Wielerjaar opent met zege van oude rot

De Omloop Het Nieuwsblad is bedoeld als de aankondiging van een nieuw wielervoorjaar. Maar het was een Italiaan uit vervlogen tijden die zaterdag de jeugd het nakijken gaf in de Vlaamse semi-klassieker.

GENT - Luca Paolini (36) won in het shirt van Katoesja de sprint van de acht jaar jongere Belg Stijn Vandenbergh op het Gentse Sint-Pietersplein. Achter hen versloeg diens landgenoot Sven Vandousselaere de andere koplopers. De Nederlanders speelden geen rol van betekenis in de snijdende kou.

De verliezer kon met de uitkomst leven. Was Vandenbergh de sterkste renner en Paolini de snelste? Hij sprak de suggestie niet tegen. Een knecht stelt geen vragen, ook niet als hij net de grootste overwinning van zijn carrière is misgelopen.

Dat ploegleider Wilfried Peeters in de finale naast hem was komen rijden en hem had opgedragen te geloven in de sprint, had hij beleefd aangehoord. De gangmaker van Tom Boonen liet zich niet in een paar minuten in een afmaker transformeren. 'Ik trek meestal de sprint aan voor Tom', bleef Vandenbergh nederig na het verlies.

Zijn teammanager bij Omega Pharma-Quickstep, Patrick Lefevere, had genoeg gezien toen de Belg op de voorlaatste kasseienstrook uit de kopgroep wegsloop. Paolini wist als enige op zijn wiel te duiken, met 26 kilometer te gaan. Bij Mapei en Quickstep staat de Italiaan behalve als helper van Paolo Bettini ook om zijn eindschot bekend. 'Ik ben niet verrast', zei Lefevere.

De vraag wat de sport opschoot met de winst van Paolini werd niet gesteld. Van onbesproken gedrag is hij allerminst. Zijn huis werd doorzocht op verboden middelen en zijn naam viel de laatste jaren in verscheidene dopingonderzoeken. Bewijzen dat hij de regels overtrad, waren er niet.

Slechts met tegenzin sprak Paolini zich uit over de dopingproblematiek en de gebeurtenissen van de afgelopen maanden. De wielersport stelt misschien wel duizend controles per jaar in, betoogde hij. 'We blijven tegen doping vechten. Maar we weten alleen zeker wat is aangetoond.'

Dat laatste zou evengoed op hemzelf kunnen slaan. Maar wie iets kwaads wilde zien in zijn terugkeer in de erelijsten, moest dat vooral doen. Bij de Blanco-ploeg wilden ze er in elk geval niet aan. 'Hij heeft vast goed getraind in de winter', zei ploegleider Nico Verhoeven, weliswaar met een grijns om zijn mond. 'Maar hij heeft een behoorlijke erelijst', voegde hij daaraan toe.

In 2006 en 2007 fietste Paolini zichzelf nog naar een podiumplaats in Milaan-Sanremo en de Ronde van Vlaanderen. In de jaren daarop bleken er vooral overwinningen in kleinere koersen voor hem weggelegd. Hij speelde twee jaar geleden met de gedachte te stoppen, bekende hij zaterdag. 'Het is goed dat ik dat niet heb gedaan.'

Zie ook pagina 10-11

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden