Weer tijd voor dunks, blinde passes en megadeals

Tijdens het voorseizoen trok niet basketbal de aandacht, maar de verkrachtingszaak van Kobe Bryant. Maar vannacht begon de eigenlijke competitie....

Welnee, bezwoer David Stern onlangs, 'er hangt helemaal geen donkere wolk boven de NBA'. Dat kan de voorzitter van de Amerikaanse basketbalcompetitie wel zeggen, maar de verkrachtingszaak van superster Kobe Bryant trok in het voorseizoen meer aandacht dan alle dunks, blinde passes, sponsorcontracten en spelertransfers bij elkaar opgeteld.

Deze week zal het weer om mooi basketbal gaan. Het nieuwe seizoen, dat afgelopen nacht (Nederlandse tijd) begon, is zelden door zoveel opwinding en blijde verwachting omgeven. Nieuwe, jonge spelers en het grote aantal grondig versterkte ploegen beloven een weergaloze strijd om de winst in juni 2004.

De 18-jarige LeBron James is voorlopig de hoofdpersoon. Hij begint zijn carrière bij Cleveland Cavaliers nadat hij dit voorjaar de middelbare school afmaakte. Geen speler kreeg zoveel publiciteit en stond onder zo grote druk aan het begin van zijn loopbaan; ook Kobe Bryant, Michael Jordan en Magic Johnson niet. Hoe onwaarschijnlijk rijp en goed James ook is, het lijkt sterk dat de Cavaliers ver komen. Ze bereikten zelden de play-offs, en één ster maakt van een B-team nog geen titelkandidaat.

Bovendien gaat Carmelo Anthony gretig de strijd om 'nieuwkomer van het jaar'-trofee aan met James. Het jonge talent zal zijn matige ploeg Denver Nuggets evenmin naar de eindstrijd kunnen leiden, maar zijn spel belooft wel volle zalen en meer winst voor de Nuggets.

In het reguliere seizoen zullen James en Anthony stuk lopen op New Jersey Nets. De ploeg rond point guard Jason Kidd verloor de afgelopen twee jaar de finale, maar heeft center Alonzo Mourning aangekocht. Met de balkunstenaars Richard Jefferson en Kenyon Martin in zijn midden moet New Jersey opnieuw worden be

schouwd als een favoriet voor de play-offs.

Daarmee is het opwindende nieuws uit het oosten wel gemeld. Het verschil tussen de Eastern en de Western Conference is alleen maar groter geworden. Clubs als Indiana Pacers, waar de Nederlander Rik Smits zijn gouden jaren beleefde, en Boston Celtics kunnen de Nets wel bedreigen. Maar tegen de woeste krachten aan de westkust lijken ze niet opgewassen.

Vooral omdat alle vijf topteams in de westerse divisie nog sterker zijn geworden. Los Angeles Lakers werd vorig jaar vroeg in de play-offs uitgeschakeld, en zint op wraak. Twee aankopen moeten het doen. Als Bryant in Colorado in de rechtszaal moet verschijnen, kan de ervaren guard Gary Payton de honneurs waarnemen. En de oude maar solide Karl Malone kwam van Utah naar Los Angeles. Gevoegd bij Shaquille O'Neal en Bryant en een palet van sterke bankspelers, zijn de Lakers op papier onverslaanbaar.

Niet dat Tim Duncan en zijn San Antonio Spurs daar een boodschap aan hebben. De regerende kampioen zag zijn defensieve rots David Robinson met pensioen gaan. Hij is vervangen door Rasho Nesterovic. Met de jonge Argentijn Manu Ginobili en Fransman Tony Parker blijven de Spurs een kanshebber.

Sacramento Kings is volgens velen nog steeds het beste en meest gebalanceerde team. Vorig jaar liepen de Kings stuk op Los Angeles,door pech, een blessure van super-forward Chris Webber, en belabberd geschoten vrije worpen. Ook Dallas Mavericks doet weer mee om de bokaal. Het moet raar lopen wil de ploeg rond de Duitser Dirk Nowitzki niet wederom het meest scorende team van de competite worden. Ze verdedigen alleen nauwelijks. Het lijkt erop dat ze per wedstrijd 100 punten om de oren krijgen – wat niet erg is zolang ze er zelf 110 scoren.

Dit alles moet de aandacht afleiden van Bryants zaak, zo hoopt NBA-topman Stern. Dit weekeinde was het nieuws niet Bryants escapades, maar een overwinning van Reebok in de sponsoroorlog met Nike. De Chinees Yao Ming gaat op Reeboks spelen, en moet miljoenen Chinezen verleiden om dat ook te doen. Een welhaast grenzeloze markt is aangeboord, hoopt het merk.

Michael Jordan is er vorig jaar echt, definitief mee gestopt. Het aantrekkelijke mengsel van de 'nieuwe Jordan' in juridische problemen, een nieuwe ster van 18, en vuurwerk in het westen moeten de leegte wel kunnen vullen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden