Was de dodo toch intelligent?

Berichten verspreiden zich vaak razendsnel, of ze nu kloppen of niet. Wij proberen de zin van de onzin te scheiden. Vandaag: de dodo was zo dom nog niet.

Beeld Martijn Beekman

Even een mythe uit de weg ruimen. Het is niet de schuld van hongerige, Nederlandse ontdekkingsreizigers dat de dodo in 1662 uitstierf, maar van diens verstekelingen: ratten en ander ongedierte die de eieren van de loopvogel opvraten. Een beetje eerherstel voor Holland dus. Nu is het tijd voor eerherstel van de dodo zelf, want hoewel er een imago van ongelofelijke domheid aan de vogel kleeft, blijkt uit nieuw onderzoek dat de dodo nog 'best intelligent' was. Althans: dat stellen berichten in onder meer dagblad Metro en NU.nl afgelopen week.

Eerherstel is leuk en aardig, maar een IQ-test voor uitgestorven dieren bestaat niet. Dus wat klopt er eigenlijk van de bewering?

Wat opvalt, wanneer we de wetenschappelijke studie achter de claim oprakelen, is dat de onderzoekers zelf helemaal niet beweren dat de dodo 'best intelligent' was. Dit is wat ze wel hebben gedaan: heel precies het formaat van de hersenpan van de ruim driehonderd jaar oude dodo-schedel gemeten. En ze concluderen dat de dodo gezien zijn lichaamsgrootte een vrij normaal formaat hersenen bezat.

Daar wringt de schoen, want die maat kan misleidend zijn, vinden biologen al jaren. Een nuance die overigens ook op nu.nl en in dagblad Metro wordt genoemd. Ondanks de nodige twijfels is het wél zo dat dieren met relatief grote hersenen gemiddeld genomen slimmer zijn, zegt Johan Bolhuis, hoogleraar cognitie en neurobiologie aan de Universiteit Utrecht. Slimme grootbreinen zijn bijvoorbeeld papegaaien en kraaien.

De dodo valt volgens de nieuwe studie qua hersenformaat precies in de categorie van duiven, zijn meest nauwverwante familie die nog wél leeft. Eens zien: duiven kunnen, na een beetje training tenminste, rekensommen maken, het verschil zien tussen een Picasso en een Monet-schilderij en borstkanker op röntgenfoto's herkennen. De kwalificatie 'best intelligent' is discutabel, maar inderdaad: misschien was de dodo zo dom nog niet.

Oordeel: bijna goed

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.