Wie de wereldmarkt wil veroveren moet goed Engels spreken

Engels is dé voertaal in het internationale bedrijfsleven, bewijst een onderzoek van EF Education First, het grootste taleninstituut ter wereld.

Een op de vier mensen in de wereld spreekt inmiddels in min of meerdere mate de Engelse taal Beeld Thinkstock

Dat Alibaba als een van de weinige Chinese bedrijven zo snel de wereld wist te veroveren zou te danken zijn aan de opleiding van baas Jack Ma. Hij studeerde geen commerciële economie noch een technisch vak, maar Engels. Vanuit die basis kon hij de wereld veroveren. In de jaren zeventig en tachtig was Akio Morita van Sony een van de eerste Japanse topmanagers die vloeiend Engels spraken. Hij wist een enorme expansie te bewerkstelligen van het Japanse concern, onder meer door de introductie van een draagbare cassetterecorder met hoofdtelefoon die hij de Engelse naam Walkman gaf.

Wie met zijn of haar bedrijf de wereldmarkt wil veroveren, moet de Engelse taal beheersen. Het is de taal van de commercie, de wetenschap en de politiek. Een op de vier mensen in de wereld - in totaal 1,75 miljard - spreekt inmiddels in min of meerdere mate de Engelse taal. Daarvan wonen er maar 385 miljoen in een Engelstalig land zoals de VS, Australië en Engeland zelf. Er zijn nog een miljard mensen in de voormalige Engelse koloniën zoals India en Nigeria die Engels spreken. En dan de honderden miljoenen die het als tweede taal hebben geleerd zoals in Zweden en Nederland, twee van de landen waar de kennis van het Engels het grootst is.

Uit het deze maand gepubliceerde jaarlijkse onderzoek van EF Education First, het grootste taleninstituut ter wereld, blijkt dat hoe meer mensen Engels spreken hoe sneller het bbp van een land stijgt. 'En een enquête onder human-resources-managers toont aan dat mensen die goed Engels spreken in de wereld 30 tot 50 procent meer verdienen', concludeerde Christopher McCormick, hoofd van EF Research Network in het deze maand gepubliceerde onderzoek. Het onderzoek, inmiddels het vijfde sinds 2011, vond plaats onder bijna één miljoen mensen.

Dat Nederland en Zweden het op lange termijn gemiddeld beter doen dan andere landen in Europa komt niet door het Scandinavische of het poldermodel maar vooral doordat de kennis van het Engels daar het grootst is. 'Beide landen hebben een kleine op export gerichte economie. En hun leiders snappen dat een goede kennis van het Engels een essentieel onderdeel is van hun succes.'

Belang van Engels

Het belang van Engels strekt zich niet alleen uit tot de zakelijke contacten met Engelstalige landen. Als een Nederlander een order wil afsluiten in Mexico, gaat dat in het Engels. Als een Braziliaan ijzererts levert aan China wordt het contract in het Engels opgesteld. De raden van bestuur van grote ondernemingen vergaderen in deze tijd in toenemende mate in het Engels. Ook de meeste stukken worden alleen in het Engels opgesteld. Er wordt van uitgegaan dat iedereen Engels kan lezen en spreken.

Andere landen ondervinden de nadelen van het feit dat ze te veel in hun eigen taal doen. EF Education First wijst erop dat landen met een sterke innovatiedrang maar met weinig Engelstalige vaardigheid, zoals China, minder gedaan krijgen. 'China investeert veel in onderzoek en ontwikkeling en daarover wordt veel gepubliceerd. Maar die publicaties worden lang niet zo vaak geciteerd als Engelstalige publicaties. China is blijkbaar lang niet zo geïntegreerd in de mondiale researchgemeenschap.' Dat geldt ook voor Japan en Korea.

Akio Morita, een van de oprichters van Soni, zag als een van de eersten het belang van de Engelse taal Beeld AFP

Opvallend is dat vaardigheid in het Engels ook tot een gelukkiger leven leidt. EF Education First heeft voor het eerst een hoge correlatie vastgesteld tussen de Human Development Index van de Verenigde Naties en de vaardigheid in het Engels.

Uit het onderzoek blijkt dat vrouwen beter Engels spreken dan mannen. In alle delen van de wereld gaat de kennis van het Engels met sprongen vooruit. In het Midden-Oosten en Noord-Afrika daalt die juist. Hoewel het onderzoek alleen via internet wordt gedaan en mensen vrijwillig meedoen, is het op dit moment het enige vergelijkbare onderzoek naar het effect van de beheersing van Engels als tweede taal.


'De meesten spreken klompen-Engels'

Vorige maand adviseerde het zogenoemde Onderwijsplatform 2032 onder leiding van Paul Schnabel in Nederland al in groep 1 van de basisschool met Engelse lessen te beginnen. Schnabel: 'Het advies was veel ruimer. Maar dit advies was het meest concreet en kreeg de meeste publiciteit. En ook veel kritiek. Men vond dat kleuters zouden moeten spelen, niet een taal zouden moeten leren. Maar kinderen pakken het juist spelenderwijs op.' Kinderen hebben nog geen moeite met het uitspreken van bepaalde klanken. Daarnaast worden de taalgebieden in de hersenen van kleuters extra gestimuleerd bij het leren van een taal zodat ze later ook gemakkelijker andere talen oppakken. In januari 2016 komt het definitieve advies van het Onderwijsplatform. Schnabel vindt niet dat Nederlanders gezien de hoge positie op de ranglijst van EF Education First al goed genoeg Engels spreken. 'Er is een deel dat uitstekend Engels spreekt. Maar de meesten spreken toch wat ik klompen-Engels noem. Daar is veel aan te verbeteren. En dat is voor Nederland ook belangrijk. Wij zijn na Duitsland het grootste exportland.' Andere talen zijn veel minder belangrijk, zegt Schnabel. 'Ook Russische, Spaanse en Franse wetenschappers begrijpen in deze tijd dat ze in het Engels moeten communiceren.'

Beeld De Volkskrant
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.