Wonderkind

Naar Oh Oh Cherso zou hij zelf nooit kijken. Wie is Remko van Westerloo? Hij studeerde cum laude af en moet als nieuwe directeur televisie de kijker laten terugkeren naar SBS.

'Iemand met smaak en een culturele achtergrond, een man die in zijn vrije tijd naar moeilijke Mahler-concerten gaat, of naar een tentoonstelling van Kandinsky', zegt televisiemaker Eddy Zoey over hem. Dat is de ene Remko van Westerloo. De andere is de man die aan de wieg stond van twee van de meest controversiële tv-programma's van het afgelopen decennium, De Gouden Kooi en Oh Oh Cherso.

Van Westerloo is een telg uit een van Nederlands succesvolste televisiefamilies. Als nieuwe programmadirecteur van SBS Nederland staat hij voor een zware opgave. Zijn vader Fons van Westerloo, ex-directeur van de zender, stelde onlangs een ernstige longontsteking vast bij de drie SBS-zenders, SBS 6, Net 5 en Veronica.

Remko van Westerloo is de tweede redder in nood die door John de Mol naar het kwakkelende SBS is gehaald. Een maand geleden werd bekend dat Georgette Schlick, voormalig directeur van productiebedrijf DutchView, in januari algemeen directeur wordt. Terwijl zij zakelijk schoon schip maakt, moet Remko met de programmering de kijkers en adverteerders teruglokken naar de zender. Dat deed hij eerder bij Net 5 en RTL 5 en 8. Tussendoor werkte hij als programmacoördinator bij Talpa, het luchtkasteel van De Mol.

Om succesvol een zender te kunnen programmeren, moet je meer in huis hebben dan alleen een voorliefde voor Mahler. Maar dat zit wel goed, zeggen collega's en familieleden van Van Westerloo. Uit hun omschrijvingen komt hij naar voren als een buitenissig wonderkind van de commerciële televisie. Hij is een jongen die cum laude afstudeerde in Engelse literatuur, maar een glansrijke carrière in de wetenschap liet schieten om zich te wijden aan zijn andere grote talent: het bedenken en rangschikken van televisieprogramma's voor een laag en middelmatig opgeleid publiek. Wat maakt dat hij daar zo goed in is? Wie foto's van hem bekijkt ziet een veertiger met peper- en zoutkleurig haar, een rond brilletje en een onopvallend overhemd. 'Een ietwat studentikoos uiterlijk', vindt zijn drie jaar jongere zus Marjolein.

Van Westerloo is in elk geval geen lawaaipapegaai, zoals mensen geneigd zijn te denken van iemand die verantwoordelijk is voor het banale kabaal waarmee Barbie, Sterretje en Jokertje van Oh Oh Cherso lallend de Nederlandse huiskamers binnentolden en de pleitbezorgers van kwaliteitstelevisie in de gordijnen joegen.

Remko van Westerloo staat bekend als uitzonderlijk intelligent. Tv-presentator Eddy Zoey: 'Als je een IQ-test bij Remko zou doen, dan zou je schrikken. Ik denk dat hij hoogbegaafd is. Hij kan over alles meepraten. Maar hij is sociaal ook sterk. Die combinatie zie je maar weinig. Dat maakt hem tot een ontzettend prettig mens om mee te werken.'

Dat een serie als Oh Oh Cherso wordt gemaakt door simpele zielen, is een van de grootste misverstanden in de televisiewereld, zegt Bart in 't Hout (63), de voormalige programmadirecteur bij SBS. Door Van Westerloo werd hij meerdere malen bestempeld tot zijn mentor. In 't Hout haalde Van Westerloo twaalf jaar geleden naar Net 5.

Van Westerloo zou nooit voor z'n lol naar Oh, Oh Cherso kijken, denkt hij. 'Maar voor de programma's die je produceert, maakt het totaal niet uit waar je persoonlijke interesses liggen. Televisie maak je voor de mensen, niet voor jezelf. Het is een miljoenenbusiness, dan ga je toch niet af op je eigen smaak?'

Vader Fons van Westerloo beaamt dat. 'Remko heeft twee gezichten. In dat opzicht lijkt hij op z'n vader. Destijds werd over mij met verwondering geschreven dat ik, de baas van SBS, van klassieke muziek en opera houd.'

Van Westerloo's talent lijkt deels aangeboren. Van Net 5 maakte hij een florerende vrouwenzender, met een uitgebalanceerde mix van goedkope importseries uit de Verenigde Staten als Sex and the City en Gillmore Girls en kostbare spel- en realityprogramma's van eigen bodem als Het Blok en Peking Express.

Op die basis ontstaat wellicht de indruk dat Van Westerloo een commerciële pragmaticus is, voor wie kijkcijfers boven inhoud gaan. Hoe is het anders te verklaren dat een man met zo'n verfijnde smaak programma's maakt waarin de deelnemers elkaar met bakken braaksel bekogelen (de Gouden Kooi) of zich overgeven aan een schaamteloos platte orgie van seks, drank en scheldwoorden waarin aan dodelijke ziektes wordt gerefereerd (Oh Oh Cherso).

Remko van Westerloo doet dat niet uit puur winstbejag, verzekert mentor In 't Hout: 'Natuurlijk is Remko commercieel, maar commercieel op een goede manier. Hij denkt vanuit de doelgroep en maakt vanuit die gedachte goede programma's.'

'Mijn broer is een realist', zegt zus Marjolein. 'Hij kijkt heel goed naar de wereld om zich heen, weet precies wat de buurman interessant vindt. Toen hij bij Net 5 werkte, wist hij ook precies wat vrouwen op televisie wilden zien, misschien omdat hij twee zussen heeft.'

Wie geboren wordt als Van Westerloo, ontkomt haast niet aan een televisiecarrière. Tenminste, zo lijkt het. Vader Fons maakte furore als AVRO-verslaggever in de Verenigde Staten en daarna achtereenvolgens als directeur van AT 5, SBS en RTL. Zijn broer Ed van Westerloo werd bekend als hoofdredacteur van het NOS Journaal en KRO-Brandpunt, zijn andere broer Gerard van Westerloo was hoofdredacteur van Vrij Nederland en De Groene Amsterdammer. Geen televisie, maar ook niet ver uit de buurt.

Van de vier kinderen van Westerloo zijn er behalve Remko nog twee bij de televisie beland. Marjolein van Westerloo is producent van onder andere Expeditie Robinson, gemaakt in opdracht van haar broer Remko. Marjolein is getrouwd met Ronald Goes, oud-CEO van Talpa. Ook Olivier van Westerloo, de jongste broer, is tv-producent evenals Remko's vrouw Gerdie Hulsbergen.

Een tv-familie dus, en stuk voor stuk workaholic, maar desondanks 'zo close dat ik me er bijna voor zou schamen', zegt Marjolein. Ze bellen en zien elkaar vaak. Dat de gesprekken tijdens familievakanties en etentjes meestal over televisie gaan, vindt iedereen even onvermijdelijk als prettig.

Het gezin Van Westerloo is opgedeeld in druktemakers en kat-uit-de-boomkijkers. Remko behoort tot die laatste categorie, zijn vader en zus tot de eerste. Fons: 'Remko houdt er niet van om op de voorgrond te treden, dat deed ik veel meer. Remko was de studiebol - en is dat nog steeds. Hij leest boeken over de crisis, de val van Lehman Brothers, Barbarians at the Gate en het milieu.'

Zijn vader en zus noemen Remko een 'loner', iemand die houdt van hard werken en die op een feestje liever in een hoek zit te observeren dan dat hij in het middelpunt van de belangstelling staat.

Fons: 'Toen hij klaar was met studeren, waren alle hoogleraren ervan overtuigd dat hij voorbestemd was voor de wetenschap. Ik ook. Maar hij werd liever vertaler voor SBS, in Amerika, bij ABC. Dat was toen nog een van de aandeelhouders. Bij ABC vonden ze hem al snel sympathiek. Dat is zijn kracht: mensen vinden hem snel aardig.'

Het is misschien zijn allergrootste troef. En het is zeldzaam in televisieland, zegt Zoey. 'Met tv-bazen heb je vaak het gevoel dat je tegen een muur staat te praten. Bij Remko niet. Ik voel me heel veilig bij hem.' Toen hij zijn vertrek bij RTL aankondigde, werd er gehuild op kantoor, weet zijn vader.

Die aardigheid moet overigens niet worden verward met softheid, want Remko van Westerloo weet goed wat hij wil. Zoey: 'Ik heb ook wel eens met een programma-idee bij hem gezeten dat hij helemaal niks vond. Dan kan hij heel rustig en heel beredeneerd uitleggen waarom hij het niet ziet zitten. Vanwege die kalmte neem je hem serieus. En aan het eind van zijn verhaal denk je: hij heeft gelijk.'

Eerst verantwoordelijk voor één zender, toen van twee en straks van drie. Van Westerloo timmert gestaag aan de weg, in de luwte van de tumultueuze programma's die hij produceert.Wat zijn uiteindelijke ambities zijn, weten zelfs zijn naaste familieleden niet. Remko is iemand die altijd een nieuwe uitdaging zoekt, zegt Marjolein. 'Nu alles goed gaat bij RTL, wil hij iets nieuws, iets uitdagends.'

De overstap naar SBS is de meest riskante uit zijn carrière. De zender zit diep in de problemen. Wat Van Westerloo daaraan gaat doen, weet nog niemand.

Marjolein van Westerloo vindt de nieuwe baan van haar broer een waagstuk. Oud-mentor In 't Hout wuift de risico's weg: 'Het is een prima tijd om naar SBS te gaan, want veel slechter kan het daar niet worden. Tenzij ze door de bodem zakken, maar dat gebeurt niet. De populariteit van zenders gaan altijd in golven, dus nu moeten de kijkcijfers weer omhoog. En daar gaat Remko voor zorgen.'

------------------------------------------------------------------------------

CV Remko van Westerloo

1967 Geboren in Amsterdam

1991-1996 studie Engelse taal- en letterkunde in Amsterdam

1999 Programmaleider Net 5

2004 Programmadirecteur Talpa (John de Mol

2007 Programmadirecteur RTL 5 en RTL 8

2011 Directeur televisie SBS 6/Net 5/Veronica

Van Westerloo is getrouwd met tv-producente Gerdie Hulsbergen en heeft een dochter.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden