Weer een kopman met astmaproblemen, weer donkere wolken boven Sky

Rijkste en schoonste ploeg van het peloton heeft altijd al een smetje gehad

Nu er te hoge waarden van een astmamiddel zijn opgedoken in de urine van Tour-winnaar Chris Froome, zijn er weer vragen over dopinggebruik in het Britse wielrennen. En dat is niet de eerste keer voor de 'schoonste' ploeg van het peloton.

Skye-topman Chris Froome tijdens de Vuelta Foto getty

Het is warm en benauwd in zaal 14 van de Messe in Düsseldorf. De Tour van 2017 staat op het punt van beginnen en Sky-kopman Chris Froome zou niets liever willen dan vertellen dat hij klaar is om voor de vierde keer gehuldigd te worden op de Champs-Élysées. Maar de Brit krijgt daarvoor nauwelijks de kans. Er is een heel ander onderwerp dat de aanwezige journalisten willen behandelen: de geloofwaardigheid van zijn ploeg.

Sky is het middelpunt van een parlementair onderzoek naar dopinggebruik in het Britse wielrennen. De verdachtmakingen liegen er niet om. 'Hoe weten we dat je te vertrouwen bent, Dave?', is de prangende vraag aan teambaas Brailsford in Düsseldorf. De kalende Brit steekt zijn borst vooruit. 'We doen alles op de juiste manier', verzekert hij. 'Zo hebben we dat altijd gedaan en zo zullen we dat blijven doen.'

2 januari 2010. Diezelfde Brailsford presenteert op de 26ste etage van de reusachtige Milbank Tower in Londen een nieuwe wielerploeg: Team Sky. De shirts zien er gelikt uit: zwart met een lichtblauwe balk ter hoogte van de borst. Ontworpen door een designer. Ploegwagens zijn van het chique Britse merk Jaguar. De ambities liegen er niet om: binnen vijf jaar wil Sky een Tourwinnaar afleveren.

Brailsford, een sportwetenschapper, zegt het verschil te gaan maken via 'marginal gains', een opsomming van allerlei kleine details die bij elkaar een groot voordeel moeten opleveren ten opzichte van de concurrentie. Wat doping betreft geldt een zero-tolerence-beleid. 'We zijn de meest ethische en transparante ploeg ooit', zegt hij tegen iedereen die het maar horen wil.

Doping is vooral iets wat in andere, meer traditionele wielerlanden gebeurt, zo is de opvatting bij de Britse wielervolgers. Als Bradley Wiggins in 2012 de Tour de France wint, beklijft vooral zijn persoonlijke verhaal: hoe hij zich via de fiets ontworstelde aan een jeugd met een aan alcohol verslaafde vader. Journalisten die hem naar doping vragen, noemt hij 'een stelletje rukkers'. Een jaar later wint zijn ploeggenoot Chris Froome, een Brit met Afrikaanse roots, ook de Tour. De suprematie van Sky is een feit.

Verdacht pakketje

Hoe groter de successen, hoe kritischer de benadering. In september 2016 onthult het Oost-Europese hackerscollectief Fancy Bear dat Wiggins voor grote rondes meerdere keren is geïnjecteerd met het verboden corticosteroïde triamcinolon, een ontstekingsremmer. Weliswaar heeft hij daarvoor vrijstelling gekregen vanwege zijn astma, maar in zijn biografie heeft hij laten optekenen dat hij in zijn carrière nooit naalden heeft gebruikt. Later maakt hij daar 'nooit foute naalden' van.

De beloofde transparantie komt steeds meer onder druk te staan. Als Daily Mail in oktober 2016 meldt dat er in het Critérium du Dauphiné van 2011 voor Wiggins een verdacht pakketje is afgeleverd bij de ploegbus, wil Brailsford aanvankelijk niet reageren. Pas als een parlementaire commissie onderzoek besluit te doen naar dopingpraktijken in het Britse wielrennen, verklaart hij dat het om fluimucil gaat, een onschuldig middel tegen aandoeningen in de luchtwegen, dat echter ook voor een paar euro bij de drogist te halen was geweest.

Bewijs dat er daadwerkelijk fluimucil in het pakketje zat, ontbreekt bovendien: de laptop waarop toenmalig ploegarts Richard Freeman de administratie bijhield, is in 2014 in Athene gestolen, een back-up ontbreekt. 'Ik geef toe dat we procedurefouten hebben gemaakt', schrijft Brailsford in maart 2017 in een statement op de website van zijn ploeg. 'Maar dat is wat anders dan dat we de dopingregels overtreden.'

De verklaring is nog niet gepubliceerd of Daily Mail komt een dag later met weer een onthulling: bij tenminste één renner zou in 2012 de prestatie bevorderende, maar niet verboden, sekspil Viagra zijn voorgeschreven. Het past naadloos in het beeld dat voormalig coach Shane Sutton later schetst in een documentaire van de BBC. Daarin verklaart hij dat Sky van 2011 tot en met 2013 'de grenzen van het toelaatbare heeft opgezocht in de dopingreglementen.'

Hoezeer de verklaringen van Brailsford ook vraagtekens oproepen, hij komt ermee weg. Het parlementair onderzoek wordt half november gestaakt vanwege gebrek aan bewijs, Sky hoeft niet meer te vrezen voor een dopingstraf. Twee weken later kondigt Froome aan de Giro én de Tour van 2018 te willen winnen. Het vizier staat weer gericht op sportieve zaken.

Maar dan barst alsnog de bom, als op woensdagmorgen 13 december bekend wordt dat er tijdens de Vuelta in de urine van Froome een te grote hoeveelheid van het middel salbutamol is gevonden. Weer een kopman met astmaproblemen, weer donkere wolken boven Sky. Brailsford kondigt nog dezelfde dag een onderzoek aan, teneinde een schorsing voor de beste renner ter wereld te voorkomen.


Wat we nog meer schreven over Sky-renner Chris Froome

Froome nam te veel van zijn astmamedicijn - wat betekent dit voor de Sky-renner? De Britse wielrenner Chris Froome nam tijdens de Vuelta eerder dit jaar volgens de internationale wielerbond UCI te veel salbutamol, een middel tegen astma. Wat is dat voor spul, waarom nam hij er blijkbaar te veel van en wat betekent dit voor de Sky-renner?

Team Sky blijkt niet zo zuiver als het al jaren beweert te zijn. De beste en rijkste wielerploeg ligt al een tijdje onder vuur. Team Sky blijkt niet zo zuiver als het al jaren beweert te zijn. Het indirecte bewijs van manipulatie groeit.'Teambaas Brailsford is oneerlijk geweest.'

Ploegbaas Brailsford van Sky klettert van voetstuk. De wielerploeg zou schoon rijden. Bewezen is er nog niets, maar de verdachtmakingen stapelen zich op. Wanneer stapt de van zijn voetstuk gevallen ploegbaas Brailsford op?

Sir Bradley en de vijf leugens. In 2016 raakte Sky-renner en winnaar van de Tour de France Sir Bradley Wiggins in opspraak. Niks aan de hand, zei de Brit. Gewoon een geval van allergie. Zijn ploeg Sky, die jarenlang volhield dat dispensatie voor verboden middelen niet past bij een zero-tolerancebeleid, lijkt hetzelfde te doen als alle andere grote wielerploegen in de laatste decennia. Ronkende beloften blijken glasharde leugens.

Meer over