Water als jongensboek

Het ene moment beklim je een berg, het volgende moment krijg je een goed idee en begin je een bedrijf dat razendsnel een succes wordt....

Het begon allemaal twee jaar geleden. Patrick de Nekker was met zijn vriendin op vakantie in Canada. Na het beklimmen van een berg ging zij even douchen en besloot hij in z’n eentje even een internetcafé op te zoeken. Daar zag hij in een tijdschrift een artikel over Kori Chilibeck (29), de oprichter van Earth Water International. Vooral de daarin door Chilibeck opgeworpen vraag ‘If you had the chance, would you change the world?’ maakte wat los bij De Nekker.

Chilibecks idee was ogenschijnlijk eenvoudig. Wetende dat elke 15 seconden iemand in de wereld sterft door een gebrek aan drinkwater, vatte hij het plan op water te gaan verkopen in de ‘rijke’ wereld, om met de opbrengst – via VN-organisatie UNHCR - waterprojecten in het armere deel op te zetten.

De 36-jarige De Nekker werkte destijds zelf als accountmanager bij Heineken in Zoeterwoude. ‘Maar ik wilde al langer iets meer doen met mijn leven.’ Het verhaal van Chilibeck bleek precies op het goede moment te komen. Hij besloot hem meteen een mailtje te sturen, onder het mom van: ‘als je nog een keer hulp nodig hebt, ben ik beschikbaar’. Maar Chilibeck mailde meteen terug: kom bij me langs nu je toch in de buurt bent.

Van het een kwam het ander. Eenmaal terug in Nederland besloot De Nekker Chilibeck uit te nodigen. Samen maakten ze een rondje in Nederland om hun idee aan de man te brengen. ‘Kwamen we bij de C1000, zeiden zij: doe ons maar 300 duizend pakjes. Terwijl we toen nog helemaal niets hadden.’

Via een oud-Heineken-collega kon hij een presentatie geven bij Schiphol over de internationale watermarkt. Ook daar waren de reacties meteen enthousiast. ‘Goed idee’, zeiden ze. Maar hoe ziet de verpakking eruit?’ Waarop Henk Witteveen - onder meer organisator van de Rotterdamse Dance Parade en inmiddels ook aangesloten bij het project – zei: geef ons twee weken. Witteveen ontwikkelde vervolgens de kartonnen verpakking. ‘Karton, omdat we vonden: als je iets goeds wilt doen voor de hele wereld, moet je ook aan het milieu denken.’ Het idee sloeg aan, en het duurde niet lang of Schiphol-ceo Gerlach Cerfontaine kon het eerste product van de band halen.

De Nekker besloot zijn baan op te zeggen en zich voortaan alleen nog maar te richten op Earth Water. Dat bleek niet voor niets; het idee kwam in een stroomversnelling terecht. Na Schiphol wilde ook La Place (het restaurant van V & D), de tankstations van Shell, ijsmakers Ben & Jerry’s, supermarktketen Dirk van de Broek en cateraar Avenance met Earth Water in zee. De laatste zelfs exclusief: er komt bij Avenance geen ander water meer binnen. En daarmee is het eind nog lang niet in zicht: De Nekker en Witteveen stonden bijvoorbeeld ook op de huishoudbeurs (‘toch mooi 2500 euro kunnen doneren aan de UNHCR’) en binnenkort begint ook een actie via een aantal scholen, waarbij kinderen langs de deuren gaan om het water aan de man te brengen.

In de zeven maanden van het bestaan, heeft Earth Water in Nederland op deze manier al bijna 700 duizend pakjes water weten te slijten en daardoor 45 duizend euro kunnen doneren. ‘Ik moet erbij zeggen dat we veel steun hebben gehad’, zegt De Nekker. ‘ABN Amro sponsort ons, BDO doet voor ons de administratie, bij Heijmans Transport krijgen we gratis opslag en huisvesting. Zo kunnen wij de kosten laag houden en zoveel mogelijk overmaken naar de UNHCR.’ Op dit moment zijn er pakjes van 1,5 en van 0,5 liter. Binnenkort komen daar literpakken bij. Die krijgen een ontwerp mee van bekende kunstenaars. ‘We gaan van hen ook doeken veilen, waarvan de opbrengst ook gaat naar de UNHCR.’ Geen plaatjes van stervende kinderen op de pakken van Earth Water. ‘Dat beeld kennen mensen nu wel. We willen een grote groep mensen bereiken. Daarom willen we een mooi, hip pakje, waar je mee gezien kunt worden.’

En dan werd vorige week ook nog eens de laatste hand gelegd aan een commercial, waarin bekende Nederlanders hun steun betuigen. Antonie Kamerling, Ruud Lubbers, Lee Towers, de Opposites, allemaal doen ze belangeloos mee. En alsof dat nog niet genoeg is: ze zijn ook bezig met een tv-documentaire, om de waterproblematiek breder onder de aandacht te brengen.

De Nekker claimt dat de donaties aan de UNHCR ‘volledig overheadvrij’ te zijn. ‘Zij investeren 100 procent van de donatie aan waterprojecten.’

Hij betaalt zichzelf wel een salaris. ‘Maar het is geen Heinekensalaris, hoor’, zegt hij er meteen achteraan. En hij heeft er ook al een ton aan eigen vermogen ingestopt. En pensioen bouwt hij nu nauwelijks op. Dat maakt het ook meteen moeilijk om het concept in andere landen toe te passen – het volgende doel van Chilibeck en De Nekker. ‘We vragen eigenlijk aan mensen: je moet je baan opzeggen, veel eigen geld investeren, maar je wordt geen eigenaar, je krijgt alleen salaris. Dat is best lastig uit te leggen.’ Maar gesprekken zijn er wel. Onder andere in Zwitserland en Frankrijk zijn er geïnteresseerden gevonden. ‘En ook de prins in Jordanië wil ermee aan de slag.’

Dat alles voor het hogere doel: zoveel mogelijk geld naar de UNHCR overmaken. ‘Zij besteden nu jaarlijks 10 miljoen aan waterprojecten. Wij willen binnen drie jaar daar zeker ook een miljoen per jaar aan kunnen toevoegen.’

Nu zelfs Wal-Mart in Amerika het water in de schappen zet, komt dat doel snel dichterbij. De kritiek dat je beter kraanwater kunt drinken en het geld dat je daarmee uitspaart over kunt maken naar de UNHCR is aan hem niet besteed. ‘Als morgen iedereen daartoe besluit, vind ik het goed. Maar jij en ik weten allebei dat het zo niet werkt. Er zijn zoveel plekken waar je water koopt, waar je geen kraan tot je beschikking hebt. Dan zeggen wij: als je toch water moet kopen, koop dan ons water. Dan help je daar ook nog anderen mee.’

Een druppel op een gloeiende plaat? De Nekker gelooft er niet in. ‘Iedereen die we hiermee een kans geven, is er één. Op drie dingen heb je geen invloed in het leven: waar je wordt geboren, wanneer en bij wie. We hebben net een project in Ethiopië gefinancierd waarmee 3268 mensen toegang tot water hebben verkregen. Laat het een druppel op een gloeiende plaat zijn – die mensen hebben nu wel een leven.’

De eigen organisatie is klein. ‘Henk staat voor twee dagen op de loonlijst. We hebben twee stagiairs die gratis voor ons werken. En mijn moeder doet mee. Ze werkt halve dagen.’

‘Een jongensboek’ noemt hij zijn avontuur. Maar het heeft wel een prijs. ‘Als bij Heineken je computer stuk was, hoefde je maar te bellen. Nu moet je zelf maar zorgen dat-ie weer draait. En als je – zoals laatst met de Huishoudbeurs – ’s avonds laat thuiskomt, je vriendin een zoen geeft, en daarna achter je pc kruipt om de mail te beantwoorden, tja, dat zijn niet de meest romantische momenten.’

Maar voor geen goud zou De Nekker het hebben willen missen. ‘Ik geloof heel erg dat 2008 het jaar van het water wordt. Er komt een omslag in het denken van mensen hierover, daar ben ik van overtuigd. En als wij daaraan een steentje hebben kunnen bijdragen, ben ik daar heel trots op.’ *

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden