Wielertalent Sam Oomen heeft alle vereisten voor de top

Achter het onschuldige gezicht gaat een gedreven topsporter schuil

Van wie gaan we dit jaar meer horen? Tot slot wielertalent Sam Oomen, die bij Sunweb rijdt. 'Ik kan natuurlijk niet eeuwig onder de radar blijven.'

Sam Oomen is nauwelijks actief op sociale media. 'Het belangrijkste is dat ik dicht bij mezelf blijf.' Foto Daniël Rosenthal

Sam Oomen kan nu nog rustig door zijn woonplaats Tilburg wandelen. Koffietje drinken op de Heuvel, met vrienden dwalen over het Piusplein. Niemand die hem zal opmerken. Maar hoelang blijft dat nog zo?

'Over vijf jaar is dat anders', verwacht Arthur van Dongen, zijn coach bij Sunweb. Volgens Van Dongen moet het gek lopen wil Oomen in de toekomst niet een top-10-klassering in een grote ronde halen. 'Fysiek en mentaal heeft hij alles in zich om door te stoten naar de top.'

Smaakmaker

Sam Oomen is 22 jaar. Een klein menneke met een olijke kop en rossig haar. 'Aaibaar', zo omschreef het AD hem eens treffend. Maar achter dat onschuldige gezicht gaat een gedreven, ambitieuze sportman schuil.

In zijn debuutjaar 2016 eindigde hij meteen al als 26ste in de voorjaarsklassieker Luik-Bastenaken-Luik. Afgelopen september werd hij met Sunweb wereldkampioen ploegentijdrit, samen met onder anderen Tom Dumoulin en in oktober was hij smaakmaker in de finale van de najaarsklassieker Ronde van Lombardije.

Komende week, als in Australië de Tour Down Under begint, is hij voor Sunweb de man voor het klassement. Zo ook in Parijs-Nice, een meerdaagse rittenkoers in maart. Met het kopmanschap in kleinere rondes wil Sunweb hem klaarstomen voor het werk als ronderenner.

'Ik kan natuurlijk niet eeuwig onder de radar blijven', beseft Oomen, om er direct aan toe te voegen dat hij geen leven in de schijnwerpers ambieert. 'Ik voel niet de behoefte om met de wijde wereld te delen wie ik ben en wat ik doe.'

Als een van de weinige renners is hij nauwelijks actief op sociale media. Jammer voor de fans? 'Misschien wel, ja', zegt hij. 'Maar het belangrijkste is dat ik dicht bij mezelf blijf.'

Typerend voor zijn karakter: in 2014 had Oomen op Strava, de app die tijden van professionals en amateurs registreert, de snelste tijd op de Cauberg. Snel haalde hij zijn naam van het lijstje. Geen borstklopperij.

Sam Oomen werd verkozen tot Renner van de Toekomst tijdens het Wielergala 2016 Foto anp

Nieuwsgierig

Drie jaar geleden gaf Oomen zijn studie psychologie op om profwielrenner te worden. Bij een kennismakingsgesprek bij Sunweb werd hem gevraagd wie zijn inspirator was. 'René Gude', luidde zijn antwoord, de overleden Denker des Vaderlands.

In die zin is hij een exponent van de huidige generatie wielrenners: belezen en nieuwsgierig. Aan tafel kan het over de koers gaan, maar net zo goed over Amerikaanse politiek. Tom Schellekens, zijn jeugdcoach bij de Tilburgse Wielerclub Peijnenburg: 'Toen Sam op zoek was naar een huis, vroeg hij me: Tom leg me eens uit, hoe zit dat nou met hypotheken? Hij wil dan alles weten.'

Bij die generatie hoort ook, zoals bij Dumoulin, een afgeschermd privéleven. Van Dongen: 'Ze zijn er op gezette tijden voor iedereen, maar niet altijd. Het is weleens voorgekomen dat journalisten via zijn familie informatie over hem wilden inwinnen. Dat gaat hem echt te ver.'

Dat Oomen in de Tour Down Under, aan de andere kant van de wereld, voor eigen kansen mag gaan, noemt hij 'een mooie kans' en 'een stap in mijn ontwikkeling'.

Van Dongen is trots, maar predikt tegelijk voorzichtigheid: 'We moeten niet de fout maken te snel te willen, met Sam. Geen stappen overslaan. Alles op zijn tijd.'

Wat kan Oomen verder nog tegenhouden? Fysiek malheur? Zijn lichaam is nog ongehavend, maar dat zal waarschijnlijk niet zo blijven, weet hij. Het was in de afgelopen Vuelta, het debuut van Oomen in een grote ronde, dat hij voor het eerst te maken kreeg met serieuze fysieke tegenslag: een virus. Thuis voor de tv moest hij tandenknarsend toekijken hoe kopman Wilco Kelderman het in de laatste week zonder hem moest rooien in het hooggebergte.

Sam Oomen Foto Daniël Rosenthal

Herstelvermogen

Ook dat hoort bij groei, zegt Van Dongen. 'Ik snap zijn teleurstelling, maar ik heb Sam op het hart gedrukt: je kunt pas een winnaar worden als je ook teleurstellingen hebt meegemaakt.'

Bovendien: een paar dagen later zat hij alweer op de fiets. Twee weken later werd hij in het Noorse Bergen wereldkampioen tijdrijden voor ploegenteams. Van Dongen: 'Zijn herstelvermogen is heel groot. Daaraan kun je zien hoe ver de polsstok gaat reiken bij een talent.'

Twee jaar terug zei Oomen over zichzelf dat hij te veel een twijfelaar was in de koers. Zijn jeugdcoach Schellekens typeerde hem ooit als 'een allemansvriend'. Het was, zegt hij, positief bedoeld: 'Er zullen weinig ploeggenoten zijn met wie hij niet kan opschieten, denk ik.'

Is Sam Oomen wel klootzak genoeg om zich naar de top te vechten? 'O ja, zeker', zegt Schellekens. 'Hij weet heel goed waar hij mee bezig is. Laatst appte ik hem met de vraag of we nog een biertje gingen drinken in Tilburg. 'Ik ben te druk met familie en trainen', kreeg ik als antwoord terug. Niet leuk voor mij. Maar Sam weet ook: ik moet er straks staan. Dan maar even geen biertje.'