Vrieskistensysteem Unilever krijgt eindelijk fiat Europese Commissie

Unilever mag zijn ijsafnemers in Ierland toch binden met exclusieve contracten waarin vrieskisten worden geleverd op voorwaarde dat daarin slechts eigen produkten in voorraad worden gehouden....

Van onze correspondent

Peter de Graaf

BRUSSEL

In juli 1993 had de Commissie bezwaar aangetekend tegen de regeling, na klachten van Masterfoods Ireland (Mars) en Valley Ice Cream. Brussel vond dat Unilever de Ierse markt monopoliseerde. Niet alleen de exclusieve vrieskist stuitte op bezwaar. Ook de praktijk dat Unilever de kosten van de vrieskist integraal verwerkte in de ijsprijzen, ongeacht het feit of een afnemer nu wel of niet zo'n Unilever-kist in de winkel had staan, kon niet door de beugel.

Europees Commissaris voor Mededingingsbeleid Karel van Miert kwam tot het oordeel dat Unilever misbruik maakte van zijn machtspositie. Het concern had in 1993 via ijsdochter HB Ice Cream een aandeel van 70 procent op de Ierse markt.

Om tegemoet te komen aan de bezwaren van de Commissie heeft Unilever de volgende maatregelen genomen. Ten eerste wordt in Ierland met onmiddellijke ingang een gedifferentieerd prijsbeleid ingevoerd. Daardoor zullen afnemers zònder vrieskist niet langer zijn verplicht mee te betalen aan de kosten van de vriesinstallaties bij anderen.

De prijzen van het consumptie-ijs blijven weliswaar gelijk. Maar afnemers die geen Unilever-kist hebben staan, ontvangen van het ijsconcern een forfaitair bedrag van 78 Ierse pond. Dat bedrag is gebaseerd op de leverings- en onderhoudskosten die Unilever bij de afnemers bespaart. Het ijsconcern heeft aangekondigd de prijsdifferentiatie tot de hele Europese Unie uit te breiden.

Ten tweede zal Unilever de Ierse detaillisten de keuzemogelijkheid geven om de vrieskisten via huurkoop te verkrijgen. De kisten worden tegen groothandelsprijzen te koop aangeboden, waarbij winkeliers ze in vijf jaar kunnen afbetalen. Alleen in deze periode geldt de bindende voorwaarde dat uitsluitend Unilever-ijs mag worden opgeslagen.

Als derde tegemoetkoming biedt Unilever de bestaande afnemers de kans om de vrieskisten zelf te kopen om op die manier onder het exclusiviteitscontract uit te komen. In totaal worden in Ierland dit en volgend jaar 1750 kisten te koop aangeboden aan de detailhandel. Volgens de Commissie zal Unilevers wurggreep op de Ierse ijsmarkt daarmee op korte termijn al aanzienlijk verminderen.

Van Miert toont zich tevreden met de aanpassingen in het distributiesysteem. Concurrenten (zoals Mars) krijgen daardoor meer kans om hun ijs aan de man te brengen in Ierland. De Europese Commissie zal het aangepaste verkoopsysteem van Unilever binnenkort publiceren, waarop betrokken partijen vervolgens commentaar kunnen geven.

Unilever reageerde gisteren verheugd op het vergelijk met de Europese Commissie. Eerder bekrachtigden ook de Ierse rechter (mei 1992) en het Britse kartelbureau (maart 1994) al het principe van de exclusieve vrieskisten.

Volgens het concern is zowel de handelaar als de consument het beste gediend met het exclusiviteitscontract, omdat het een waarborg is voor een zo ruim mogelijke verkrijgbaarheid van 'impulsijs' van goede kwaliteit tegen een redelijke prijs.

'We zijn verheugd dat de Commissie het systeem van exclusieve vrieskisten nu bekrachtigt', aldus Chris Pomfret, directielid van Unilevers ijsdivisie. 'Hieruit blijkt dat de vastberadenheid waarmee wij onze investeringen beschermen tegen inbreuken door andere ijsleveranciers, gerechtvaardigd is geweest.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.