Wegbereider van de kampioenen

Zeventien keer reed George Hincapie de Tour de France, een record. Wat hij in de tussentijd ook had kunnen doen? 'Genoeg, maar ik wilde niets anders.'

PAU - George Hincapie

'Whooh, crazy!' George Hincapie is er bij de teambus van BMC bij gaan zitten. Als hij denkt dat hij het niet goed heeft gehoord, vraagt hij nog een keer: 'Hoeveel kilometer zei je?' Het antwoord: 59.406 kilometer George, zoveel kilometer heb je er in de Tour opzitten. Maar dan moet je deze ronde wel uitrijden.

De slapen van het karakteristieke hoofd van George Hincapie verraden dat hij bij de ervaren garde van het peloton hoort. De Amerikaan is bezig aan zijn zeventiende Tour. Daarmee is hij enig recordhouder. Als hij zondag de Champs-Elysées oprijdt, bereikt hij voor de zestiende keer Parijs. Daarmee evenaart hij Joop Zoetemelk. Na dit seizoen zwaait hij af.

Hincapie wil alle getallen horen die zijn verzameld. Alle Amerikaanse uitdrukkingen van verbazing komen voorbij. Of hij ze ook op papier kan krijgen, vraagt hij. 'Great!'

Hij is de vriendelijkheid zelve, altijd geweest. Het is een van de redenen dat hij het zo lang heeft volgehouden. Misschien is hoffelijk wel een betere typering. Als er in deze Tour een renner naast hem kwam fietsen en vroeg: 'Hoe kun je nu zoveel keer die Tour rijden?', dan antwoordde hij: 'Ik vind het een onbetwistbare eer dat ik er zo vaak aan heb deelgenomen.'

Hij begreep ze wel, die opgewonden jonge standjes die elke dag wilden winnen. Hincapie liet die ambitie in de Tour al snel varen. Zijn paspoort zegt dat hij wegbereider van de kampioenen is: Lance Armstrong, Alberto Contador, Mark Cavendish en Cadel Evans.

Eén etappezege boekte hij in de Tour, op Pla d'Adet. Het was een omstreden overwinning. Hincapie, die toetrad tot de rangen van de profs denkende dat hij een sprinter was, kon je immers geen klimmer noemen. Hincapie haalt stoïcijns zijn schouders op, niet wetende wat er wordt bedoeld met de typering 'merkwaardige overwinning'.

Lance Armstrong was jarenlang zijn boezemvriend op de fiets. Maar waar het verleden van Armstrong wordt nagespeurd, stelt niemand zich vragen bij de aanwezigheid van Hincapie in het peloton. Hij kan nog zoveel hebben uitgevreten op het gebied van doping, niemand rekent het hem aan. Hincapie is daar gewoon, dienstbaar aan zijn kopman.

Of hij nu wel of niet bij het Amerikaanse antidopingagentschap (Usada) heeft getuigd tegen zijn voormalige kopman, van hem zul je het niet horen. Onduidelijk is ook nog steeds of hij meewerkte aan een federaal onderzoek naar Armstrong.

Vraag het hem en je krijgt een vriendelijke glimlach en de opmerking: 'No comment.' Zou hij zich ooit beledigd voelen? Zou hij ooit een scheldwoord hebben gebruikt in zijn carrière?

Veel praten, weinig zeggen: zwijgzame George, altijd loyaal aan zijn ploegleiders. Bij BMC omschrijft John Lelangue hem als 'mijn oren en ogen'. Hij is de eerste niet. Als er al iets is dat hij gaat missen in de Tour, is het de kameraadschap, zegt Hincapie.

Dat hij besluit zonder tweede Tourzege van Cadel Evans is niet erg. Het gaat niet altijd om winnen. Zolang je er maar alles aan hebt gedaan.

Hij koerste met grote namen: van Phil Anderson tot Sean Yates, van Lance Armstrong tot Alberto Contador. Yates (de huidige ploegleider van Team Sky) is de eerste die hem te binnen schiet als een bijzondere ploegmaat. 'Sean blijft voor altijd de man die me wegwijs maakte in het peloton toen ik mijn eerste profcontract tekende bij Motorola. Mijn respect voor hem is enorm, zelfs in de rivaliserende rol als ploegleider van Sky.'

Het maakt de cirkel rond. Want op dezelfde manier neemt hij bij BMC nu kamergenoot Tejay van Garderen bij de hand. 'Tejay heeft een mooie toekomst voor zich. Op een dag kan hij de Tour zelfs winnen.'

Als renner zal hij daar niet meer bij zijn. 59.406 kilometer en 449 dagen volstaan voor Hincapie in de Tour. Het is langer dan de schooltijd van de gemiddelde mens, bijna net zo lang als een kind thuis blijft wonen. Wat hij in die dagen ook had kunnen doen? 'Genoeg, maar ik wilde niets anders.'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden