaarsalaris bedraagt in Spanje bijna zeven ton.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden