'We mochten overal foto's maken'

De Amerikaanse promovenda werkte vorige maand op de Noord-Koreaanse vulkaan Paektusan. Nooit eerder onderzochten buitenlanders de plek die heilig is voor het meest gesloten land ter wereld.

Waarin verschilt Noord-Korea van plekken waar u eerder onderzoek hebt gedaan?

'Wat het land uniek maakt, is dat we sterk afhankelijk waren van de Noord-Koreanen. Normaal doe ik zelfstandig veldonderzoek, waarbij ik zelf alles plan, weet waar ik heen ga en zelf het overzicht bewaar. Nu leidden onze gidsen ons van plaats naar plaats. Dit was soms ongemakkelijk, maar de Noord-Koreanen waren zeer behulpzaam en gaven ons opvallend veel vrijheden. We mochten bijvoorbeeld overal foto's maken. Dat verbaasde me.'


Toeristen kunnen alleen naar Noord-Korea door aan strak geregisseerde tours deel te nemen. Werd u gehinderd tijdens uw onderzoek?

'Er waren beperkingen: zo mocht ik niet mee toen de andere onderzoekers een Noord-Koreaans woonhuis bezochten, omdat ik Amerikaanse ben. Verder werden we geheel vrij gelaten.


'Er waren meer beperkingen die voor problemen zorgden. We wilden apparatuur meenemen waarmee we de inhoud van de Paektusan-vulkaan beter in kaart konden brengen, maar dit werd door VN-sancties onmogelijk gemaakt. Die apparatuur is namelijk ook te gebruiken voor nucleair onderzoek. De expeditie stond eigenlijk voor 2012 gepland, maar ging niet door, omdat we toen geen toestemming kregen om de seismometers Noord-Korea in te brengen. Enkele dagen voordat we op het vliegtuig stapten, was het nog onzeker of we zouden gaan.'


Wat merkten jullie ervan dat de Paektusan een heilige plek is voor de Noord-Koreanen?

'We zagen veel Noord-Koreaanse toeristen. Onze gidsen toonden ons de plek waar Kim Jong-il geboren zou zijn. Ook was er een enorme trap van de top van de vulkaan naar het meer in de krater aangelegd. Deze trap is volgens de gidsen een geschenk van Kim Jong-il aan het volk.'


Wat zijn de Noord-Koreaanse wetenschappers voor mensen?

'De geologen weten goed waarmee ze bezig zijn. Ze missen echter toegang tot de nieuwste kennis en technologie. Zij stuurden ons een lijst met artikelen die ze graag wilden hebben. Op de lijst stond geen enkel artikel van na 2003. Zij weten dus niet eens van het bestaan van nieuwere studies af!


'Ook wilden zij toegang tot de satellietdata van NASA, terwijl je daar niet meer dan een internetverbinding voor nodig hebt. Die hebben ze echter niet in Noord-Korea.


'De samenwerking verliep uitstekend. In een workshop hebben de Noord-Koreanen en wij onze onderzoeksresultaten aan elkaar gepresenteerd. Wij hebben de Noord-Koreanen uitgenodigd om naar het Verenigd Koninkrijk te komen (Iacovino is verbonden aan de universiteit van Cambridge, red.). Dat is goed voor de samenwerking en we kunnen hen vertrouwd maken met de nieuwste technologie.'


De Paektusan is onrustig en geldt als zeer gevaarlijk. Staat de vulkaan op uitbarsten?

'De vulkaan is nog steeds actief, dus het kan zeker gebeuren. Maar zelfs met de beste apparatuur weten we niet wanneer een vulkaan uitbarst.'


Wat komen we wel te weten door uw onderzoek?

'Wij hebben seismometers, apparaten die bewegingen onder de vulkaan registreren, geplaatst om meer informatie te krijgen over de structuur van de vulkaan. Hierdoor kunnen we bepalen wat de staat van de vulkaan is en welke gevolgen een uitbarsting kan hebben. Zo'n eruptie kan enorme overstromingen veroorzaken in China en Noord-Korea. Maanden erna kunnen modderstromen van tientallen kilometers nog een spoor van vernieling achterlaten.


'Ook doen we onderzoek naar de Millenniumuitbarsting, de op één na grootste uitbarsting in de recente wereldgeschiedenis. We hebben monsters genomen waarmee we het verloop en de klimaatgevolgen van deze uitbarsting kunnen bepalen.


'Iets anders dat we hebben bereikt, is het opzetten van een samenwerkingsverband met de Noord-Koreanen. Deze 'wetenschapsdiplomatie' kan een stap zijn om Noord-Korea op meerdere vlakken uit haar isolement te trekken.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden