'We maken al 1.000 modellen per week'

Wie zijn eigen manchetknopen of trouwring wil ontwerpen, kan tegenwoordig terecht bij het Eindhovense Shapeways. Een bedrijfje dat de YouTube van het 3D-printen hoopt te worden....

Door Jonathan Witteman

Welgeteld 16 seconden duurde hun Amerikaanse televisiedebuut. Het Eindhovense internetbedrijfje Shapeways was vorige maand te gast bij de moeder aller ontbijtprogramma’s, The Today Show op MSNBC. Presentator Al Roker leidde ontwakend Amerika in ijltempo langs de belangrijkste innovaties van de Consumers Electronics Show in Las Vegas, ’s werelds grootste beurs voor consumentenelektronica. In Rokers top-6, zij aan zij met designerlaptops en de dunste flatscreentelevisie ter wereld (6,9 millimeter) stond ook Shapeways, een beginnend bedrijfje dat de techniek van het 3D-printen toegankelijk wil maken voor het grote publiek.

‘Hoe vet is dat?’, zegt Peter Weijmarshausen (38), de chief executive officer van Shapeways, in zijn kantoor aan de Eindhovense High Tech Campus: ‘Je eigen manchetknopen voor Vaderdag.’ Op tafel ligt een selectie uit de snel uitdijende internetcatalogus van Shapeways: kandelaars, ringen, spaarvarkens, puzzels, vazen en sculpturen. Allemaal gemaakt met 3D-printers.

Voor een bedrijf met dertien werknemers heeft Shapeways grote ambities: de YouTube worden van het 3D-printen. Op de website www.shapeways.com kunnen designers hun 3D-ontwerpen uploaden, zoals je een filmpje toevoegt op YouTube. Klanten kunnen ze bestellen en laten ‘printen’.

Shapeways komt voort uit de Lifestyle Incubator van Philips, een broedplaats voor startende ondernemers. De missie bij oprichting in 2007 was duidelijk: de wereld van 3D-printing openbreken voor de consument. ‘3D-printers bestonden al tien jaar’, zegt Weijmarshausen, ‘de techniek was het probleem niet. Maar hoe maak je die bereikbaar voor de consument?’

Tot de start van Shapeways was 3D-printen alleen betaalbaar voor bedrijven. Fabrikanten gebruikten de techniek om prototypes van auto’s en vliegtuigen te maken. Maar met steeds efficiëntere technologie probeert Shapeways 3D-printen ook voor de particulieren betaalbaar te maken. De prijs variëert van 1 tot 10 dollar per kubieke centimeter.

Klanten kunnen kiezen uit negen materialen: roestvrij staal, zandsteen en verschillende soorten en kleuren plastic. De productie geschiedt in printers zo groot als frisdrankautomaten. De manier van printen verschilt per materiaal. Nylon wordt in poedervorm laagje voor laagje met lasers aan elkaar gesmolten, terwijl acryl wordt opgespoten met een soort slagroomspuit gevuld met vloeibaar plastic.

Sinds Shapeways anderhalf jaar geleden online ging, is de internet-community uitgegroeid tot ruim dertigduizend leden. Vooral Amerikanen en Italianen zijn grootafnemers. ‘We laten inmiddels meer dan duizend modellen per week fabriceren’, zegt Weijmarshausen. ‘Een jaar geleden waren dat er nog honderd.’

Nu biedt Shapeways vooral hebbedingetjes als tuinkabouters, modeltreinen, fotolijstjes en riemgespen. Maar de mogelijkheden zijn groter: protheses, maquettes, reconstructies van fossielen.

Weijmarshausen staat soms versteld van de toepassingen die klanten bedenken. Een Amerikaanse vader en zoon bouwen met behulp van Shapeways een modelraket. ‘Ze gaan die raket ook afschieten’, zegt Weijmarshausen met lichte verontrusting. Andere klanten ontwierpen een radiografisch bestuurbare speelgoedhelikopter. ‘Ze hebben alles bij ons laten printen, op de elektronica na.’

Maar ondanks die eerste successen zijn er nog veel technologische barrières die Weijmarshausen de komende jaren hoopt te slechten. De grootte van de producten bijvoorbeeld. Die zijn nu nog maximaal 30 bij 40 bij 30 centimeter. ‘Technisch is het bij wijze van spreken al mogelijk de David van Michelangelo na te maken met 3D-printers. Maar dat kost dan wel tienduizenden euro’s, dus welke consument betaalt dat?’

Ook hoopt Weijmarshausen de sofware van het 3D-ontwerpen toegankelijk te maken voor leken. ‘Nu moet je nog heel wat technische vaardigheid hebben.’ Klanten kunnen al wel hun eigen teksten printen op ringen, manchetknopen of de Light Poem. Maar zelf een borstbeeld van Beethoven ontwerpen, is vaak nog brug te ver.

Een andere barrière is het materiaal. Hout, glas en keramiek lenen zich nog niet voor 3D-printen. Maar de ontwikkeling gaat snel. Binnen een paar jaar kan Shapeways ook deze materialen printen, verwacht Weijmarshausen. Door de klant zelf ontworpen spiegels, borden en drinkglazen behoren dan tot de mogelijkheden.

Weijmarshausen: ‘Honderd jaar geleden werd de ambachtsman verstoten door de opkomst van de massaproductie. Het voordeel daarvan was dat het de dingen betaalbaar maakte, maar het had ook een nadeel: alles zag er hetzelfde uit. Nu zijn we zo rijk geworden, dat mensen steeds vaker een persoonlijke touch aan hun spullen willen geven. Ze willen terug naar de ambachtsman. En daar komen wij om de hoek kijken.’

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden