Waar Venus is, is hitting coach Witt niet ver weg

David Witt (38) behoort al zes jaar tot de entourage van Venus Williams. 'Een uitstekende baas.'

LONDEN - Tennis

Wimbledon

Niemand kent het spel van Venus Williams beter dan David Witt, zelfs haar zus Serena niet. De 38-jarige Amerikaan staat vrijwel dagelijks tegenover haar. Hij is al zes jaar haar zogenoemde hitting partner.


Het is een cruciale functie, die meer behelst dan de naam suggereert. Witt regelt de oefenbanen en het dagelijkse transport van en naar het tennispark. Hij zorgt ervoor dat de rackets van Venus bespannen zijn, bestudeert haar opponenten en zorgt voor oefenstof.


En hij bereidt Venus voor op haar wedstrijden, door de speelstijl van haar tegenstanders te imiteren. 'Ik word hitting partner genoemd, maar eigenlijk ben ik haar coach, samen met haar vader.'


Williams is een 'uitstekende baas', zegt Witt na een ochtendtraining op Wimbledon. Hij heeft haar zojuist voorbereid op de partij tegen Maria Sanchez door veel opslagen met slice-effect te slaan, precies zoals de Spaanse speelster altijd doet. Vader Richard Williams en moeder Oracene Price stonden allebei op het gras zwijgend toe te kijken.


Zo strijdbaar als Venus op de baan is, zo ontspannen is ze er volgens Witt naast. Ze geeft hem veel verantwoordelijkheid en vertrouwt op zijn oordeel. 'Ze is niet behoeftig', zegt de ex-prof , die in 1994 zelf meedeed aan Wimbledon. Hij moest zijn loopbaan voortijdig beëindigen wegens slepende blessures.


Witt is in Londen nooit ver van Venus. Hij verblijft met de hitting partner van Serena vlakbij het huis dat de familie Williams heeft gehuurd in de wijk Wimbledon, zodat hij altijd hand- en spandiensten kan verrichten. Tijdens de wedstrijden zit hij in de spelersbox van Venus, tussen een bont gezelschap familieleden.


Venus en Serena trainen volgens Witt zelden samen, al hebben ze dat in hun jeugd wel veel gedaan. 'Venus heeft mij, Serena iemand anders. Ze hebben allebei eigen dingen waaraan ze moeten werken. Bovendien zijn ze heel competatief. Dat werkt in training niet goed. Wedstrijden tussen hun tweeën zijn voor de familie een nachtmerrie.'


Villa

Buiten de toernooien traint Witt zijn bazin meestal in West Palm Beach, Florida, het luxe resort waar de zussen een kapitale villa bezitten. Daar heeft ook het grootste deel van de voorbereiding op Wimbledon plaatsgevonden. Venus was een half jaar uitgeschakeld wegens een heupblessure.


Ongeveer een maand voor haar rentree is Witt met haar aan het werk gegaan, na een lange periode waarin hij met behoud van salaris veel tijd kon doorbrengen met zijn vier kinderen. Venus was volgens de Amerikaan uiterst gemotiveerd om terug te keren - Witt twijfelt er niet aan dat ze nog jarenlang toptennis zal spelen.


Maar hij moest de vijfvoudig Wimbledonkampioene wel aan het werk zetten. 'Iedereen moet geprikkeld worden, zelfs de meest gemotiveerde sporter. Daarom zijn er coaches en trainers. Met een coach kun je veel dieper gaan dan je uit jezelf zou gaan.'


Om Venus voor te bereiden op wedstrijden speelt hij soms tiebreaks tegen haar, of spelletjes tot elf punten. Hij laat haar niet winnen, ook al betaalt zij zijn salaris. 'Ik verlies nooit expres een punt. Dat is niet goed voor haar. Je moet jezelf niet voor de gek houden.'


Wat hij wel doet, is het spel van een tegenstander nabootsen. 'Soms zal ik geen winner slaan, maar de bal in het spel houden zodat de rally langer duurt. Of ik speel een dropshot als haar volgende tegenstander dat ook vaak doet.'


Witt laat in het midden of hij Venus zou kunnen verslaan. Hij geeft glimlachend een diplomatiek antwoord. 'Soms wint zij, soms win ik. Het gaat over en weer.'


Eigenlijk vindt Witt het vergelijken van mannen en vrouwen zinloos. De speelstijlen lopen ver uiteen.


Hij formuleert voorzichtig, want hij weet dat het onderwerp gevoelig ligt bij Venus en Serena. Zij hebben zich hard gemaakt voor een gelijke beloning voor mannen en vrouwen op Wimbledon. 'Bij mannen speelt strategie een grotere rol. Bij vrouwen kun je al heel ver komen als je fit bent, krachtige benen hebt en mentaal sterk bent.'


Die beschrijving slaat bij uitstek op Venus. Maar of ze dit jaar kans maakt op een zesde titel, durft Witt niet te voorspellen. Daarvoor heeft ze te weinig wedstrijden gespeeld. Het is afwachten of haar conditie goed genoeg is voor lange, intensieve wedstrijden. Maar ze staat in de vierde ronde. En gezien haar gedrevenheid, zegt hij, zal ze het zeker proberen.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden