Wonderkind of total loss?

Advocaten, journalisten, en bladenmakers voelen zich genomen. Ze dachten dat een engelsman met een vlotte babbel de bekende Formule 1-racer Jonathan Palmer was, en gingen met hem in zee....

BEGIN MEI laat hij voor het eerst van zich horen via het antwoordapparaat van fotograaf Maarten Corbijn. Jonathan Kern-Palmer, 'voormalig Formule 1-racer', zegt: I urgently need to talk to Maarten Corbijn.

Corbijn belt terug en het tweetal maakt een afspraak in café Wheels in Amsterdam. Jonathan Kern-Palmer blijkt een man van de wereld. Hij kent niet alleen de racewereld op zijn duimpje, hij weet ook hoe je een goed uitgaansblad in mekaar moet draaien. In Milaan en Los Angeles heeft hij al eerder dergelijke bladen opgezet, en nu valt de eer te beurt aan Amsterdam. Een Engelstalige glossy moet het worden, gratis verkrijgbaar in de betere hotels en betaald uit advertentieopbrengsten. Corbijn wil hij dolgraag hebben als fotograaf/fotoredacteur.

'Ik vond het een leuk idee', zegt Corbijn. 'Johnny Depp was zijn nightlife-contributor in L.A. Hij ging vaak stappen met hem en John Belushi en Stevie Wonder. Daar maakte hij grappen over. Bovendien was hij dikke maatjes met de cafébaas van Wheels. Hans van Mierlo zou het voorwoord voor het nieuwe blad schrijven, Gerard van Lennep had zijn medewerking ook al toegezegd, dus ik was onder de indruk. Bovendien leek hij me erg geschikt voor de verkoop van advertenties, want dat was wat hij zou gaan doen. De man had connecties.'

Eén connectie is journaliste Jantiene van Aschs (goed voor een agenda vol gewichtige namen), die ook bij die eerste ontmoeting in Wheels van de partij is. Zij zal voorlopig de eindredactie van Now in Amsterdam, zoals het blad gaat heten, op zich nemen.

Corbijn en Kern-Palmer, die voormalig Formule 1-coureur is en sportverslaggever bij de BBC èn van adel èn in het bezit van een huis in Monte Carlo ('Krajicek was zijn buurman', aldus Corbijn), gaan vervolgens als zakenpartners met elkaar in zee. Onder toeziend oog van de vooraanstaande advocaat Leo Spigt richten zij ten kantore van Loeff Claeys Verbeke de VOF Now in Publishing op.

Bij de bank krijgt de VOF een lening, kantoorruimte wordt gehuurd bij uitgeverij In de Knipscheer en al op 3 juli vindt de presentatie van Now in Amsterdam plaats tijdens een feestelijke boottocht door de Amsterdamse grachten.

Op de cover staat Paul Verhoeven, Joop Braakhekke levert een bijdrage als 'restaurateur van de maand', Corine Spier- Rottschaefer schrijft op wat Amsterdam voor haar betekent, Gerard van Lennep (die 'als gentleman-racer Europa doorkruiste voor hij begon met schrijven') doet hetzelfde en minister van Buitenlandse Zaken Hans van Mierlo verzorgt het voorwoord: 'What I'd like to show you is the real Amsterdam, my Amsterdam, a city in which I live'.

Het eerste nummer is wat duurder uitgevallen dan van tevoren was geraamd. Geen zorg, het kan de beste overkomen. Dan laat Van Aschs zich ontvallen, twee dagen na de launch-party, dat Kern-Palmer misschien wel niet helemaal degene is die hij zegt te zijn. Corbijn besluit tot een kleine test. Laten we, zo stelt hij Kern-Palmer voor, jouw Mazda RX-7 (waarde: 150 duizend gulden) in ons bedrijf als onderpand opnemen.

'No problem, zei hij', aldus Corbijn. De overdracht vindt plaats op het kantoor van Loeff Claeys Verbeke. 'Een uurtje later bleek dat die auto gestolen was in Italië bij een importeur van Mazda. Kerns verhaal was dat hij een relatie had gehad met de dochter van die man en een auto van hem had gekregen. Toen het uit ging, moest hij die auto ineens teruggeven. Dat had hij niet gedaan en toen hadden zij, heel vervelend, aangifte van diefstal gedaan.'

'Jonathan heeft een heel vlotte babbel. Hij is erg overtuigend', meent Jerry van der Waarden, ondernemer in Rotterdam. In eerste instantie was hij degene die met Kern-Palmer en Jantiene van Aschs het nieuwe blad zou opzetten. Gaandeweg was hem duidelijk geworden dat Kerns opvattingen over wat 'correct' zaken doen is, niet de zijne waren. 'Jonathan kleurt ieder verhaal mooi in, zullen we maar netjes zeggen.

'Ik ben er toen uitgestapt. Geld heeft het me niet gekost, maar ik heb er wel een kater aan overgehouden. Ik heb hem toch min of meer geïntroduceerd in Nederland, hem geloofwaardigheid verschaft. In dat opzicht is hij heel slim. Hij vertelde me bijvoorbeeld dat hij die en die in Parijs en Los Angeles had ontmoet: die kende ik toch ook? En het klopt inderdaad. Ik heb het nog niet geverifieerd, maar ik vind het wel heel typisch.'

Uit het kantoor van First Electronic Publishing Center, waar het eerste nummer van Now in Amsterdam werd opgemaakt, blijkt een cheque verdwenen te zijn, ondertekend en wel. Het bedrag was nog niet ingevuld. Die cheque komt boven water wanneer hij bij een bank voor vijfduizend gulden wordt verzilverd. Schijn kan bedriegen, maar het handschrift ('five thousand') vertoont opvallend veel gelijkenis met het handschrift op de fax van Jonathan Kern-Palmer die op het kantoor rondslingert.

'We hebben aangifte gedaan bij de politie', zegt Ruud Blankvoort, commercieel adviseur van FEPC. 'Veel meer kan ik er niet over zeggen. Het geld dat we kwijt waren hebben we inmiddels bijna helemaal teruggekregen van de bank. We willen hier liever buiten blijven. De verhalen die ik ken, heb ik alleen van horen zeggen.'

Tijdens het dooppartijtje op het water was ook auto-coureur Arie Luyendijk verschenen, winnaar van de Indy 500 in 1990: op uitnodiging van Kern, die hem had opgebeld en gestrikt voor een interview met Now in Amsterdam.

Journaliste Hettie Lubberding had het interview afgenomen. Ze zegt: 'Luyendijk liet zich tijdens dat gesprek heel enthousiast uit over Jonathan Palmer. Een goeie racer, zei hij, iemand die veel risico's nam. Dus ik zat daar bij wijze van spreken zelfs een beetje trots te zijn op onze Jonathan.'

Eenmaal op de boot kon Luyendijk, onderkoeld maar toch, zijn verbazing niet verbergen. 'Wat is hier aan de hand, dat is mijn Jonathan helemaal niet', zei hij. Hij had zich zich al afgevraagd hoe het toch kon dat Palmer bijna op hetzelfde moment dat hij voor de BBC de Silverstone-races zou verslaan, ook in Amsterdam was. Bovendien vond hij het eigenlijk niks voor Palmer om zo'n blad in Amsterdam te beginnen.

Hetty Lubberding: 'Je schrikt je gek als journaliste. Ik voelde me behoorlijk belazerd. Zo kwam het balletje aan het rollen.'

Corbijn, die het recht op de titel van Now in Amsterdam heeft, werkt Kern-Palmer uit de VOF en doet verder navraag. De Engelsman - die waarschijnlijk officieel Jonathan Nigel Philip Kern heet (geboren in Londen op 9 januari 1954) - lijkt een beweeglijk type te zijn, lang blijft hij niet op één plek. Corbijn vindt sporen van hem tot in Californië en Joliette (Canada), waar in maart van dit jaar aangifte werd gedaan van het valselijk uitgeven voor een ander met winstoogmerk.

Jonathan Palmer, de enige echte Jonathan Palmer, kan als geen ander over die beweeglijkheid meepraten. Om de twee, drie weken krijgt hij wel een telefoontje van deze of gene, overal vandaan. 'Honda in Spanje aan de lijn: of ik de auto die ik had geleend wilde terugbezorgen. Een Brusselse juwelier: of ik de horloges die ik had gekocht eindelijk eens wilde betalen. Versace in Italië, een cateringbedrijf in Monaco, hotels over de hele wereld met openstaande rekeningen op mijn naam. Te veel om op te noemen. Dat gaat zo al een jaar of vijf, zes.

'Het is verbazingwekkend hoe moeilijk het is om deze knaap te pakken te krijgen. Daar kan ik me erg over opwinden. Ik heb hem één keer thuis bij zijn moeder gebeld en gesproken: ik weet niet waarom u het doet, maar ik wil dat u hier ogenblikkelijk mee ophoudt. I'm really sorry, zei hij, vergeef me alsjeblieft, ik weet soms niet meer wat ik doe, maar ik beloof u dat het vanaf nu nooit meer zal gebeuren. Klaar, dacht ik, daar zijn we vanaf. Maar hij hield me natuurlijk gewoon voor de gek.

'Ik zou eigenlijk wel eens willen weten waarom hij zich juist voor mij uitgeeft, want het bestedingspatroon dat hij er op nahoudt, is absoluut niet het mijne.'

Scotland Yard, in de persoon van detective constable Freeburn, werkzaam bij de stolen car squad, verschaft in principe geen inlichtingen over Britse staatsburgers die als 'verdacht' staan geregisteerd. Freeburn maakt er nochtans geen geheim van dat hij onmiddellijk weet over wie het hier gaat. 'Het is heel jammer, het zou ons ook verder kunnen helpen, maar ik mag u geen informatie geven.'

Mevrouw Kern in Engeland zegt: 'U bent niet de eerste die het me vraagt, maar ik ben niet de moeder van Jonathan Palmer. Ik ken hem wel, van de televisie. Hij is een bekende persoonlijkheid.'

Van Quebec, via Los Angeles, leidt het spoor terug naar een mevrouw in Milford, Connecticut, bij wie Kern-Palmer in het najaar van 1994 een maand lang heeft doorgebracht. In een brief aan de echte Jonathan Palmer, april dit jaar, schrijft ze onder meer: 'Jonathan Palmer Kern (JPK) stortte een cheque van 11 miljoen Italiaanse lire op mijn bankrekening, hij tekende met ''Jonathan Palmer'' en de bank ging akkoord.'

Tijdens zijn verblijf werd op haar adres een splinternieuwe Mercedes 600 SL bezorgd voor 'JPK'. Eerder was ze met hem meegegaan naar Florida om een 'rode Mazda RX-7' op te pikken, die met de boot uit Italië kwam. Hij zou haar bovendien een telefoon, een benzinepas en vijfduizend gulden afhandig hebben gemaakt. I would like to see his head on a platter!, besluit ze haar brief.

Van Now in Los Angeles, de Californische voorganger van Now in Amsterdam, geen teken van leven, maar in Milaan blijkt daadwerkelijk een uitgaansblad te bestaan, Yes Please, waarmee Kern-Palmer enige bemoeienis heeft gehad. Uitgever van het blad is de Engelsman Peter Panton, die ook een boekwinkel in Milaan bezit.

'Hij kwam daar veel, parkeerde zijn Jaguar steevast voor de deur: typisch zo iemand die erg zijn best doet om mensen te imponeren. Op een gegeven moment vroeg hij of we niet eens konden praten, hij had gehoord dat ik uitgever ben.'

Panton maakte een afspraak met hem. Jonathan Palmer, de voormalig Formule 1-coureur en in het bezit van 'talloze connecties in de modewereld', zou wel voor hem willen werken, als verkoper van advertentieruimte voor Yes Please (dat sinds 1990 bestaat). 'Ik loop al langer mee, dus ik ben erg voorzichtig.'

'Palmer' kon beginnen als freelancer, met een proefperiode van twee nummers. Panton gaf 'Palmer' meerdere malen een voorschot op contracten met adverteerders die heel echt leken te zijn, maar het bij nader inzien niet waren. 'Palmer', die ook in Milaan wist door te dringen tot de inner circle, probeerde Panton een Jaguar te verkopen en gebruikte zijn naam voor hotelrekeningen. 'Ik heb mijn advocaat geraadpleegd of we er een zaak van zouden maken, maar er viel niets te halen bij die man, dus dat had geen enkele zin. En gedupeerde zakenrelaties dachten er net zo over.'

Ook in Milaan kwam hij in aanraking met de politie, nadat een Engelse zakenvrouw aangifte had gedaan van verkrachting. Jemma Gualdi, de rechter die de zaak behandelde, is op vakantie en niet bereikbaar.

Jonathan Kern-Palmer zelf is ook niet bereikbaar. Aan derden heeft hij laten weten ijverig aan het werk te zijn om een nieuw uitgaansblad in Amsterdam op poten te krijgen; hij verschanst zich zo nu en dan in het lege kantoor van Now in Amsterdam, waarvan de huur nog tot het eind van de maand is betaald.

Intussen doet Corbijn er alles aan om de kwade reuk van Now in Amsterdam weg te boenen en Kern-Palmer, die hem per antwoordapparaat dagelijks lastig valt ('Boy, jij moet echt wanhopig zijn, hoe staat het met de advertenties?') van het lijf te houden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.