Vrieskist voor gas uit zee

In de zeebodem zit voor honderden jaren aan aardgas. Shell wil dit met een drijvende fabriek naar boven halen. In mei begint de bouw.

RIJSWIJK - Shell heeft de huid al verkocht, in de vorm van langetermijncontracten voor aardgas. Het energiebedrijf moet hem alleen nog van de beer krijgen. In dit geval de zeebodem voor de kust van het noordwesten van Australië, met een van de grootste aardgasreserves ter wereld.


Voor dat doel heeft Shell een drijvend productieplatform ontworpen waarmee het concern dat gas naar boven gaat halen en in vloeibare vorm naar zijn afnemers gaat verschepen. De bouw begint over twee maanden, op een werf van Samsung in Korea.


Vijftien jaar en 3,6 miljoen manuren heeft Shell gestoken in het bedenken van deze Prelude, die over een jaar of vijf moet uitvaren. Op land wordt al een halve eeuw aardgas gekoeld tot 162 graden Celsius onder nul, opdat het vloeibaar wordt en slinkt tot eenzeshonderdste van zijn originele omvang. Op volle zee is dat nog nooit vertoond. 'We zijn aan het pionieren, maar dan wel gestructureerd', zegt Marjan van Loon, vicepresident van Shells LNG-divisie.


Alles aan de Prelude is kolossaal. De dekken hebben de lengte van vier voetbalvelden. De LNG-fabriek heeft een waterverplaatsing van 600 duizend ton, zes keer die van de USS Nimitz, 's werelds grootste vliegdekschip.


In de turret, de constructie waarin de gasleidingen hangen die naar de zeebodem leiden, zou Shell zonder moeite de Arc de Triomphe kwijt kunnen. In het ruim komen opslagtanks waarin het water uit 173 olympische zwembaden zou passen.


Een van de breinbrekers voor de Shell-ingenieurs was het stabiel houden van deze kolos. De opslagtanks - drie voor het vloeibare aardgas en drie voor restproducten - zullen niet altijd vol zitten. 'Die zullen gaan klotsen', zegt Harry van der Velde, verantwoordelijk voor de ontwikkeling van de Prelude. 'Om te voorspellen wat voor effecten dat geeft, hebben we uitgebreide testen gedaan met modellen.'


De LNG-fabriek moet opgewassen zijn tegen de zware orkanen die het Australische kustgebied kunnen teisteren. 'Het kan er behoorlijk tekeergaan', zegt Van Loon, die een poos in dit deel van Australië heeft gewoond. 24 kettingen verankerd aan de zeebodem houden alleen de turret op zijn plek; de rest van het schip draait om deze constructie met de leidingen uit zee heen.


'Om het aardgas vloeibaar te houden, heb je een koelinstallatie nodig, goed te vergelijken met de vrieskist thuis', zegt Van Loon. De Shell-ingenieurs besloten daarvoor de hulp van de natuur in te roepen. De Prelude tapt ijskoud water uit zee, vanaf een diepte van 150 meter, 50 duizend kubieke meter per uur, via acht pijpen van een meter doorsnede.


De Prelude blijft 25 jaar op zee, voordat de fabriek naar het droogdok wordt gesleept om klaargemaakt te worden voor nog eens een kwart eeuw productie. 'Het is een ingenieursdroom,' zegt Van Loon over het project, 'maar wel eentje die economisch verantwoord is.' De huid van de beer is gewild: de vraag naar aardgas zal de komende twintig jaar verdubbelen.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.