Interview

Waar soulliefhebbers hun neus voor ophalen

Je zou Curtis Harding - zaterdag te zien op Le Guess Who - tekortdoen als je hem als soulartiest zou typeren. De rock 'n' roll spat namelijk óók van zijn muziek af.

Curtis Harding draait al heel wat jaartjes mee, al was dat aanvankelijk op de achtergrond.Beeld Hedi Slimane

'Weet je, bij het woord soulmuziek denk ik altijd aan iets van vroeger. Dames en heren in mooie pakken, heel netjes allemaal. En dat is precies wat ik niet wil zijn. Ouderwets en netjes. Ik hou ook van een lekkere portie vuige rock 'n' roll.' Aldus Curtis Harding, 35 jaar, aan de telefoon vanuit Atlanta, waar hij sinds jaar en dag woont.

Je zou hem soulzanger kunnen noemen, zijn begin dit jaar verschenen (en vorige week ook in Europa uitgebrachte) album heet niet voor niks Soul Power, en staat boordevol opzwepende rauw gezongen liedjes.

Maar je doet hem er ook te kort mee. De rock 'n'roll spat namelijk van zijn muziek af. 'Ik hou van smerige gitaren, ja een beetje raggen, dat vind ik lekker. Precies dat waar soulliefhebbers vaak hun neus voor ophalen.'

'Er is nog zoveel meer dan soul'

Niet dat hij iets tegen de nu zeer populaire retrosoul van mensen als Charles Bradley en Sharon Jones heeft, 'maar het is niet waar ik vandaan kom en wat ik wil uitdragen. Soul is mooi, maar er is nog zoveel meer en ik heb het allemaal aan me zien voorbijtrekken.'

Want Harding mag dan een laatbloeier lijken, hij draait al heel wat jaartjes mee, als was dat aanvankelijk op de achtergrond. Hij begon meer dan tien jaar geleden als promotieman, 'in een streetteam deelde ik flyers uit voor hiphopcrews en rappers als OutKast en CeeLo Green.'

Met die laatste had hij een klik. Ze praatten veel over muziek, Green had iemand nodig in de achtergrondzang en 'voor ik het wist, zong ik bij hem en bleef dat vijf jaar doen.'

Jaren vol tournees die Harding veel leerden over muziek. 'CeeLo kwam echt uit de hiphopscene, maar vond zingen eigenlijk veel leuker. Van hem leerde ik dat ik niet zo in hokjes moest denken.'

Beste popfestival

Het Utrechtse Le Guess Who (zelf schrijven ze het met een vraagteken erachter) begon als kleinschalig festival voor avontuurlijke Canadese popmuziek in poppodium Tivoli. In acht jaar tijd groeide het uit tot een vierdaags festival voor verfrissende popmuziek in de breedste zin van het woord, met landelijke aantrekkingskracht. Bij de editie van dit jaar, van 20 t/m 23/11, is zowel Keniase volksmuziek als Britse en Amerikaanse postpunk, garagerock en techno te horen, in een handvol podia verspreid over de stad. Gemene deler: tegendraadsheid en avontuur. Le Guess Who werd vorig jaar beloond met een IJzeren Podiumdier, de prijs voor het beste popfestival.

Gelegenheidsband

Een andere mentor was Cole Alexander, van garagerockers Black Lips. 'Ook uit Atlanta, eigenlijk uit een heel andere scene, maar hij hoorde me een keer zingen en stapte op me af. Voor ik het wist hadden we een bandje samen, Night Sun.'

Een gelegenheidsband, waarin Harding zijn draai moest vinden tussen garagerockers en erachter kwam dat hem dat eigenlijk wel goed beviel.

'Ik schreef al heel lang eigen liedjes, maar durfde daar eigenlijk niet zo goed mee aan te komen. Van jongens als Cole leerde ik die schaamte te overwinnen. Ze wilden ook echt dat ik iets van mezelf inbracht. Het hoefde niet allemaal perfect te zijn, als het maar uit het hart kwam.'

Night Sun bracht een single uit op het kleine, in garagerock gespecialiseerde Burger Records. 'Dat wordt gerund door twee geweldige dudes. Ze vroegen me of ik nog wat eigen liedjes had, dan konden ze van mij een plaat uitbrengen. Serieus? Vroeg ik. Ja, dat waren ze. En een paar maanden later was Soul Power er.'

Curtis Harding had een gelegenheidsband met Black Lips' Cole Alexander; Night Sun.Beeld -

Slop and soul

Een plaat dus waarvoor de benoeming soulmuziek volgens Harding beslist tekortschiet. Hij heeft voor zijn muziek een andere term bedacht: slop and soul. Slop verwijst naar 'de smurrie die varkens te vreten krijgen. Het is een beetje een kliederboel wat er in hun voedingsbakken wordt gegooid, van allerhande restjes.'

Een mooie metafoor voor de muziek van Harding. Je hoort elementen uit gospel, blues, r&b, soul en rock 'n' roll, maar 'lekker rommelig en niet zo stijlvast samengebracht. Dat is slop and soul voor mij.'

Heeft Harding misschien al andere muzikanten ontmoet die hij binnen zijn zelfbedachte genre zou willen inlijven? De naam van Benjamin Booker valt. Een jonge zwarte zanger/gitarist die dit jaar debuteerde met een sterke op rock 'n' roll, soul en rhythm and blues geënte plaat.

Net als Harding weet Booker op geheel eigen wijze een krachtig zwart soulgeluid te koppelen aan vuige rock 'n' roll. En net als Harding zal ook Booker tijdens het Le Guess Who-festival zaterdag deel uitmaken van de line-up van Fuzzland, een garagefeest waarin spierwitte rock 'n' rollbands als King Tuff, Liquor en zZz hun opwachting maken.

Benjamin Booker combineert net als Harding een zwart soulgeluid met vuige rock 'n' roll.Beeld Max Norton

Alles mag, niks moet

Harding: 'Ik heb Benjamin nooit ontmoet, maar die hoort daar volgens mij ook thuis. Met dat soort jongens voel ik me verwant. Hij lijkt me ook niet makkelijk ergens in te delen of ergens bij te horen.'

Welkom bij Hardings slop and soul-scene dus. Een groep waarbinnen alles mag, niks moet, als er maar met volle overgave wordt gespeeld en gezongen.

Platen als die van Benjamin Booker en Harding benadrukken elk op hun eigen pretentieloze manier de kern van ware soulmuziek. Hun door gitaren gedreven geluid haalt iets elementairs naar boven dat veel 'echte' soulartiesten missen.

Een beetje smerig, soms wat gevaarlijk klinkend maar altijd recht vanuit het hart.

Bijzonder

Deze intensiteit gekoppeld aan het gemak waarmee Harding stijlen integreert maakt Soul Power bijzonder. De consumptie is in elk geval smakelijker dan wat je associeert met varkensvoer. Harding lacht: 'Nee een lekkernij lijkt slop me ook niet, maar het spettert wel lekker alle kanten op.'

Soul Power van Curtis Harding is verschenen bij Anti/Epitaph.
Curtis Harding en Benjamin Booker spelen zaterdag 22/11 op Le Guess Who in de popzaal Ekko in Utrecht.
Harding speelt vanavond ook in Doornroosje, Nijmegen en 21/11 in Simplon, Groningen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden