'Wij hebben de breitrend in babyland aangewakkerd'

In 2003 leek het gedaan met Huisman Tricot in Beneden-Leeuwen. Dankzij de nieuwe merken Baby's Only en Knit Factory maakt de breifabriek weer winst en zelfs een Europese opmars. 'Wij hebben de breitrend in babyland aangewakkerd.'

Bij Huisman Tricot werkt nog maar een medewerker daadwerkelijk met de breimachines. Beeld Marcel van den Bergh/de Volkskrant
Bij Huisman Tricot werkt nog maar een medewerker daadwerkelijk met de breimachines.Beeld Marcel van den Bergh/de Volkskrant

De steken zijn nog wijd als Huub Huisman een gebreide plaid in de stoompers legt. 'Onrustig noemen we dat', zegt zijn zoon Maarten Huisman (47), eigenaar van Huisman Tricot. Als zijn moeder de plaid aan de andere kant opvangt zijn de steken 'relaxt' geperst. 'Nu trekt de stof niet meer scheef als hij gewassen wordt.'

Maarten Huisman is opgegroeid tussen de breimachines. 'Ik heb een hele bibliotheek aan patronen en steken in mijn hoofd', zegt hij terwijl naast hem een machine blauwe veters punnikt.

Het bedrijf vlak naast de Waal in Beneden-Leeuwen is in 1981 opgericht door Huub Huisman, de vader van Maarten Huisman. 'We maakten toen vooral dameskleding: truitjes, pullovers. In die tijd was dat heel erg in de mode. Zelfs op trouwerijen zag je mensen met een gebreid truitje', herinnert vader Huisman zich.

Vlak na de eeuwwisseling namen Maarten Huisman en zijn zus Astrid en zwager Pim Engelaer het bedrijf over. Ze waren als twintigers bij de 'breierij' komen werken. 'Op mijn 18de stopte ik met school om een surfwinkel in het dorp te beginnen', vertelt Engelaer. 'Na drie jaar zag ik dat het niet werkte. Alles wat ik in de zomer verdiende, moest ik in de winter betalen aan vaste lasten.' Dus klopte Engelaer aan bij zijn schoonvader. Na een paar weken nachtdienst wist Huub Huisman wat voor vlees hij in de kuip had. Engelaer kon blijven.

'Bij de overname was het bedrijf nog heel gezond', zegt Engelaer. 2001 was het piekjaar. Twee jaar later ging het mis. Gebreide kleding raakte steeds meer uit de mode en het aanbod uit China en Oost-Europa nam flink toe. 'Een klant die voor 1 miljoen gulden bij ons bestelde, gaf een jaar later nog maar 40 duizend euro uit.' Huisman Tricot begon verlies te lijden. Van de achttien werknemers moest het bedrijf er zestien ontslaan. 'Zelf verdienden we minder dan het minimum jeugdloon.'

Engelaer: 'De accountant zei: jullie hebben een leuke hobby, maar wel een heel dure.' Overal in het land vielen breifabrieken om. 'Wij hadden het geluk dat alles afbetaald was.' Veel concurrenten hadden hun machines geleaset. 'Als het dan drie maanden slecht ging, werden de machines opgehaald.'

Bedrijf
Huisman Tricot

Waar
Beneden-Leeuwen

Sinds
1981

Aantal werknemers
12

Jaaromzet
circa 5 miljoen euro

null Beeld
Beeld

Toch zagen de zwagers hoe ze het bedrijf konden redden dat Huisman senior had opgebouwd. 'We wisten dat we iets anders moesten doen, weg uit de modewereld.' Huisman Tricot begon te experimenteren. Er kwamen gebreide iPod-sokken, handdoeken, meubelstof en babykleding. De helft bleek een mislukking, de andere helft de redding.

Maarten Huisman loopt langs de tikkende machines in de breierij. 'Dit is een hoes voor een Maxi Cosi', zegt Huisman terwijl hij op de mintgroene lap wijst die uit een van de machines rolt. De hoes is een van de 1.200 producten uit de collectie van het merk Baby's Only. Huisman Tricot zette het merk op in 2007. 'Babyproducten zijn minder afhankelijk van de modeseizoenen.' Daarnaast heeft een Nederlandse producent al snel een goede naam in deze wereld. 'Vooraanstaande bedrijven als Maxi Cosi, Bugaboo en Joolz zijn van Nederlandse oorsprong.'

Een bedrijf dat zich specialiseert in gebreide babyproducten bestond nog niet. 'Wij hebben de breitrend in babyland aangewakkerd', zegt Engelaer in de roze bespreekkamer. Naast hem staat een kast vol met knuffelgiraffen, rompertjes, wiegdekens en slaapzakken van babyformaat. Mintgroen, oudroze en natuurlijk babyblauw overheersen. 'Het is de bedoeling dat je de patronen en kleuren in de hele babykamer terug kan laten komen.' Voor ouders die het nog niet genoeg vinden dat de kleur van de Maxi Cosihoes terugkomt in het knuffelkonijn, verkoopt Huisman Tricot tegenwoordig ook lampenkappen, meubels met gebreide panelen en muurverf in dezelfde kleuren.

Het bleek een gouden greep. Een jaar na de oprichting van Baby's Only maakte Huisman Tricot weer winst. In de jaren erna vertienvoudigde de omzet. Op een tv-scherm aan de muur van de bespreekkamer verschijnt de kaart van Europa. Nederland, Duitsland, België, Frankrijk en Italië zitten vol met bolletjes.

Huisman: 'Onze spullen liggen in Europa in duizend babyspeciaalzaken.' Ook buiten Europa krijgt Huisman Tricot voet aan de grond. Als Huisman uitzoomt verschijnen er bolletjes in onder andere Mexico, Israël en Singapore. Elk land heeft weer zijn eigen voorkeuren. 'In Duitsland en Frankrijk doen sterren en traditionele babykleuren het heel goed. Nederland is wat vooruitstrevender. Hier mogen babyspullen ook stoer zijn.'

Hoewel het babymerk goed is voor bijna 65 procent van de omzet is het niet de enige factor in de wedergeboorte van Huisman Tricot. In 2011 zetten de zwagers nog een ander succesvol merk op: Knit Factory. Onder dat label maakt de breifabriek woonartikelen als kussens, handdoeken en dekbedden met gebreide details. Het merk ligt in 300 Nederlandse winkels en is net als Baby's Only aan een Europese opmars bezig. 'Vooral in Noorwegen en IJsland zijn ze er helemaal lijp van', zegt Engelaer.

'Werk voor derden doen we nauwelijks meer', vult Huisman aan. Huisman Tricot is veranderd van een fabriek die produceert voor anderen in een groothandel van eigen merken. 'Daardoor zijn ook onze bezigheden heel anders geworden.' Op de plek waar vroeger de naaimachines voor het confectiewerk stonden, zijn nu kantoren gemaakt. 'Met twaalf werknemers zijn we nu de grootste breierij van Nederland. Maar er werkt nog maar één werknemer daadwerkelijk met de machines. De rest werkt in de verkoop en de marketing. Het bedrijf was introvert, nu zijn we extravert.'

De ene helft van de producten wordt nog in Beneden-Leeuwen gebreid. De andere helft in het buitenland, vooral in Polen en andere Oost-Europese landen, en een deel in India. Het afwerken gebeurt ook voor een deel in die landen. Als de babykleren en de theedoeken helemaal af zijn komen ze weer terug naar Beneden-Leeuwen. Vandaaruit worden ze verzonden naar winkels over de hele wereld.

Ondanks de veranderingen komen vader en moeder Huisman nog elke week om lappen te persen in de fabriek. Als ze even een pauze nemen in de bespreekkamer, zegt Huub Huisman: 'Het doet me een genoegen om te zien dat Pim en Maarten voor het bedrijf hebben geknokt.'

Maarten Huisman (blauwe hemd) en zijn zwager Pim Engelaer. Beeld Marcel van den Bergh/de Volkskrant
Maarten Huisman (blauwe hemd) en zijn zwager Pim Engelaer.Beeld Marcel van den Bergh/de Volkskrant
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden