Welkom in de wereld van de World Bowl

Het oude, eerbiedwaardige Olympisch Stadion kreunt en steunt onder een offensief van populaire house-dreunen. De vaste bezoekers missen de pislucht die traditioneel, bij thuiswedstrijden van Ajax, rondom de betonnen kolos hangt....

Van onze verslaggever

Paul Onkenhout

AMSTERDAM

Touchdown, touchdown,

the Admirals are back in town,

Touchdown, touchdown,

the Admirals are here.

Zoals er aan alles is gedacht, in de dagen voorafgaand aan de finale van het Europese profseizoen. Welkom bij de World Bowl!

Het is, voor die vaste bezoeker, een vreemd gezelschap dat in het Olympisch Stadion neerstrijkt voor de wedstrijd tussen Amsterdam Admirals en Frankfurt Galaxy. De meesten van de 24 duizend toeschouwers zijn, in paarse uitdossingen, uit Duitsland gekomen, en er valt geen onvertogen woord, in Nederland. Wel wil één jongen zijn fiets terug van de Duitsers en ook dat Peter van Vossen meespeelt, maar hij was zeer dronken.

De speaker: 'Is Amsterdam nog in the house?' Ja! Is Frankfurt nog in the house? Ja! En geveinsd is het enthousiasme van de tienduizenden geenszins, ook al zijn het voortdurend Amerikanen die het veld bezetten. 'Amsterdam, laat je niet kisten door de regen! Hier hebben we het hele jaar op gewacht! De World Bowl'

Zo ging het maar door, eindeloos lang totdat, en zo moesten sommigen toch nog even aan Ajax denken, zaterdagavond het We are the Champions klonk, bestemd voor Frankfurt dat met 26-22 zegevierde. Drie maal slechts klonkt het ruige ritme van het Touchdown, Touchdown voor de Admirals.

Niettemin werd er zaterdagavond gedanst en gezongen. De cheerleaders waren onvermoeibaar, 2 Unlimited weerde zich kranig, de muziekkeuze was in orde en op de voor de verslaggevers, vierhonderd in getal werd van officiële zijde medegedeeld, aangerukte dis was evenmin iets aan te merken. Laat dat maar aan Amerikanen over. Alleen het weer, dat viel tegen.

'Geef de mensen op de onoverdekte tribunes een applaus', vroeg de speaker en hartverwarmend was de reactie van de overdekten. 'We staan achter, Amsterdam, maar dat geeft niet. Want wij staan bekend als de come back-kids' Gejuich. En maar weer een plaatje, want wedstrijden American Football worden vaak stilgelegd.

Veertig miljoen dollar hebben de Amerikaanse National Football League (NFL) en het bedrijf van Rupert Murdoch, Fox, er jaarlijks voor over om de sport in Europa te infiltreren. In het Olympisch Stadion werd zaterdag gefluisterd dat het verlies inmiddels is opgelopen tot 25 miljoen dollar. Maar daar weet Marc Lory, president van de WLAF, niets van.

'Ik ken de cijfers niet. We verwachtten het eerste jaar geld te verliezen. Dit zijn de jaren van investeren, nog niet van oogsten.' Marketing, daar gaat het om. Het is niet uit liefde voor de sport dat de Amerikanen stadions omkleden, klimwanden neerzetten, vuurwerk afsteken en toegangskaarten vanaf slechts tien gulden aanbieden; het gaat hen om de poen.

Europa vraagt niet om American Football, maar krijgt het desondanks. Lory: 'Dit is een nieuwe markt. De mensen moeten tijd krijgen om het leuk te vinden.'

In Amsterdam, Barcelona, Londen, Frankfurt, Düsseldorf en Edinburgh werd dit seizoen, na een mislukte poging in 1992, gebouwd, zoals Lory het uitdrukt. 'En volgend seizoen bouwen we verder op deze fundamenten.'

Vandaag heeft hij tienduizenden mensen zien dansen en juichen. Het stemde hem vooral hoopvol dat het zulke jonge mensen betrof. Jongeren, weet Lory, laten zich makkelijk beïnvloeden en zij hebben straks geld om dure NFL-produkten aan te schaffen.

Bouwen dus maar weer, volgend jaar, maar ook in zomer, herfst en winter want de aandacht van het publiek, 'de doelgroep' zegt Lory, moet worden vastgehouden. Hij wijst er op dat de kiem is gelegd: de wedstrijd van zaterdag werd in 53 landen geheel of gedeeltelijk op televisie uitgezonden.

In 1996 wordt het deelnemersveld uitgebreid, zo zijn de plannen. Scandinavië is een 'strong market' en de WLAF wil ook vestigingen in Italië en Frankrijk. Amsterdam krijgt een nieuwe kans en niet alleen omdat er een nieuw, representatiever stadion wordt gebouwd.

Langdurig is binnen de organisatie getwijfeld of de World Bowl wel in Amsterdam moest worden gehouden, hoewel de Admirals van de tien duels er slechts één hadden verloren. Het wantrouwen in Nederland was echter groot, merkte de WLAF. Daar duidden ook de toeschouwersaantallen op.

In Frankfurt lokte Galaxy in vijf wedstrijden 145.381 mensen naar het Wald-stadion, een gemiddelde van 29.076. Amsterdam sloot de rij, met een totaal van 39.552 en een gemiddelde van 7910. 'We waren er niet gerust op', gaf Lory zaterdag toe. 'Amsterdam is een van de moeilijkste steden. Maar het stadion zat bijna vol. Voor mij is deze avond het bewijs geleverd dat American Football in Europa voet aan de grond heeft gekregen.'

Allemaal hebben ze een dikke sigaar gekregen, de spelers van Frankfurt, en een halfuur na afloop zit de stemming in de kleedkamers er nog goed in. De overwinningspremie is slechts drieduizend dollar, het dagloon van een NFL-prof, maar hun vreugde is oprecht. Ze hebben de World Bowl en ze hebben hun World Bowl-ring. Al die grote en kleine kerels zijn very excited.

Aan het eind van de gang, in de kleedkamers van de verliezers, pelt Olav Knolle zijn harnas af. Ook uit deze strijd kwam hij ongeschonden: de Amsterdamse kicker kreeg van coach Luginbill in elf wedstrijden niet één seconde speeltijd.

Knolle is één van de nationals in de ploeg, maar dat was volgens hem geen reden om hem aan de kant te houden. Op de andere vier Nederlanders deed Luginbill enkele malen een beroep. Het heeft iets met de coach te maken, vertelt Knolle, maar eigenlijk heeft hij nu al te veel gezegd. 'Want ik wil niets liever dan hier volgend jaar terugkomen.'

Halverwege de competitie vroeg hij overschrijving naar Duéseldorf, 'daar was ik zeker starter geworden', maar dat werd hem geweigerd. 'Ik had iets kunnen betekenen voor de Admirals, maar de kans om dat te bewijzen heb ik niet gekregen.'

Knolle (28) zat in de laagste salarisschaal, zoals alle kickers. 'Daar staat tegenover dat ik steeds zonder blauwe plekken het veld kon aflopen.' Zijn salaris is tienduizend dollar, maar om het geld was het hem niet te doen. 'Ik ben een van de vijf Nederlanders met een profcontract. En dus ben ik een gezegend iemand.'

Hij voelt zich niet langer roepende in de woestijn. Bij een van de vorige wedstrijden had hij vier kennissen, 'op en top voetbalfans' en zéér sceptisch, kaarten gegeven. 'Ze vonden het te gek! Ze hebben zich geen seconde verveeld. Neem alleen al de manier waarop de supporters met elkaar omgaan. Een Feyenoord-fan wordt doodgeslagen in een Ajax-vak. Hier zitten Duitsers en Nederlanders naast elkaar feest te vieren.'

Hij speelde niet, maar genoten heeft hij. 'De sfeer is geweldig, de show is geweldig. Daar kan het gewone voetbal een hele hoop van leren. Deze mensen komen volgend jaar terug, daar twijfel ik niet aan. FilmNet gaat iedere week een NFL-wedstrijd uitzenden, live, dat zal helpen. De belangstelling is groeiende is de mensen krijgen er steeds meer verstand van.'

Drie concurrenten heeft het American Football in Amsterdam, verklaarde WLAF-president Lory eerder: Ajax, Ajax en Ajax. Knolle: 'Wij zijn geen concurrent van Ajax. Wij zijn nieuw, wij zijn extra.'

Ook vandaag zal de clientèle van Game Time, zijn café op de Amsterdamse Zeedijk - 'De eerste en enige American Sports-bar in Europa' - hem moeten missen. Knolle vloog zondag naar Italië op verzoek van zijn oude club, de Amsterdam Crusaders die bijna ongemerkt deelnemen aan de Europese competitie. 'Ze spelen tegen Bergamo of zo en hadden een kicker nodig. Weet ik tenminste zeker dat ik speel.'

Veel mooie herinneringen bewaart Knolle aan de World Bowl. Eén ervan is dat zijn coach bij de Admirals, de man die hem maandenlang geen blik waardig gunde, zaterdag bij het betreden van het veld uitgleed. De arm van Luginbill schoot uit de kom. Touchdown!

AMSTERDAM: World Bowl: Amsterdam Admirals (Ned) - Frankfurt Galaxy (Dui) 22-26 (7-6).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.