‘Weggaan? Hier hebben we vrijheid’

De bosbranden in Australië waren het felst in Kinglake. De dorpelingen rouwen, maar willen ook snel weer aan de slag....

Peter Thorp rommelt door wat ooit zijn huis is geweest. ‘Het is nog warm’, zegt hij verschrikt. In de puinhopen stuit hij op wat boekresten. Naast hem staat het enige wat hij heeft kunnen redden: een blauw vaasje.

Woensdag was hij voor het eerst sinds de felle bosbranden van ‘Black Saturday’ in Australië terug in Kinglake, zestig kilometer buiten Melbourne. Eerder mochten hij en zijn dorpsgenoten nog niet terug naar de plaats des onheils – van de ongeveer zevenhonderd huizen in Kinglake zijn er vele honderden verwoest. Hier woedden de branden afgelopen weekeinde het felst. Volgens de laatste cijfers zijn hier 35 van de 181 doden gevallen, cijfers die waarschijnlijk nog zullen oplopen.

In het kielzog van de bewoners mogen ook de media mee naar het dorpje in de heuvels – onder politiebegeleiding en in een bus. Onderweg is goed te zien hoe het vuur heeft huisgehouden. De ooit zo groene eucalyptusbomen zijn zwart geblakerd, op de bodem ligt een dikke laag as.

Bijna elk huis is afgebrand; in de bermen of tussen de zwarte stammen liggen tientallen autowrakken. Bewoners zijn hier in blinde paniek de weg op gegaan, gevlucht voor de vlammenzee. Vanwege de dikke rook botsten ze vaak op anderen – of kwamen om. Hun laatste momenten moeten verschrikkelijk zijn geweest.

Thorp heeft geluk gehad; hij kan zijn verhaal navertellen, ook al is het op de ruïne van zijn huis. ‘De bomen waren veranderd in fakkels’, zegt hij. ‘Door de harde wind kon het het vuur razendsnel door het dorp trekken. Het regende gloeiende stukken hout. Alles stond in brand’, gebaart hij, zijn ogen nog vol ongeloof. Hij kijkt om zich heen en ziet dat het de buren niet veel beter is vergaan.

‘Ik was hier gebleven om mijn huis te verdedigen, maar toen ik de vlammen zag, wist ik dat het onmogelijk was. Ik ben door de vlammen gereden om de buurman op te halen. Toen moest ik terug omdat ik de kat was vergeten. Die stond al in brand; hij krabde me.’

Thorp dacht dat hij er was geweest, maar wist zich uiteindelijk te redden door zijn auto te parkeren op een stuk afgebrand gras. ‘Een andere man parkeerde zijn auto onder een boom. Toen voelen er brandende takken op. Voor onze ogen brandde de auto uit. We konden niets doen.’

Thorp was onverzekerd. De premie vergeten te betalen, zegt hij. Toch twijfelt hij niet over wat hem te doen staat. ‘Ik ga een nieuw huis bouwen. Ik heb al een aannemer. Ik wil hier blijven. Het is mooi hier, de lucht is schoon, in de winter hebben we soms sneeuw. We hebben de vrijheid, goede buren. Wat wil je nog meer? Je kunt blijven somberen dat je huis weg is. Maar je moet jezelf bij elkaar pakken. Opruimen en herbouwen.’

Deze onverzettelijke houding tekent Australiërs wier dorpen zijn verwoest. De bakkerij van Kinglake heeft de vuurstorm overleefd. Binnen zitten Beth en Erin Harvey uit te puffen. ‘Weggaan? Geen sprake van. We moeten hier blijven.’ Ze eten van plastic bordjes. ‘Ik hoop dat we morgen weer stroom hebben’, zegt Erin. ‘Dan kunnen de inwoners weer brood kopen.’

Dan gelast de politie de journalisten weer te vertrekken. De dorpelingen rouwen en huilen liever zonder camera’s erbij. Opnieuw trekken we langs kerkhoven van verbrand hout en staal – en langs talloze voertuigen van hulpdiensten. Vanuit hoogwerkers wordt gewerkt aan de elektriciteitsleidingen en in de bermen klinkt het geluid van motorzagen.

Over een jaar zal dit gebied onherkenbaar zijn opgeleefd. De bomen zijn net zo veerkrachtig als de bewoners – eucalyptusbomen lopen snel uit na een brand. Bosbranden horen bij Australië, al pakken ze soms vreselijk uit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden